El pasado ofrece una lección de cómo colapsan las capas de hielo

El pasado ofrece una lección de cómo colapsan las capas de hielo

La Antártida y Groenlandia pueden ser dos de los lugares más remotos de la Tierra, pero lo que sucede en ambos vastos paisajes puede tener un impacto significativo en la actividad humana más allá.

Los recientes cambios observados en gran capa de hielo podría tener serias implicaciones para millones de personas en todo el mundo que viven en áreas costeras. Estas capas de hielo almacenan suficiente agua para elevar los niveles del mar en más de 60 metros, y hay algunos signos muy preocupantes sobre su estabilidad, especialmente en Antártida Occidental.

El verdadero problema radica en el hecho de que las capas de hielo están reaccionando a los aumentos de las temperaturas del aire y del océano, y contribuyen al aumento del nivel del mar, que actualmente se estima que está alrededor. tres milímetros al año. Si bien es evidente que las contribuciones de las capas de hielo a la subida del nivel del mar se han acelerado en el último década más o menos, hay mucha más incertidumbre acerca de cómo las capas de hielo podrían responder en el futuro. Con uno estudio reciente dando estimaciones que van desde 60 centímetros a tres metros por 2300. Y eso es solo de la Antártida.

Esta incertidumbre se debe a la forma en que las capas de hielo pierden masa y transfieren agua a los océanos. En Groenlandia, las temperaturas más cálidas del aire derriten la superficie de la capa de hielo, lo que hace que el agua se escurra hacia el océano. Pero en la Antártida, las temperaturas son tan frías que casi nada de la capa de hielo se derrite. Corrientes de hielo

Entonces, ¿cómo hace el hielo antártico para llegar al océano? La respuesta está en corrientes de hielo, Que son zonas de la capa de hielo que fluyen mucho más rápido que el hielo que rodea a cientos de metros por año. Las corrientes de hielo a continuación, descarga de hielo en el océano en forma de icebergs que se derriten con el tiempo.

Las corrientes de hielo puede ser impredecible, ya que pueden encender y apagar y cambiar su posición. Las mediciones muestran que hay sobre las principales corrientes de hielo 50 en Antarctica, que representan aproximadamente el 90% del hielo que se pierde cada año.

Las corrientes de hielo hacen que predecir cambios futuros en las capas de hielo sea muy difícil. Si bien es relativamente fácil estimar cuánto más se puede derretir si la temperatura del aire aumenta, digamos 2 ° C, nadie sabe realmente qué pasará con las corrientes de hielo.


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Lecciones del pasado

Un enfoque diferente para predecir el futuro es mirar al pasado y ver cómo las corrientes de hielo respondieron a períodos previos de calentamiento climático. En nuestro documento, reconstruimos la actividad pasada de la corriente de hielo, cuando una capa de hielo del tamaño de la Antártida desapareció en América del Norte al final de la última edad de hielo entre 20,000 y 7,000 años atrás.

Esta "capa de hielo de América del Norte" cubría la mayor parte de Canadá y mediante el uso de imágenes de satélite para ver formas de la tierra que dejó atrás, hemos sido capaces de mapa la ubicación de todas las principales corrientes de hielo y que estuvieron activos en esta capa de hielo. A continuación, utiliza una base de datos existente para realizar un seguimiento de la retirada de la capa de hielo a través del tiempo - y se estimó que las corrientes de hielo encenderse y apagarse. También hemos elaborado la cantidad de hielo las corrientes podrían haber dado de alta de la capa de hielo.

Encontramos corrientes de hielo desconectadas a medida que la capa de hielo retrocedía, teniendo mucha menos influencia en la dinámica de la capa de hielo. Esto significa que las capas de hielo más grandes simplemente tienen más corrientes de hielo y viceversa. Esta espectáculos que el colapso de la capa de hielo de América del Norte fue causado principalmente por el derretimiento de la superficie de la capa de hielo y no necesariamente por streaming de hielo.

Lecciones para el futuro

Las corrientes de hielo en Groenlandia y la Antártida Occidental están contribuyendo al aumento del nivel del mar, que es probable que continúe durante al menos el próximo siglo más o menos. Nuestra reconstrucción claramente mostró streaming de hielo es mucho más probable que tenga lugar cuando la capa de hielo está en contacto con el océano y se desliza sobre un lecho de sedimentos blandos y resbaladizos. Esto confirma que algunas partes de la Antártida Occidental pueden ser especialmente vulnerables.

Si bien no todo el mundo está de acuerdo en la placa de hielo de América del Norte es una comparación útil para los presentes láminas día de hielo, que es la única comparación que se tiene de una capa de hielo tan grande como la Antártida experimentando un rápido calentamiento, y, finalmente, la desaparición completa. Así que cuando se trata de los millones de personas en todo el mundo que viven en las zonas costeras, sólo el tiempo dirá si lo que hemos aprendido del pasado tiene relevancia para el futuro.

Sobre el Autor

Chris Stokes, profesor en el Departamento de Geografía de la Universidad de Durham. Su investigación se centra en los glaciares, y abarca desde el monitoreo de pequeños glaciares de montaña en las últimas décadas hasta reconstrucciones a gran escala de capas de hielo durante decenas de miles de años.

Este artículo fue publicado originalmente en la conversación

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