¿Qué causa la enfermedad de Alzheimer? Lo que sabemos, no sabemos y sospechamos

¿Qué causa la enfermedad de Alzheimer? Lo que sabemos, no sabemos y sospechamos

Un sello distintivo de la enfermedad de Alzheimer es el deterioro gradual de la memoria. Roman Kraft / Unsplash

La enfermedad de Alzheimer es la forma más común de demencia, que es una término paraguas se usa para describir la pérdida general de memoria, las habilidades de pensamiento y otras funciones cotidianas (como cocinar, pagar facturas, limpiar e incluso vestirse).

Un sello distintivo de La enfermedad de Alzheimer es un deterioro gradual de la memoria. Pero es una enfermedad biológica, lo que significa que, además de ver los síntomas externos, como la pérdida de memoria, también podemos medir la degradación que ocurre en el cerebro como consecuencia de la progresión de la enfermedad.

El Alzheimer se identifica por la presencia de dos proteínas en el cerebro, conocidas como amiloide y tau. Proteínas amiloides agregarse en grupos pegajosos llamado "placas". Y las proteínas tau tienden a formar "enredos".

Si bien aún no está claro cómo interactúan amiloide y tau para causar la enfermedad, estas placas y nudos parecen desempeñar un papel en el bloqueo de mensajes entre las células cerebrales. Inducen inflamación dondequiera que se acumulen, y pueden engomillar el sistema de transporte que ayuda a despejar el cerebro de los desechos.

En última instancia, la enfermedad causa la muerte de las células cerebrales. Esto resulta en un total encogimiento de cerebros de pacientes con enfermedad de Alzheimer. Actualmente, mientras que las personas pueden ser diagnosticadas con probable La enfermedad de Alzheimer, una diagnóstico confiable solo puede hacerse postmortem buscando las proteínas tau y amiloideas.

Las técnicas de imagen cerebral significan que podemos determinar los niveles de estas proteínas en personas que aún están vivas. Sin embargo, aunque los niveles anormales de las proteínas en un cerebro sano pueden aumentar las posibilidades de desarrollar la enfermedad de Alzheimer, este resultado no siempre está garantizado.


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Amiloide y tau

Conocer la biología y los mecanismos detrás de la génesis de la enfermedad de Alzheimer es crítico para el éxito de futuro ensayos clínicos.

La acumulación de proteína amiloide en el cerebro se encuentra principalmente en la enfermedad de Alzheimer, junto con la forma en que se propaga. Alrededor de 30% de adultos sanos mayores de 60 tienen altas concentraciones de amiloide en el cerebro. Eso toma alrededor de 20 años antes de que las personas en este grupo comiencen a mostrar síntomas de demencia, como la pérdida de memoria.

su, por otro lado, se encuentra en una amplia gama de condiciones. Estos incluyen la enfermedad de Alzheimer, encefalopatía traumática crónica (una enfermedad neurodegenerativa relacionada con conmociones cerebrales repetitivas y trauma cerebral), Niemann-Pick enfermedad (una enfermedad hereditaria que afecta el metabolismo de las grasas en las células) y Síndrome de Down.

Los estudios en animales sugieren una gama de tau "cepas" existir, como "priones". Los priones son pequeños, infecciosos y proteínas anormalmente retorcidas (o mal plegadas) que puede afectar el cerebro al hacer que las proteínas que funcionan normalmente se conviertan en copias enfermas.

Esto, y el hecho de que las proteínas tau están presentes en una variedad de condiciones, hace que sea difícil determinar las cepas tau específicas para la enfermedad de Alzheimer.

Somos todavía en las primeras etapas de estudiar tau en el cerebro. Hasta aquí, hallazgos sugieren el aumento de tau en las áreas del cerebro relacionadas con la memoria está estrechamente relacionado con el deterioro de la memoria, incluso en adultos mayores sanos.

Pero cómo las placas de amiloide y los ovillos de tau interactúan para influir en la aparición de la enfermedad de Alzheimer sigue siendo un enigma para los investigadores. El amiloide comienza a aparecer en los bordes externos del cerebro (lo que llamamos la "corteza"), que es donde se ubican las funciones cognitivas de orden superior.

su primero aparece en lo profundo del cerebro, muy temprano en las áreas del tronco cerebral relacionadas con el sueño, la excitación y la vigilancia, y posteriormente en centros de memoria como la corteza entorrinal y el hipocampo.

Curiosamente, aunque se pueden observar altos niveles de placas amiloides en adultos sanos, las placas no parecen afectar la función cognitiva en el mismo grado que los enredos tau. Esto ha llevado a algunos investigadores a sugerir que amiloide es necesario, pero no suficiente por sí mismo, para dar lugar a síntomas de demencia.

Otra gran pregunta es: ¿qué es primero, amiloide o tau? Un estudio seminal de autopsia de los cerebros 2,332 con edades comprendidas entre los diez y los 90 de años demostraron que tau aparece tan pronto como en los 20 de las personas y se seguirán acumulando a lo largo de la vida, incluso en personas sanas, hasta la muerte.

Una hipótesis de trabajo es que una vez que el amiloide aparece en la escena, tau acelerará su mal plegamiento, que lo hará promover más muerte de amiloide y células cerebrales. Una analogía comúnmente utilizada es que tau representa la "pistola" y amiloide la "bala".

El papel de los genes

Entonces, ¿cómo aparece el amiloide en la escena en primer lugar? Los genes puede jugar un papel importante.

Si usted hereda el gen de la enfermedad de Alzheimer de un solo padre y aún contrae la enfermedad, se lo conoce como enfermedad de Alzheimer dominantemente heredada, o enfermedad de Alzheimer familiar o autosómica dominante. Aquí, mutaciones en uno de tres genes (proteína precursora de amiloide, presenilin 1 o presenilin 2) causa una rápida acumulación de amiloide en el cerebro.

Esto resulta en una pérdida severa del volumen del cerebro y la memoria a una edad devastadoramente joven (aproximadamente 40 años). La enfermedad de Alzheimer heredada de forma dominante es rara en el Población australiana, representa solo el 1% de todos los casos de enfermedad de Alzheimer.

Sin embargo, las personas que portan estas mutaciones tienen un 99.9% de probabilidades de desarrollar la enfermedad y un 50% de probabilidades de transmitir las mutaciones a sus hijos.

El amiloide también se acumula con la edad. La edad es el mayor factor de riesgo para la enfermedad de Alzheimer esporádica (que representa el 99% de los casos de la enfermedad de Alzheimer). Como la edad promedio de aparición de la enfermedad de Alzheimer esporádica es 80, a veces se denomina enfermedad de Alzheimer de inicio tardío.

El factor de riesgo genético más fuerte para la enfermedad de Alzheimer esporádica es un gen llamado "apolipoproteína E (APOE) ε4", Y la investigación emergente sugiere que este mayor riesgo puede deberse a ineficiencias en la eliminación de amiloide del cerebro. El gen ε4 no es en sí mismo predictivo o diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer. Solo el 40% de pacientes porta el gen ε4 y muchos portadores no desarrollan la enfermedad.

Dieta, diabetes y obesidad

La dieta se ha visto durante mucho tiempo como una factor preventivo potencial contra el riesgo de demencia. Sin embargo, los efectos de los suplementos dietéticos (como los ácidos grasos omega-III) y la adherencia a dietas específicas (como la La dieta mediterránea) no han sido del todo convincentes. La evidencia aún no ha demostrado definitivamente que una dieta o suplemento en particular tenga un efecto sustancial en la reducción del riesgo de demencia o incluso en la disminución de la memoria.

Alguna evidencia enlaces tipo diabetes 2 con riesgo de la enfermedad de Alzheimer. Pero hay un apoyo más fuerte para una asociación entre de pérdida de peso (índice de masa corporal o IMC) y demencia.

Un IMC más alto (más de 40) está relacionado con un mayor riesgo de muerte prematura y un mayor riesgo de demencia en comparación con las personas de peso normal. La evidencia también sugiere que las personas con un IMC más bajo (bajo 18) en la mediana edad y más allá tienen un riesgo significativamente mayor de demencia en comparación con aquellos en rangos saludables (18.5 a 25).

Un artículo reciente sugiere bajo índice de masa corporal no causa la enfermedad de Alzheimer pero ese IMC más bajo puede surgir como resultado de cambios cerebrales, como la supresión del apetito, que ocurren temprano debido a la enfermedad.

Algunos estudios también han sugerido que la enfermedad de Alzheimer puede ser conocida como Diabetes tipo "3", ya que los pacientes muestran un menor consumo de energía en el cerebro. Algunos investigadores sugieren que esto es impulsado por la resistencia a la insulina. Sin embargo, esta área controversial de investigación y resultados de estudios a este efecto necesitan una replicación independiente.

La actividad física

Los estudios ahora sugieren ejercicio puede aumentar la neuroplasticidad en el cerebro. La neuroplasticidad se refiere a la capacidad del cerebro para formar nuevas conexiones entre las redes nerviosas, particularmente en los centros de memoria.

Rompiendo un sudor puede aumentar los niveles de una proteína llamado factor neurotrófico derivado del cerebro, que induce el crecimiento y la supervivencia de las células cerebrales. Así como los batidos de proteínas pueden ayudar a los músculos a crecer después del ejercicio, esta proteína puede fortalecer la capacidad del cerebro para hacer frente a una lesión o enfermedad, no solo al Alzheimer.

sueño

sueño los problemas son comunes en pacientes con enfermedad de Alzheimer. Es probable que las regiones cerebrales que regulan los ciclos de sueño y vigilia se deterioren, lo que provoca trastornos del sueño.

Estudios en animales sugieren que el sueño interrumpido puede resultar en un aumento de la acumulación de amiloide. Esto se debe a que un sistema de drenaje de desechos (conocido como el sistema glifatico que se propone intervenir en la limpieza del amiloide del cerebro) es significativamente más activo cuando las personas están dormidas, y menos efectivas durante la interrupción del sueño.

Si bien la investigación de los mecanismos que respaldan el sueño y el aclaramiento de amiloide aún se encuentra en las etapas iniciales, cada vez hay más pruebas que apoyan la idea de las alteraciones del sueño, o patrones de sueño anormales, puede ser un comienzo indicador de la enfermedad de Alzheimer.

Humor

La depresión de la vida anterior se ha asociado con un doble riesgo de desarrollar demencia. Reciente la evidencia también sugiere la ansiedad, el estrés y los niveles elevados de cortisol (hormona del estrés) pueden desempeñar un papel.

Si bien los mecanismos que explican cómo el estado de ánimo podría aumentar el riesgo de demencia siguen sin estar claros, los estudios sugieren los síntomas de ansiedad o depresión pueden estar asociados con factores que aumentan el riesgo de afecciones vasculares, como enfermedad cardíaca y accidente cerebrovascular.

También se han asociado con niveles crecientes de amiloide en el cerebro y aumento de la inflamación.

Reserva cognitiva o resiliencia

Algunas personas con alto contenido de amiloide en sus cerebros no desarrollan la enfermedad de Alzheimer. Se sugiere que estas personas tengan "reserva cognitiva", lo que les permite Compensar mejor para, o ser más resistente a, aumentar los niveles de enfermedad en el cerebro.

Este término "reserva cognitiva" se refiere a cualquier factor psicológico y social (como niveles más altos de educación, logros ocupacionales o inteligencia) que podría aumentar las posibilidades de compensar la carga de morbilidad.

Sin embargo, otra investigación sugiere que las personas con reserva cognitiva también son más propensas a exhibir caída repentina y precipitada en el rendimiento de la memoria en una etapa posterior, a diferencia de la disminución "lenta y constante" que es característica de la mayoría de los casos de la enfermedad de Alzheimer. Como tal, aunque la reserva cognitiva puede ser protectora hasta cierto punto, simplemente puede retrasar el inicio de la enfermedad.

Previniendo la enfermedad de Alzheimer

Mientras que una la cura continúa eludiéndonos, muchos expertos en Alzheimer ahora se dan cuenta diagnóstico e intervención temprana es clave para detener la enfermedad en sus pistas.

Si la contracción del cerebro ya ha comenzado, es poco probable que la eliminación del amiloide del cerebro sea efectiva. Reciente ensayos clínicos, en el que las placas de amiloide se eliminaron de los cerebros de pacientes con enfermedad de Alzheimer, mostraron un rendimiento cognitivo y los síntomas clínicos no mejoraron drásticamente en el transcurso de la prueba.

Los expertos en ensayos clínicos son girando su mirada a etapas más tempranas en la trayectoria de la enfermedad. Por ejemplo, Investigadores australianos están reclutando participantes para un estudio que probará medicamentos que tienen como objetivo eliminar el amiloide en adultos mayores sanos con altos niveles de placas amiloides.

Además, nosotros y otros científicos estamos tratando de comprender los factores que contribuyen a la acumulación de amiloide, por lo que se puede detener incluso antes de que comience.

Esto implica estudiar a adultos de mediana edad y seguirlos durante un tiempo prolongado para determinar qué combinaciones de factores genéticos y ambientales ponen a las personas en riesgo de contraer la enfermedad de Alzheimer o protegerlas contra ella. Si desea ser parte de dicho estudio en australianos de mediana edad, puede dirigirse a la Proyecto Cerebro Saludable.

Mientras que el sector de entrenamiento cerebral vale millones de dólares anualmente, hay sin evidencia convincente ese entrenamiento cerebral (programas computarizados para mejorar su memoria a través de juegos y acertijos) puede resultar en mejores habilidades cognitivas en todos los días de la vida.

La conversaciónPero mantener la salud física, social y cerebral es una componente importante para reducir el riesgo de demencia, que todos los australianos pueden implementar en sus vidas diarias. Aprender un nuevo idioma, retomar el bridge, viajar y volver a estudiar son ejemplos ideales ya que incorporan desafíos cerebrales y aumentan el compromiso social, que son importantes para interactuar dinámicamente con el cerebro.

Sobre el Autor

Yen Ying Lim, investigador, Instituto Florey de Neurociencia y Salud Mental y Rachel Buckley, Research Fellow, Harvard Medical School, Research Fellow, Instituto Florey de Neurociencia y Salud Mental

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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