Cómo el cambio climático está afectando a toda la vida en la Tierra

Cómo el cambio climático está afectando a toda la vida en la Tierra

Coral blanqueado, resultado de una mayor acidez en los océanos por la absorción de CO2. Los corales brindan servicios valiosos a las personas que dependen de pesquerías saludables para la alimentación. Universidad del Estado de Oregon, CC BY-SA

Más de una docena de autores de diferentes universidades y organizaciones no gubernamentales de todo el mundo han concluido, basándose en un análisis de cientos de estudios, que casi todos los aspectos de la vida en la Tierra se han visto afectados por el cambio climático.

En un lenguaje más científico, encontramos en un artículo publicado en Ciencia que los genes, las especies y los ecosistemas ahora muestran claros signos de impacto. Estas respuestas al cambio climático incluyen el genoma (genética) de las especies, sus formas, colores y tamaños (morfología), su abundancia, dónde viven y cómo interactúan unos con otros (distribución). Ahora se puede detectar la influencia del cambio climático en los procesos más pequeños y crípticos hasta llegar a comunidades y ecosistemas enteros.

Algunas especies ya están comenzando a adaptarse. El color de algunos animales, como las mariposas, es cambio porque las mariposas de color oscuro se calientan más rápido que las mariposas de color claro, que tienen un borde en las temperaturas más cálidas. Salamandras en el este de América del Norte y peces de agua fría están encogiendo en tamaño porque ser pequeño es más favorable cuando hace calor que cuando hace frío. De hecho, ahora hay docenas de ejemplos en todo el mundo de especies amantes del frío que se están contrayendo y especies cálidas que amplían sus rangos en respuesta a los cambios en el clima.

Todos estos cambios pueden parecer pequeños, incluso triviales, pero cuando cada especie se ve afectada de diferentes maneras, estos cambios se suman rápidamente y es posible el colapso total del ecosistema. Esto no es teórico: los científicos han observado que los bosques de algas marinas amantes del frío del sur de Australia, Japón y la costa noroeste de EE. UU. No solo tienen colapsado por el calentamiento pero su restablecimiento ha sido detenido por especies de reemplazo mejor adaptadas a aguas más cálidas.

Inundación de ideas de antiguos huevos de pulgas

Los investigadores están utilizando muchas técnicas, incluida una llamada ecología de la resurrección, para comprender cómo las especies están respondiendo a los cambios en el clima al comparar la rasgos pasados ​​a actuales de las especies. Y un pequeño y aparentemente insignificante organismo lidera el camino.

Hace cien años, una pulga de agua (género Daphnia), una pequeña criatura del tamaño de una punta de lápiz, nadó en un lago frío del noreste de los Estados Unidos en busca de una pareja. Esta pequeña hembra de crustáceo luego colocó una docena de huevos con la esperanza de hacer lo que la Madre Naturaleza pretendía: que se reprodujera.


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Sus huevos son inusuales, ya que tienen una capa dura y endurecida que los protege de condiciones letales como el frío extremo y la sequía. Estos huevos han evolucionado para permanecer viables durante períodos extraordinarios de tiempo y, por lo tanto, yacen en el fondo del lago esperando las condiciones perfectas para nacer.

Ahora adelantamos un siglo: un investigador interesado en el cambio climático ha desenterrado estos huevos, ahora enterrados bajo capas de sedimentos que se acumularon a lo largo de los años. Ella los lleva a su laboratorio y, sorprendentemente, nacen, lo que le permite mostrar una cosa: que los individuos del pasado son de una arquitectura diferente a la de aquellos que viven en un mundo mucho más caliente hoy en día. Hay evidencia de respuestas en todos los niveles desde la genética hasta la fisiología y hasta el nivel comunitario.

Combinando numerosas técnicas de investigación en el campo y en el laboratorio, ahora tenemos una mirada definitiva a la amplitud de los impactos del cambio climático para este grupo de animales. Es importante destacar que este ejemplo ofrece la evidencia más completa de cómo el cambio climático puede afectar a todos los procesos que rigen la vida en la Tierra.

De la genética a los libros polvorientos

El estudio de las pulgas de agua y la ecología de la resurrección es solo una de las muchas formas en que miles de genetistas, científicos evolutivos, ecólogos y biogeógrafos de todo el mundo están evaluando si las especies están respondiendo al cambio climático actual y de qué forma.

Otras herramientas de vanguardia incluyen ejercicios que pueden muestrear los gases atrapados a varias millas debajo de la capa de hielo antártica para documentar climas pasados ​​y sofisticados submarinos y globos aerostáticos que miden el clima actual.

Cómo el cambio climático está afectando a toda la vida en la TierraLas temperaturas más cálidas ya están afectando a algunas especies de manera discernible. Las tortugas marinas en arenas oscuras, por ejemplo, serán más femeninas debido a las altas temperaturas. levork / flickr, CC BY-SA

Los investigadores también están utilizando el muestreo genético moderno para comprender cómo el cambio climático está influyendo en los genes de las especies, mientras que la ecología de la resurrección ayuda a comprender los cambios en la fisiología. Los enfoques tradicionales, como el estudio de especímenes de museos, son efectivos para documentar los cambios en la morfología de las especies a lo largo del tiempo.

Algunos dependen de características geológicas y físicas únicas del paisaje para evaluar las respuestas al cambio climático. Por ejemplo, las playas de arena oscura son más cálidas que las playas de arena clara porque el color negro absorbe grandes cantidades de radiación solar. Esto significa que las tortugas marinas que se reproducen en playas de arena oscura son más propensas a ser mujeres debido a un proceso llamado determinación del sexo dependiente de la temperatura. Entonces, con temperaturas más altas, el cambio climático tendrá un efecto feminizante sobre las tortugas marinas en todo el mundo.

Limpiar el polvo de muchos volúmenes de historia natural histórica de los antepasados ​​y antepasados ​​de la historia natural, quienes documentaron por primera vez distribuciones de especies en 1800s y 1900s tempranos, también proporciona información invaluable al comparar distribuciones históricas de especies a distribuciones actuales.

Por ejemplo, las extensas encuestas de campo de Joseph Grinnell en los primeros 1900 de California llevaron al estudio de cómo el rango de aves allí se desplazó en base a elevación. En las montañas de todo el mundo, hay evidencia abrumadora que todas las formas de vida, como los mamíferos, las aves, las mariposas y los árboles, se mueven hacia elevaciones más frías a medida que el clima se calienta.

Cómo esto se extiende a la humanidad

Entonces, ¿qué lecciones se pueden tomar de una naturaleza azotada por el clima y por qué deberíamos importarnos?

Esta respuesta global se produjo con un aumento de temperatura de 1 grados Celsius desde tiempos preindustriales. Sin embargo, los pronósticos más razonables sugieren que veremos al menos un aumento de hasta 2-3 grados Celsius adicionales durante los próximos 50 a 100 años a menos que las emisiones de gases de efecto invernadero se reduzcan rápidamente.

Todo esto representa un gran problema para los seres humanos porque ahora hay evidencia de que las mismas interrupciones documentadas en la naturaleza también están ocurriendo en los recursos en los que dependemos, como los cultivos, el ganado, la madera y la pesca. Esto se debe a que estos sistemas en los que los humanos dependen se rigen por los mismos principios ecológicos que rigen el mundo natural.

Los ejemplos incluyen reducción rendimientos de cultivos y frutas, aumento del consumo de cultivos y madera por plagas y cambios en el distribución de la pesca. Otros posibles resultados incluyen la disminución de las redes de plantas y polinizadores servicios de polinización de las abejas.

Otros impactos en nuestra salud podrían deberse a la disminución de los sistemas naturales, como los arrecifes de coral y los manglares, que proporcionan una defensa natural frente a las mareas de tempestad, la expansión o nuevos vectores de enfermedades y la redistribución de tierras agrícolas adecuadas. Todo esto significa un futuro cada vez más impredecible para los humanos.

Esta investigación tiene fuertes implicaciones para acuerdos globales de cambio climático, que tienen como objetivo mantener el calentamiento total de 1.5C. Si la humanidad quiere que nuestros sistemas naturales continúen entregando los servicios basados ​​en la naturaleza en los que confiamos tanto, ahora no es el momento para que naciones como los EE. UU. alejarse de los compromisos mundiales sobre el cambio climático. De hecho, si esta investigación nos dice algo, es absolutamente necesario que todas las naciones intensifiquen sus esfuerzos.

Los seres humanos deben hacer lo que la naturaleza está tratando de hacer: reconocer que el cambio está sobre nosotros y adaptar nuestro comportamiento de manera que limite las consecuencias graves a largo plazo.

La conversación

Sobre el Autor

Brett Scheffers, Profesor Asistente, Universidad de Florida y James Watson, Profesor Asociado, La Universidad de Queensland

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.


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