Los pájaros cantores pueden tener una gramática universal y patrones de sonido

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Los pinzones cebra jóvenes son intrínsecamente sesgados para aprender ciertos patrones de sonido sobre otros, y estos patrones reflejan los que los humanos usan, muestran los experimentos.

"Además, estos patrones de sonido se parecían a los patrones que se observan con frecuencia en los idiomas humanos y en la música", dice Jon Sakata, profesor asociado de biología en la Universidad McGill y autor principal de un artículo en Current Biology.

Los científicos que estudian el canto de los pájaros han estado intrigados durante algún tiempo por la posibilidad de que el habla y la música humanas puedan estar enraizadas en procesos biológicos compartidos a través de una variedad de animales. La nueva investigación proporciona nueva evidencia para apoyar esta idea.

Inspiración lingüística

La idea de los experimentos se inspiró en las hipótesis actuales sobre el lenguaje humano y la música. Los lingüistas han descubierto durante mucho tiempo que las lenguas del mundo comparten muchas características comunes, denominadas "universales".

Dos pinzones cebra. (Crédito: Raina Fan / McGill)
Dos pinzones cebra.
(Crédito: Raina Fan / McGill)

Estas características abarcan la estructura sintáctica de los lenguajes (por ejemplo, el orden de las palabras), así como los patrones de habla acústica más finos, como el tiempo, el tono y el estrés de los enunciados. Algunos teóricos, incluido Noam Chomsky, han postulado que estos patrones reflejan una "gramática universal" construida sobre mecanismos cerebrales innatos que promueven y sesgan el aprendizaje del lenguaje.

Los investigadores continúan debatiendo el alcance de estos mecanismos cerebrales innatos, en parte debido al potencial de propagación cultural para dar cuenta de los universales.

Al mismo tiempo, amplios estudios de canciones de pinzones de cebra han documentado una variedad de patrones acústicos que se encuentran universalmente en todas las poblaciones.

vocalizaciones de pinzones
(Crédito: McGill)

"Debido a que la naturaleza de estos universales tiene similitudes con las de los humanos y porque los pájaros cantores aprenden sus vocalizaciones de la misma manera que los humanos adquieren el habla y el lenguaje, nos sentimos motivados para probar la predisposición biológica en el aprendizaje vocal en aves canoras", dice Logan James, Estudiante de doctorado en el laboratorio de Sakata y coautor del nuevo estudio.

Un buffet de cantos de pájaros

Con el fin de aislar las predisposiciones biológicas, James y Sakata individualmente instruyeron a los pinzones cebra jóvenes con canciones que constaban de cinco elementos acústicos dispuestos en todas las secuencias posibles. Expusieron las aves a cada permutación de secuencia en igual proporción y en un orden aleatorio. Cada pinzón, por lo tanto, tuvo que "elegir" individualmente qué secuencias producir a partir de este buffet de cantos de pájaros.

Al final, los patrones que las aves cultivadas en laboratorio preferían producir eran muy similares a los observados en las poblaciones naturales de aves. Por ejemplo, como los pinzones cebra silvestres, las aves tuteladas con secuencias aleatorias a menudo realizan una "llamada a distancia", una vocalización larga y grave al final de su canción.

Otros sonidos tenían muchas más probabilidades de aparecer al principio o al medio de la canción; por ejemplo, es más probable que se produzcan vocalizaciones cortas y agudas en el medio de la canción que al comienzo o al final de la canción. Esto coincide con los patrones observados en diversos idiomas y en la música, en los que los sonidos al final de las frases tienden a ser más largos y de tono más bajo que los sonidos en el medio.

Qué es lo siguiente?

"Estos hallazgos tienen contribuciones importantes para nuestra comprensión del habla y la música humana", dice Caroline Palmer, profesora de psicología en la Universidad McGill que no participó en el estudio.

"La investigación, que controla el entorno de aprendizaje de las aves de maneras que no son posibles con niños pequeños, sugiere que el aprendizaje estadístico solo -el grado en que uno está expuesto a patrones acústicos específicos- no puede explicar las preferencias de la canción (o del habla). Otros principios, como las gramáticas universales y la organización perceptiva, son más propensos a explicar por qué los bebés humanos, así como las aves juveniles, están predispuestos a preferir algunos patrones auditivos ", explica Palmer.

Sakata, quien también es miembro del Centro de Investigación en Cerebro, Lenguaje y Música, dice que el estudio abre muchas vías de trabajo futuro para su equipo con los investigadores del habla, el lenguaje y la música.

"En el futuro inmediato", dice, "queremos revelar cómo los mecanismos de procesamiento auditivo en el cerebro, así como aspectos de aprendizaje y control motor, subyacen a estos sesgos de aprendizaje".

Denise Klein, directora del CRBLM y neurocientífica en el Instituto Neurológico de Montreal, dice que el estudio de James y Sakata "proporciona información sobre universales de comunicación vocal, ayudando a avanzar en nuestra comprensión de las bases neurobiológicas del habla y la música".

El Consejo de Investigación de Ciencias Naturales e Ingeniería de Canadá; el Centro de Investigación sobre Cerebro, Lenguaje y Música; y un premio de Heller Family Fellowship financió la investigación, que ayudó a dar forma a las discusiones con lingüistas de McGill, incluyendo a Heather Goad y Lydia White.

fuente: McGill University

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