Cómo el coronavirus se desplaza por el aire en gotitas microscópicas

Cómo el coronavirus se desplaza por el aire en gotitas microscópicas Desde los pulmones hacia el aire a su alrededor, los aerosoles transportan coronavirus. Peter Dazeley / The Image Bank a través de Getty Images

Durante la década de 1970, cuando crecía en el sur de California, el el aire estaba tan contaminado que me enviaban regularmente a casa desde la escuela secundaria a "refugio en el lugar". Puede parecer que no hay mucho en común entre quedarse en casa debido a la contaminación del aire y quedarse en casa para combatir la pandemia de coronavirus, pero fundamentalmente, ambos tienen mucho que ver con los aerosoles.

Los aerosoles son pequeñas partículas flotantes de contaminación que forman el famoso smog de Los Ángeles, las partículas de polvo que ves flotando en un rayo de sol y también las pequeñas gotas de líquido que escapan de tu boca cuando hablas, toses o respiras. Estos pequeños trozos de líquidos flotantes pueden contener trozos del coronavirus y pueden contribuir de manera importante a su propagación.

Si caminas afuera en este momento, es probable que veas personas con máscaras y practicando distanciamiento social. Estas acciones están en gran parte destinadas a evitar que las personas esparcir o inhalar aerosoles.

Soy profesora de ingenieria mecanica y estudiar aerosoles y contaminación del aire. Cuanto más entiendan las personas cómo funcionan los aerosoles, mejor podrán evitar contraer o propagar el coronavirus.

En el aire y en todas partes

Cómo el coronavirus se desplaza por el aire en gotitas microscópicas Los aerosoles están en todas partes. slobo / E + a través de Getty Images

Un aerosol es un grupo de pequeñas partículas líquidas o sólidas que flotan en el aire. Están en todas partes del medio ambiente y pueden estar hechos de cualquier cosa lo suficientemente pequeña como para flotar, como humo, agua o saliva portadora de coronavirus.

Cuando una persona tose, habla o respira, tira en cualquier lugar entre 900 a 300,000 partículas líquidas De su boca. Estas partículas rango de tamaño desde microscópico, una milésima del ancho de un cabello, hasta el tamaño de un grano de arena fina de playa. Una tos puede hacer que viajen a gran velocidad hasta 60 mph.

El tamaño de la partícula y las corrientes de aire afectan el tiempo que permanecerán en el aire. En una habitación tranquila, pequeñas partículas como el humo pueden permanecer en el aire durante hasta ocho horas. Las partículas más grandes caen del aire más rápidamente y aterrizan en las superficies después de unos minutos.

Simplemente estando cerca de otras personas, estás entrando en contacto constante con aerosoles de su boca. Durante una pandemia esto es un poco más preocupante de lo normal. Pero la pregunta importante no es si existen aerosoles exhalados, sino cuán infecciosos son.


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Cómo el coronavirus se desplaza por el aire en gotitas microscópicas El coronavirus es pequeño y fácilmente transportado por partículas de saliva en el aire. fotograzia / Moment via Getty Images

Los aerosoles como sistemas de distribución de virus.

El nuevo coronavirus, SARS-CoV-2, es pequeño, de aproximadamente 0.1 micras, aproximadamente 4 millonésimas de pulgada, de diámetro. Los aerosoles producidos por las personas cuando respiran, hablan y tosen generalmente se encuentran entre 0.7 micras alrededor 10 micras - completamente invisible a simple vista y fácilmente capaz de flotar en el aire. Estas partículas son principalmente fluidos biológicos de las bocas y pulmones de las personas y puede contener trozos de material genético de virus.

Los investigadores aún no saben cuántas piezas individuales de SARS-CoV-2 puede contener un aerosol producido por la tos de una persona infectada. Pero en un estudio previo a la impresión, lo que significa que actualmente está bajo revisión por pares, los investigadores utilizaron un modelo para estimar que una persona de pie y hablando en una habitación podría soltar hasta 114 dosis infecciosas por hora. Los investigadores predicen que estos fragmentos de saliva en aerosol infectarían fácilmente a otras personas si esto sucediera en espacios públicos cerrados como un banco, restaurante o farmacia.

Otra cosa a considerar es lo fácil que son inhalar estas partículas. En un reciente estudio de modelo de computadora, los investigadores encontraron que las personas probablemente inhalarían aerosoles de otra persona que está hablando y tosiendo mientras está sentada menos de 6 pies de distancia.

Si bien esto parece malo, el proceso real de exposición a la infección es un juego de números complicados. A menudo, las partículas virales que se encuentran en los aerosoles están dañadas. Un estudio que analizó el virus de la gripe encontró que solo 0.1% de virus exhalado por una persona son realmente infecciosas. El coronavirus también comienza a morir una vez que ha abandonado el cuerpo, permaneciendo viable en el aire durante hasta tres horas. Y, por supuesto, no todos los aerosoles provenientes de una persona infectada contendrán el coronavirus. Hay muchas posibilidades involucradas.

Los funcionarios de salud pública aún no saben si el contacto directo, el contacto indirecto a través de las superficies o los aerosoles son los principales vía de transmisión para el coronavirus. Pero todo lo que los expertos como yo sabemos sobre los aerosoles sugiere que podrían ser una vía principal de transmisión.

Cómo el coronavirus se desplaza por el aire en gotitas microscópicas Los brotes provocados por aerosoles se han relacionado con restaurantes, tiendas y muchos otros lugares públicos. Foto AP / Vincent Yu

Evidencia de transmisión de aerosoles.

Es casi imposible estudiar la transmisión viral en tiempo real, por lo que los investigadores han recurrido al muestreo ambiental y al rastreo de contactos para tratar de estudiar la propagación del coronavirus en aerosoles. Esta investigación está ocurriendo extremadamente rápido y la mayor parte todavía está bajo revisión por pares, pero estos estudios ofrecen información extremadamente interesante, aunque preliminar.

Para probar el medio ambiente, los investigadores simplemente toman muestras del aire. En Nebraska, los científicos encontraron SARS-CoV-2 en el aire en un hospital. En China, los científicos también encontraron el virus en el aire de una serie de hospitales, así como una tienda por departamentos.

Pero el muestreo ambiental por sí solo no puede probar la transmisión de aerosoles. Eso requiere rastreo de contactos.

Un restaurante en Guangzhou, China, fue el sitio de un pequeño brote el 23 de enero y ofrece evidencia directa de transmisión de aerosol. Los Investigadores cree que había una persona infectada pero asintomática sentada en una mesa en el restaurante. Debido a las corrientes de aire que circulan en la habitación debido al aire acondicionado, las personas que se sientan en otras dos mesas se infectaron, probable debido a los aerosoles.

En general, la evidencia sugiere que es mucho más arriesgado estar adentro que afuera La razón es la falta de flujo de aire. Toma entre 15 minutos y tres horas para que un aerosol sea aspirado afuera por un sistema de ventilación o flotar por una ventana abierta.

Otro estudio preliminar de brotes en Japón sugiere que las posibilidades de transmisión directa son casi 20 veces mayor en interiores comparado al aire libre En Singapur, los investigadores rastrearon los primeros tres brotes directamente a un pocas tiendas, una cena para banquetes y una iglesia.

Una vez afuera, estos aerosoles potencialmente infecciosos desaparecen en la extensión de la atmósfera y son mucho menos preocupantes. Por supuesto, es posible contraer el virus afuera si está en contacto cercano con una persona enferma, pero esto parece muy raro. Investigadores en China encontraron que solo uno de los 314 brotes examinaron podría rastrearse hasta el contacto al aire libre.

Recientemente ha habido preocupación por transmisión de aerosoles durante la carrera y el ciclismo. Si bien la ciencia aún se está desarrollando en esto, probablemente sea aconsejable dar a otros ciclistas o corredores un poco más de espacio de lo normal.

Cómo el coronavirus se desplaza por el aire en gotitas microscópicas El uso de máscaras y el distanciamiento social reducen el riesgo de propagación o inhalación de aerosoles. AP Photo / Gerald Herbert

Cómo reducir la transmisión de aerosoles

Con todo este conocimiento de cómo se producen los aerosoles, cómo se mueven y el papel que juegan en esta pandemia, surge una pregunta obvia: ¿qué pasa con las máscaras?

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomiendan usar una máscara facial en cualquier entorno público donde el distanciamiento social es difícil de hacer. Esto se debe a que las máscaras caseras probablemente hacen un trabajo razonable al evitar que los aerosoles salgan de la boca. La evidencia generalmente apoya su uso y se están realizando más investigaciones para demostrar que las máscaras pueden ser muy efectivas en Reducción del SARS-CoV-2 en el aire. Las máscaras no son perfectas y actualmente se están realizando más estudios para saber qué tan efectivas son realmente, pero tomando esta pequeña precaución podría ayudar a frenar la pandemia.

Además de usar una máscara, siga el sentido común y el orientación de funcionarios de salud pública. Evite los espacios interiores abarrotados tanto como sea posible. Practique el distanciamiento social tanto dentro como fuera. Lávate las manos con frecuencia. Todas estas cosas funcionan para prevenir la propagación del coronavirus y pueden ayudar a evitar que lo contraiga. Existe una gran cantidad de evidencia de que COVID-19 se transmite por inhalación de partículas en el aire, pero siguiendo cuidadosamente los consejos de los expertos, las personas pueden minimizar el riesgo que representan.

Sobre el Autor

Shelly Miller, profesora de ingeniería mecánica y ambiental, Universidad de Colorado Boulder

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.


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