Por qué el plástico debe usarse con mucha moderación

botellas de plástico alineadas en un mostrador
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Los investigadores han revelado que el impacto de los plásticos en el clima y la salud es mayor de lo que se pensaba originalmente debido al mayor uso de carbón para procesar calor, electricidad y como materia prima en la producción.

Los plásticos son útiles, baratos y extremadamente populares. La demanda mundial de ellos se ha cuadriplicado en los últimos cuarenta años y se espera que continúe aumentando, con consecuencias negativas para el medio ambiente y la salud humana.

El público es consciente del daño ambiental causado por los plásticos, particularmente al final de su ciclo de vida, como cuando liberan gases de efecto invernadero y contaminantes del aire cuando se queman, o contaminan el agua y el suelo en forma de microplásticos.

Producción de plásticos y clima

La investigación sobre el impacto medioambiental global de los plásticos también se ha centrado principalmente en la fase de eliminación. Hay pocos estudios sobre la producción de plásticos, lo que también afecta al clima y la calidad del aire. Sin embargo, un análisis tan profundo requiere información detallada sobre las cadenas de suministro y los procesos para rastrear los flujos de energía y materiales relevantes.

"Hasta ahora, la suposición simplista ha sido que la producción de plásticos requiere aproximadamente la misma cantidad de recursos fósiles que la cantidad de materias primas contenidas en los plásticos, en particular el petróleo", dice Livia Cabernard, estudiante de doctorado en el Instituto de Ciencia y Tecnología. and Policy (ISTP) en ETH Zurich. El problema aquí es que la importancia relativa de la producción frente a la eliminación se ha subestimado significativamente.

A través de un minucioso trabajo de detective, los investigadores analizaron el impacto en el clima y la salud de la cadena de suministro global de plásticos durante un período de 20 años.

En un estudio publicado recientemente en Sostenibilidad de la naturaleza, los investigadores revelan que la huella de carbono global de los plásticos se ha duplicado desde 1995, alcanzando 2.2 millones de toneladas de CO2 equivalente (CO2e) en 2015. Esto representa el 4.5% de las emisiones globales de gases de efecto invernadero, y es más de lo que se pensaba. Durante el mismo período, la huella de salud mundial de los plásticos por la contaminación del aire por partículas finas aumentó en un 70%, lo que provocó aproximadamente 2.2 millones de años de vida ajustados por discapacidad (AVAD) en 2015.

Para su estudio, el equipo determinó las emisiones de gases de efecto invernadero generadas en todo el ciclo vital de plásticos, desde la extracción de recursos fósiles hasta el procesamiento en clases de productos y su uso, hasta el final de su vida útil, incluido el reciclaje, la incineración y el vertedero.

Los investigadores identifican el auge de la producción de plásticos en países recientemente industrializados a base de carbón, como China, India, Indonesia y Sudáfrica, como la principal causa de la creciente huella de carbono de los plásticos. La energía y el calor de proceso necesarios para la producción de plásticos en estos países proviene principalmente de la combustión del carbón. También se utiliza una pequeña cantidad de carbón como materia prima para los plásticos.

Emisiones a base de carbón de plásticos

“La huella de carbono relacionada con los plásticos del sector del transporte de China, la industria electrónica de Indonesia y la industria de la construcción de la India se ha multiplicado por más de 50 desde 1995”, explica Cabernard. A nivel mundial, las emisiones de plásticos a base de carbón producción se han cuadriplicado desde 1995 y ahora representan casi la mitad de la huella de carbono global de los plásticos.


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Cuando se quema carbón, produce partículas extremadamente finas que se acumulan en el aire. Este material particulado es muy perjudicial para la salud y puede provocar asma, bronquitis y enfermedades cardiovasculares. A medida que se utiliza cada vez más carbón para procesar calor y electricidad, y como materia prima en la producción de plásticos, también aumentan las consecuencias negativas para la salud.

En contraste con estimaciones anteriores, que asumían el uso de cantidades iguales de combustible y materias primas en la producción de plásticos, los investigadores ahora han demostrado que se quema el doble de energía fósil para la producción de plásticos de la que se contiene como materia prima en los plásticos.

Esto afecta la evaluación de las consecuencias ambientales. “Incluso en el peor de los casos en el que se incineran todos los plásticos, su producción representa la mayor parte de las emisiones totales de gases de efecto invernadero y partículas”, dice Cabernard. La fase general de producción de plásticos es responsable de la gran mayoría (96%) de la huella de carbono de los plásticos.

Anteriormente, solo había una publicación que examinaba la huella de carbono global de la producción de plásticos. “Este estudio subestimó las emisiones de gases de efecto invernadero, sin embargo, porque no tuvo en cuenta la creciente dependencia del carbón debido a la subcontratación de los procesos de producción a países basados ​​en el carbón”, explica Cabernard.

Los investigadores utilizaron un nuevo método para su estudio que Cabernard había desarrollado previamente en su tesis doctoral bajo la supervisión de Stephan Pfister, científico principal del ISTP, y Stefanie Hellweg, profesora de diseño de sistemas ecológicos en el Instituto de Ingeniería Ambiental. Este enfoque implica un análisis multirregional de insumo-producto que mapea con precisión las cadenas de valor globales desde la producción hasta el consumo en industrias, países y regiones.

Fuente: ETH Zurich, Estudio original

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