Por qué el calentamiento global puede continuar después de que terminen las emisiones

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 Los gases de efecto invernadero emitidos hoy permanecen en la atmósfera durante años o siglos. David McNew / Getty Images

Por ahora, pocas personas cuestionan la realidad de que los humanos están alterando el clima de la Tierra. La verdadera pregunta es: ¿Qué tan rápido podemos detener, incluso revertir, el daño?

Parte de la respuesta a esta pregunta radica en el concepto de “calentamiento comprometido”, también conocido como “calentamiento de la tubería”.

Se refiere a futuros aumentos en las temperaturas globales que serán causados ​​por gases de efecto invernadero que ya han sido emitidos. En otras palabras, si la transición de energía limpia ocurriera de la noche a la mañana, ¿cuánto calentamiento se produciría todavía?

El presupuesto energético de la Tierra está desequilibrado

Los seres humanos provocan el calentamiento global cuando sus actividades emiten gases de efecto invernadero, que atrapan el calor en la atmósfera inferior, evitando que se escape al espacio.

Antes de que la gente comenzara a quemar combustibles fósiles para impulsar fábricas y vehículos y criar ganado que emitía metano en casi todas las regiones cultivables, el presupuesto energético de la Tierra estaba más o menos equilibrado. Del Sol entraba aproximadamente la misma cantidad de energía que la que salía.

Hoy en día, las crecientes concentraciones de dióxido de carbono en la atmósfera son más del 50% superior de lo que eran en los albores de la era industrial, y son atrapando más de esa energía.


El delicado equilibrio energético de la Tierra. Academia de Ciencias de California.

Esas emisiones de dióxido de carbono, junto con otros gases de efecto invernadero como el metano, y compensadas por algunos aspectos de la contaminación del aire por aerosoles, están atrapando energía equivalente a la detonación de cinco bombas atómicas al estilo de Hiroshima por segundo.

Con más energía entrando que saliendo, la energía térmica de la Tierra aumenta, elevando la temperatura de la tierra, los océanos y el aire y derritiendo el hielo.


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Calentamiento en la tubería

Los efectos de alterar el equilibrio energético de la Tierra tardan en manifestarse. Piense en lo que sucede cuando abre el grifo de agua caliente al máximo en un día frío de invierno: las tuberías están llenas de agua fría, por lo que el agua tibia tarda en llegar a usted, de ahí el término "calentamiento de la tubería". El calentamiento aún no se ha sentido, pero está en camino.

Hay tres razones principales por las que se espera que el clima de la Tierra continúe calentándose después de que cesen las emisiones.

En primer lugar, la contribuyentes principales al calentamiento global, el dióxido de carbono y el metano, permanecen en la atmósfera durante mucho tiempo: alrededor de 10 años en promedio para el metano y la friolera de 400 años para el dióxido de carbono, con algunas moléculas que permanecen hasta milenios. Entonces, apagar las emisiones no se traduce en reducciones instantáneas en la cantidad de estos gases que atrapan el calor en la atmósfera.

En segundo lugar, parte de este calentamiento ha sido compensado por las emisiones humanas de otra forma de contaminación: los aerosoles de sulfato, partículas diminutas emitidas por la quema de combustibles fósiles, que reflejan la luz solar hacia el espacio. Durante el siglo pasado, este oscurecimiento global ha sido enmascarar el efecto de calentamiento de las emisiones de efecto invernadero. Pero estos y otros aerosoles hechos por el hombre también dañan la salud humana y la biosfera. Eliminar esos y los gases de efecto invernadero de vida corta se traduce en unas décimas de grado de calentamiento adicional durante aproximadamente una década, antes de alcanzar un nuevo equilibrio.

Finalmente, el clima de la Tierra toma tiempo para adaptarse a cualquier cambio en el balance energético. Alrededor de dos tercios de la superficie de la Tierra están hechos de agua, a veces agua muy profunda, que tarda en absorber el exceso de carbono y calor. Hasta aquí, más del 91% del calor añadido por las actividades humanasy alrededor de una cuarta parte del exceso de carbono, han ido a los océanos. Si bien los habitantes de la tierra pueden estar agradecidos por este amortiguador, el calor adicional contribuye al aumento del nivel del mar a través de expansión térmica y también olas de calor marinas, mientras que el carbono adicional hace que el océano sea más corrosivo para muchos organismos con caparazón, lo que puede alterar la cadena alimentaria del océano.

La temperatura de la superficie de la Tierra, impulsada por el desequilibrio de la energía radiante en la parte superior de la atmósfera y modulada por la enorme inercia térmica de sus océanos, todavía está tratando de ponerse al día con su perilla de control más grande: concentración de dióxido de carbono.

¿Cuánto calentamiento?

Entonces, ¿cuánto calentamiento comprometido nos espera? No hay una respuesta clara.

El mundo tiene ya se calentó más de 1.1 grados Celsius (2 F) en comparación con los niveles preindustriales. Las naciones de todo el mundo acordaron en 2015 tratar de evitar que el promedio mundial aumente más de 1.5 °C (2.7 F) para limitar el daño, pero el mundo ha tardado en reaccionar.

Determinar la cantidad de calentamiento futuro es complicado. Varios estudios recientes usar modelos climáticos para estimar el calentamiento futuro. A estudio de 18 modelos del sistema terrestre descubrió que cuando se cortaron las emisiones, algunas continuaron calentándose durante décadas o cientos de años, mientras que otras comenzaron a enfriarse rápidamente. Otro estudio, publicado en junio de 2022, encontró un 42% de probabilidad de que el mundo ya esté comprometido con 1.5 grados.

La cantidad de calentamiento importa porque las peligrosas consecuencias del calentamiento global no aumentan simplemente en proporción a la temperatura global; típicamente aumentan exponencialmente, particularmente para la producción de alimentos en riesgo por el calor, la sequía y las tormentas.

Además, la Tierra tiene puntos de inflexión eso podría desencadenar cambios irreversibles en partes frágiles del sistema terrestre, como glaciares o ecosistemas. No necesariamente sabremos de inmediato cuándo el planeta ha pasado un punto de inflexión, porque esos cambios a menudo tardan en aparecer. Este y otros sistemas sensibles al clima son la base del principio de precaución de limitar el calentamiento a menos de 2 °C (3.6 F) y, preferiblemente, a 1.5 °C.

El corazón del problema climático, incrustado en esta idea de calentamiento comprometido, es que hay largas demoras entre los cambios en el comportamiento humano y los cambios en el clima. Si bien la cantidad precisa de calentamiento comprometido sigue siendo motivo de controversia, la evidencia muestra que la ruta más segura a seguir es la transición urgente a un país libre de carbono, más equitativo economía que genera muchas menos emisiones de gases de efecto invernadero.

Sobre el Autor

La conversación

Julien Emile Geay, Profesor Asociado de Ciencias de la Tierra, Facultad de Letras, Artes y Ciencias de USC Dornsife

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.


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