La erupción del monte Nyiragongo: sus efectos sobre la salud se sentirán durante mucho tiempo

La erupción del monte Nyiragongo: sus efectos sobre la salud se sentirán durante mucho tiempo

Hombres cruzan el frente de las rocas de lava aún humeantes de una erupción del monte Nyiragongo el 23 de mayo de 2021 en Goma, al este de la República Democrática del Congo. GUERCHOM NDEBO / AFP a través de Getty Images

¿Cuáles son las principales preocupaciones de salud de las comunidades?

Las erupciones volcánicas pueden causar una destrucción catastrófica. Son responsables de víctimas humanas, devastación de la infraestructura y pueden contaminar el medio ambiente en miles de kilómetros alrededor de los sitios de erupción.

Hay varios atributos que tiene un volcán que lo hace peligroso para la salud humana. Durante la erupción, se liberan lava, gas y ceniza volcánica. La erupción también puede causar o provocar temblores de tierra y terremotos.


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La lava caliente que brota de un volcán es letal. Puede moverse rápido y causar directamente la muerte o lesiones. También puede destruir hogares y otras estructuras importantes, como estaciones de servicio y electricidad (con riesgo de explosiones masivas) y tanques de agua.

Nyiragongo es considerado uno de los volcanes más peligrosos del mundo debido a su lava de movimiento particularmente rápido. Puede fluir a una velocidad de Introducción 100 km por hora. Se informa que, en esta erupción reciente, Introducción 30 personas murieron cuando más de 500 casas fueron arrasadas por el flujo de lava. Debido a la devastación, podría haber problemas de salud mental para las personas afectadas.

Ceniza volcánica - compuesto de diminutas partículas de rocas, minerales y vidrio volcánico: es un problema de salud importante. Cuando se inhala, puede causar daño pulmonar, por ejemplo, un efecto a largo plazo de la ceniza volcánica es silicosis una enfermedad que puede causar daño pulmonar y cicatrices. La inhalación de cenizas volcánicas también puede causar asfixia y provocar la muerte.

Además, la ceniza volcánica contiene ácidos fuertes, como fluoruro de hidrógeno y ácido clorhídrico. En pequeñas concentraciones pueden causar irritación de la piel y problemas oculares.

Si la ceniza volcánica aterrizara en fuentes de agua naturales, se depositaría minerales tóxicos. Si se ingieren, estos pueden causar trastornos neurológicos.

Ash también puede trampa gases tóxicos en la atmósfera, como dióxido de carbono y flúor. Esto puede afectar cultivos o provocar enfermedades o la muerte de animales y humanos.

Junto a la ceniza y la lava, las erupciones volcánicas liberan gases tóxicos.

El monte Nyiragongo es una de las fuentes más prolíficas de dióxido de azufre en la tierra. Desde septiembre de 2002, este volcán ha tenido un lago de lava permanente que libera persistentemente una columna de gases ricos en dióxido de azufre y carbono. Por lo tanto, produce dióxido de suplhur durante y después de la erupción.

El dióxido de azufre puede irritar la piel y los tejidos y las membranas mucosas de los ojos, la nariz y la garganta. Eso También puede agravar las condiciones crónicas como el asma y las enfermedades cardiovasculares.

Durante, y a veces después, de la erupción, otra preocupación son los terremotos y temblores. Tiene sido reportado que se detectaron hasta 92 terremotos y temblores en los días posteriores a la erupción.

Aparte del riesgo de posibles derrumbes de edificios, existe preocupación que estos temblores podrían afectar al lago Kivu, a solo 12 km de distancia, que tiene grandes cantidades de metano y dióxido de carbono disueltos en sus aguas profundas. Si está perturbado ellos podrían salir a la superficie y hacer erupción. La explosión podría ser catastrófica para las comunidades circundantes. El gas que se libera también sería tóxico y podría causar asfixia.

Es importante tener en cuenta que algunos problemas de salud no estarán directamente relacionados con el volcán, pero pueden surgir debido al evento.

Por ejemplo, las estructuras de tratamiento de agua ha sido dañado. Se estima que encima 500,000 personas en Goma se han quedado sin acceso a agua potable. Esto podría provocar brotes de enfermedades transmitidas por el agua, como cólera.

¿Cuánto duran estos problemas de salud?

We publicó recientemente un estudio sobre los efectos de la exposición continua al dióxido de azufre entre las personas que viven en Goma. Nuestros datos cubrieron un período de 10 años y se obtuvieron de los centros de salud alrededor de los volcanes Nyiragongo y Nyamulagira. Encontramos evidencia clara entre el aumento de la incidencia de síntomas respiratorios agudos después de las erupciones, particularmente en áreas cercanas a los volcanes (26 km) hasta seis meses después de la erupción.

Esto muestra que la exposición continua a gases y partículas nocivas en el aire podría seguir afectando a los residentes meses después del evento.

Volver a la normalidad llevará mucho tiempo. La erupción ha ocurrido en un lugar que ya se enfrenta una crisis humanitaria con un alto índice de violencia en la región. Además de esto, el sistema de salud ya es frágil. Ha tenido que luchar contra una reciente Brote de virus del Ébola y ahora está luchando para hacer frente a la pandemia de COVID-19.

Volver a la normalidad requerirá una respuesta global y coordinada en la que los trabajadores humanitarios, otros estados y la RDC combinen esfuerzos.

¿Qué acciones deben tomar los responsables de la formulación de políticas para proteger a las personas?

En cuanto a las medidas inmediatas, los responsables de la formulación de políticas deben esforzarse por proporcionar alimentos de emergencia y agua clorada. También deben prepararse para el brote de enfermedades, como el cólera, instalando un sistema de vigilancia de la salud en los centros de salud y refugios. Esta vigilancia también debe capturar las enfermedades respiratorias y todos los síntomas relacionados con COVID-19.

Además, debe haber servicios disponibles para apoyar la salud mental de los afectados por la erupción.

Para protegerse de ceniza, una mascarilla certificada por la industria que se ajuste bien, como una máscara N95, proporcionará algo de protección respiratoria. Las mascarillas quirúrgicas (aunque efectivas en la lucha contra la infección por COVID-19) protegen poco contra las partículas presentes en los humos del volcán, pero es mejor que nada.

Se necesita un sistema de monitoreo en tiempo real de cenizas y gases para rastrear la calidad del aire. Desafortunadamente, no hay mucho que las personas puedan hacer para protegerse además de mudarse, especialmente los niños, los ancianos y las personas con asma. Si es posible, las personas deben permanecer dentro de una casa bien aislada (puertas y ventanas cerradas) o usar una máscara de gas (rara vez disponible) al aire libre. Este será un desafío de salud adicional dada la pandemia actual de COVID-19 si no se aborda bien.

Jonathan Koko Byamungu, del Departamento de Ingeniería Química de la Universidad de KwaZulu Natal, contribuyó a esta entrevista.

Sobre el Autor

Patrick de Marie C. Katoto, profesor de la Université catholique de Bukavu

Este artículo apareció originalmente en La conversación

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