Cómo los parásitos animales encuentran un hogar en los humanos

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Recientemente se ha hablado mucho de un video compartido por la mujer de Oregon, Abby Beckley, quien describe quitando gusanos de su ojo. Investigadores de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades publicaron un informe del caso documentando la infección de Beckley como el primer caso humano del gusano ocular del ganado Thelazia gulosa.

Ciertamente sentimos que Beckley tuvo que pasar por esta terrible experiencia y, sin duda, sentimos que se nos eriza la piel de solo pensar en ello. Pero aparte del factor de "fluencia" de este caso, nos hace preguntarnos cómo un parásito de la vaca acabó alguna vez en el ojo humano. Y plantea la pregunta más fundamental: ¿cómo pueden los parásitos animales infectar a los humanos?

Para responder a esta pregunta, necesitamos comprender más sobre los parásitos y su ecología. Como veterinario y ecologista de enfermedades, mi investigación examina qué factores ecológicos influyen en la aparición de zoonosis: enfermedades que se transmiten de los animales a los humanos. El caso de los gusanos oculares del ganado es ciertamente intrigante.

Parasitismo: conceptos básicos

En el sentido más básico, un parásito es un organismo que vive en (“ectoparásito” - garrapatas, pulgas, mosquitos) o en (“endoparásito” - gusanos oculares, gusanos intestinales, parásitos de la sangre) otro organismo y usa ese organismo (“huésped”) para sustento.


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Centrémonos en los endoparásitos.

El ciclo de vida de un endoparásito puede ser muy complejo y puede involucrar a múltiples huéspedes. El huésped definitivo es donde se reproduce el parásito, mientras que el huésped intermedio, o los huéspedes, alberga las etapas de vida inmaduras y no reproductivas.

Existe otro tipo de huésped, llamado huésped accidental, que el parásito puede infectar pero que no forma parte de su ciclo de vida normal. Los seres humanos son huéspedes accidentales de los gusanos oculares del ganado.

Las especies parásitas varían en su especificidad de hospedador, los hospedadores que pueden infectar durante una etapa de vida específica, desde muy específicas (un hospedador) hasta muy sueltas (muchas especies).

Pasar de un animal huésped a los humanos

Transmisión de parásitos de un huésped a otro puede ocurrir a través de varias rutas, dependiendo de dónde reside el parásito en el huésped y cómo se elimina, por ejemplo, a través de heces, sangre u otras secreciones corporales. Contacto directo, consumo de agua o alimentos contaminados (Cryptosporidium, Giardia), o mediante un vector como una garrapata o un mosquito son posibles.

Las infecciones parasitarias transmitidas de animales a humanos se han producido de forma natural a lo largo de la historia.

Anteriormente, se pensaba que se requerían cambios evolutivos para que un parásito cambiara de hospedador. Aunque este es ciertamente un proceso para el cambio de host, la investigación ha demostrado que los mecanismos que utilizan los parásitos para invadir, sobrevivir y reproducirse con éxito dentro de un host pueden ser aplicables en una variedad de hosts.

Este proceso, llamado ajuste ecológico, significa que el cambio de host puede ocurrir más rápidamente sin la necesidad de desarrollar nuevos mecanismos.

Los seres humanos han acelerado ambos procesos al contribuir a importantes cambios ecológicos y, como resultado, durante el último siglo, hemos visto la rápida aparición de enfermedades zoonóticas. Y no solo de parásitos, sino también de bacterias y virus.

El cambio ecológico ocurre a un ritmo alarmante

En ecología de enfermedades, pensamos de manera integral sobre una enfermedad, examinando la intersección del patógeno, en este caso un parásito, sus huéspedes y las condiciones ambientales en las que ocurre la enfermedad.

Los cambios ecológicos globales inducidos por el hombre han modificado el equilibrio de muchos sistemas de enfermedades, lo que ha dado lugar a que nuevas enfermedades o enfermedades antiguas se trasladen a nuevas áreas o nuevos huéspedes.

El cambio climático está haciendo que algunas áreas más adecuado para ciertas especies, particularmente en áreas templadas y en altitudes más altas. A medida que se expande el rango de una especie, el rango de sus parásitos también puede expandirse, proporcionando un nuevo potencial de transmisión a especies nativas dentro del área.

La globalización y el aumento de los viajes y el comercio internacionales facilitan el movimiento rápido de seres humanos y animales en todo el mundo.. Las nuevas especies pueden establecerse en un área y contribuir a la transmisión de patógenos, y las especies nativas en esas áreas no tienen inmunidad previa.

Considere el ejemplo de la angiostrongiliasis humana.. Causado por el gusano pulmonar de la rata, Angliostrongylus cantonensis, varios países previamente libres de esta enfermedad han experimentado brotes debido a la introducción del huésped intermedio, el caracol africano gigante, en contenedores de transporte.

La urbanización y la invasión humana en el hábitat de la vida silvestre han contribuido a un mayor contacto entre humanos y animales, proporcionando más oportunidades de transmisión de agentes infecciosos, como parásitos.

Malasia peninsular ha experimentado un aumento significativo de casos de malaria en humanos. Las investigaciones identificaron al patógeno como Plasmodium knowlesi, que se encuentra naturalmente en los macacos de cola larga y de cola de cerdo y puede ser transmitido a los humanos por los mosquitos. La deforestación y el rápido desarrollo económico en esta área ha llevado a los humanos a un contacto más estrecho con estos primates.

Otros cambios en el paisaje también pueden alterar drásticamente la comunidad de especies dentro de un ecosistema.. El sobrepastoreo y la degradación de los pastos en el Tíbet coincidieron con un aumento espectacular de los casos de equinococos alveolares. Pequeños mamíferos que actúan como huéspedes intermediarios del parásito causante Echinococcus multilocularis floreció en este entorno, facilitando el ciclo de transmisión.

Una cosa importante a tener en cuenta es que estos procesos no solo aceleran la transmisión de animales a humanos. Existe evidencia de la introducción de parásitos en las poblaciones de vida silvestre debido también a la actividad humana..

Esto puede ser particularmente perjudicial para las especies vulnerables, que pueden estar ya amenazadas debido a los cambios ecológicos en curso. Se cree que los brotes de toxoplasmosis en nutrias marinas en California y marsupiales en Australia se deben a la contaminación del agua inducida por humanos con heces de gatos domésticos.

Se necesitan enfoques colaborativos

Sabemos que la aparición de infecciones por parásitos zoonóticos es un tema complejo. No solo involucra la salud humana, sino también la salud animal y la salud ambiental.. Eso significa que se necesitan esfuerzos de colaboración entre disciplinas para comprender, controlar y prevenir estas enfermedades, y debemos unirnos para abordar los cambios ecológicos que pueden tener importantes implicaciones para la salud humana y animal en el futuro.

En este momento, es difícil saber si el gusano ocular del ganado Thelazia gulosa se convertirá en un problema para los humanos. La historia está llena de ejemplos de extrañas transmisiones de patógenos que no se vuelven a ver o que rara vez reaparecen.

La conversaciónPero es importante que Abby Beckley contó su historia, ya que tenemos una mayor conciencia y podemos permanecer atentos a los riesgos potenciales.

Sobre el Autor

Katie M. Clow, becaria postdoctoral, Universidad de Guelph

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Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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