En los niños, incluso los niveles bajos de plomo pueden causar daños duraderos.

La exposición al plomo es más común de lo que piensas.

La reciente tormenta de fuego sobre la exposición al plomo del agua potable en Flint, Michigan, es un recordatorio del riesgo duradero que representa el plomo ambiental. Si bien todos podemos estar de acuerdo en que es inaceptable que los niños estén expuestos a niveles peligrosamente altos de plomo, hay menos conciencia de lo que esto significa.

Flint es solo una de las muchas ciudades del país donde la exposición al plomo es un problema grave. Para ciudades con un pasado industrial y mucho stock de viviendas pre-1978, como Cleveland, donde trabajamos, los riesgos para los niños de hoy en día son motivo de continua preocupación. En los últimos años, nosotros y nuestros colegas hemos estado examinando la incidencia y los efectos de la exposición al plomo en niños pequeños en Cleveland y sus suburbios del primer anillo.

Aunque la pintura con plomo estaba prohibida en 1978, muchas casas antiguas todavía la tienen. Thester11 a través de Wikimedia Commons, CC BY

El plomo es una neurotoxina conocida que es asociado con déficits cognitivos en ninos - incluso a bajos niveles de exposición. De hecho, los informes indican que la mayor parte del daño puede ocurrir a niveles de exposición muy por debajo de los estándares actuales de preocupación. Aunque el plomo ya no se usa en la pintura doméstica y se ha eliminado de la gasolina, todavía hay mucho por ahí. La lixiviación de plomo en tuberías de agua, polvo de pintura y astillas, y el suelo sigue siendo una grave amenaza para los niños.


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Estadísticamente, los niños que viven en barrios de bajos ingresos, los niños de color y los niños cuyas familias viven en viviendas de alquiler con el mayor riesgo de exposición al plomo. Eso significa que los niños con mayor riesgo de exposición al plomo también enfrentan desproporcionadamente los efectos de la pobreza, las comunidades de bajos recursos y el trauma.

Los efectos del plomo nunca desaparecen

A menudo, la atención se centra en la cantidad de niños que tienen un resultado elevado en la prueba de plomo en un año determinado. Esta es una métrica importante, pero puede enmascarar papel acumulativo de la exposición al plomo sobre desarrollo infantil.

Por ejemplo, en Condado de Cuyahoga, donde casi todos los niños de 25,000 son examinados cada año, hemos visto que el número de niños con un nivel elevado de plomo en la sangre (por encima de los microgramos de 5 por decilitro) cae del porcentaje de 35 en 2004 al porcentaje de 9 en 2013. Esta es una tendencia muy alentadora que muestra el éxito de los esfuerzos de salud pública.

A pesar de que el número de niños con altas tasas de plomo parece estar disminuyendo, es importante pensar en la proporción general de niños que alguna vez han tenido una prueba de plomo positiva. Estos niños llevan esos efectos con ellos a medida que envejecen.

En un análisis reciente no publicado que utiliza datos integrados de múltiples fuentes, encontramos que el 35 completo de los niños en una muestra de aulas de preescolar tenía un nivel elevado de plomo en la sangre en algún momento de sus vidas.

Las opciones de tratamiento para niños con niveles elevados de plomo en la sangre incluyen enfoques dietéticos y el tratamiento de los efectos del plomo mediante el manejo de las exposiciones sensoriales. A mayores exposiciones, terapia de quelación - en el que se inyecta un compuesto sintético en el torrente sanguíneo que se une a los metales pesados ​​- se puede utilizar. Aunque se ha demostrado que la quelación reduce significativamente los niveles de plomo en la sangre a corto plazo, existe evidencia de un rebote en los niveles de plomo una vez que la terapia ha concluido. Además, los niveles de plomo en la sangre no capturan completamente la retención de plomo en hueso y tejido profundo.

Los niños con exposición al plomo comienzan detrás de los niños no expuestos. Imagen de niños a través de www.shutterstock.com.

Consecuencias a largo plazo

Los niños expuestos al plomo tienen un riesgo elevado de retrasos en el aprendizaje y problemas académicos. También hemos encontrado que los estudiantes con exposición confirmada al plomo en la primera infancia tienen puntajes más bajos de preparación para el jardín de infantes.

Al rastrear las experiencias de los niños en nuestra comunidad, encontramos que los niños expuestos al plomo que ingresan al preescolar de alta calidad comienzan el año significativamente por detrás de sus compañeros no expuestos.

En nuestra investigación en curso, hemos encontrado que en medidas estandarizadas estos niños obtienen un porcentaje de 10-30 por debajo de sus pares en habilidades tales como identificar letras, números y formas. Más aleccionador es la realidad de que, si bien estos niños muestran un progreso significativo durante el preescolar, todavía terminan el año, en promedio, por debajo de donde sus compañeros no expuestos comienzan el año preescolar.

Es probable que esta disparidad crezca a medida que los niños crecen a menos que se hagan esfuerzos especiales para abordarla. Los resultados de Detroit muestran que estos niños tienen muchas más probabilidades de experimenta desafíos académicos a medida que envejecen.

Y parece que no lleva mucho plomo para causar daño. Otra investigación ha demostrado que los niveles en sangre muy por debajo del estándar actual para la intervención también pueden causar efectos negativos en la preparación escolar para niños pequeños

No se conoce un nivel seguro de exposición al plomo

Hasta hace unos años, el estándar federal de acción era microgramos de 10 por decilitro de sangre, y en 2012 era bajado a la mitad en reconocimiento de evidencia que muestra un umbral inferior de preocupación.

Pero la verdad es que no se conoce un nivel seguro de plomo en la sangre para los niños, y el La Academia Americana de Pediatría y Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades He dicho tanto.

La comunidad de investigación médica ha documentado los impactos negativos en los niños con niveles aún más bajos de exposición al plomo que el estándar actual de microgramos 5 por decilitros. Con esa opinión, podríamos considerar a cada niño con una prueba de plomo no nula confirmada como en riesgo.

Basado en nuestro análisis de datos de plomo en nuestro condado, calculamos que si este estándar se adoptara en los EE. UU., nuestra tasa de exposición al plomo para niños menores de 6 en un solo año subiría de 9 por ciento a 3-4 veces esta tasa.

A falta de garantizar que cada estructura de vivienda haya sido certificada como segura para el plomo, los padres y cuidadores deben ser la primera línea de defensa para evitar que los niños se vean expuestos a esta exposición. La prueba de los niveles de plomo en la sangre en los niños es simplemente demasiado tarde.

Esto es similar a que la TSA busca armas letales después de que los pasajeros hayan abordado el vuelo y el plan haya despegado. Una vez que el plomo está en el torrente sanguíneo, el daño es real y duradero para estos niños, y las opciones de respuesta son mucho menos y menos efectivas.

Recintos

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Sobre el Autor

Robert L. Fischer, codirector del Centro sobre pobreza urbana y desarrollo comunitario, Universidad Case Western Reserve

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