¿Por qué los ojos de los animales brillan en la oscuridad?

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 Lo mismo que hace que sus ojos brillen ayuda a los gatos a ver mejor en condiciones de poca luz. Cletus Waldman/EyeEm vía Getty Images

Gatos y muchos otros animales, incluyendo la mayoría de los perros, poder reflejan la luz de sus ojos. Es por eso que los ojos de los gatos generalmente brillan intensamente en las fotos tomadas en una habitación con poca luz o brillan cuando se iluminan en la oscuridad con una linterna o los faros de un automóvil.

Las especies cuyos ojos brillan han evolucionado para ver mejor en condiciones de poca luz porque se alimentan o necesitan estar atentos a los depredadores durante la noche, o hacen la mayor parte de su caza en amanecer y anochecer. De hecho, los gatos domesticados pueden ver en condiciones que sólo son 16% tan brillante como lo que la gente requiere.

Los gatos logran esto porque sus pupilas, las aberturas que parecen negras en el medio de sus ojos y que se ensanchan y estrechan en respuesta a las condiciones de luz, son especiales. Los alumnos funcionan como ventanas, y las más grandes dejan entrar más luz al ojo. Y las pupilas de un gato pueden volverse hasta un 50% más grande que las pupilas humanas en penumbra. También tienen un mayor número de un tipo específico de célula sensible a la luz en la parte posterior de sus ojos que nosotros. Estas células, llamadas varillas, captura la luz de bajo nivel.

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 Los humanos no tienen un tapetum lucidum, pero los gatos, incluidos los linces y los pumas, sí. La universidad abierta, CC BY-SA

El tapetum lúcido

Además de tener pupilas grandes y muchos bastones, los gatos tienen algo que las personas no tienen: un tapetum lucidum, un término médico latino que se traduce como “tapiz brillante o brillante.” El tapetum lucidum también se conoce como “brillo de ojos."

Está ubicado en la parte posterior del ojo detrás del retina – una capa delgada de tejido que recibe luz, convierte la luz en una señal eléctrica y envía esta señal al cerebro para interpretar la imagen.

El tapetum lucidum de un gato está formado por células con cristales que, como un espejo, reflejar luz de vuelta a la retina. Esto le da a la retina una segunda oportunidad de absorber más luz.

El tapetum lucidum felino es especial porque su compuesto reflectante es riboflavina, un tipo de vitamina B. La riboflavina tiene propiedades únicas que amplifican la luz a un longitud de onda específica que los gatos pueden ver bien, lo que aumenta considerablemente la sensibilidad de la retina a la poca luz.

En los gatos, el tapetum suele brillar de color amarillo verdoso o amarillo anaranjado, pero el color varía, al igual que sus lirios – la parte colorida de su ojo, que puede ser verde, amarillo, azul o dorado. La variación en el color del tapetum no es exclusiva de los gatos y se puede encontrar en muchas especies.


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 Los ojos de la mayoría de los perros brillarán en los espacios oscuros cuando una luz brille sobre ellos. tommy greco, CC BY-SA

Los ojos de otros animales también brillan

Muchos otros animales que necesitan ver de noche tienen un tapetum lucidum. Eso incluye depredadores y presas por igual, desde zorros salvajes hasta zorros de granja. ovejas y cabras.

El tapetum lucidum también es útil para pescar, los delfines y otros animales acuáticos, porque les ayuda a ver mejor en aguas turbias y oscuras.

En los animales terrestres, el tapetum se encuentra en el mitad superior del ojo detrás de la retina, porque necesitan ver mejor lo que hay en el suelo. Pero en los animales acuáticos el tapetum ocupa la mayor parte del ojo, porque necesitan ver a su alrededor en la oscuridad.

como los gatos, el lémur, un pequeño primate, y su pariente cercano, el bush baby, también conocido como "mono nocturno”- también cuentan con un tapetum superreflectante elaborado con riboflavina.

Aunque muchos animales tienen brillo de ojos, algunos perros pequeños domesticados carecen de este rasgo. La mayoría de los animales con ojos azules y pelaje blanco o de color claro también han perdido este rasgo.

Así que no se alarme si los ojos de su perro o gato no brillan. La lista de otras especies. sin tapetum lucidum incluye cerdos, aves, reptiles y la mayoría de los roedores y primates, incluidos los humanos.

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 Este bebé arbusto probablemente pueda ver mejor de noche que tú. Smartshots Internacional/Momento a través de Getty Images

¿Hay un inconveniente?

Desafortunadamente, los animales con tapetum lucidum sacrificar algo de agudeza visual por su capacidad de ver en la penumbra.

Eso es porque toda esa luz que rebota cuando se refleja en el tapetum puede hacer que lo que ven sea un poco más borroso. Entonces, un gato necesita ser siete veces más cerca a un objeto para verlo tan nítidamente como lo haría una persona en un lugar muy iluminado.

Pero no te preocupes, seguro que tu gato prefiere ver con claridad por la noche que leer un libro.

Sobre el Autor

Pie trenzado, Profesor Asistente Clínico de Oftalmología Veterinaria, Universidad de Tennessee

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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