¿Qué es el monóxido de carbono y por qué es mortal?

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 Los generadores no deben usarse en espacios confinados y mal ventilados. Shutterstock

Muchos de nosotros estamos familiarizados con los resultados típicos de la quema de combustibles como el carbón, el gas natural y el petróleo. La reacción produce calor que aprovechamos para calentar nuestros hogares, calentar agua y cocinar alimentos, impulsar vehículos y generar electricidad.

La combustión también produce gases, más obviamente dióxido de carbono. Esto se produce cuando el carbono, encerrado en la gasolina, el gas o la madera, reacciona con el oxígeno del aire. No podemos ver ni oler el dióxido de carbono, no es tóxico y no es reactivo, por lo que la mayoría de las veces se dispersa en el aire que nos rodea y no lo pensamos ni un momento.

Pero el dióxido de carbono no es el único gas que resulta de la quema de combustibles. También se puede producir monóxido de carbono. Esto también es invisible, insípido e inodoro. Sin embargo, a diferencia de su primo químico, el monóxido de carbono es extremadamente venenoso.

La diferencia entre los dos gases es pequeña pero muy significativa.

El dióxido de carbono tiene un átomo de carbono central flanqueado por dos oxígenos, de ahí el "di" (que significa dos) en el nombre y la fórmula química CO₂. Es una molécula muy estable porque el átomo de carbono ha reaccionado completamente con los oxígenos, dejándolo sin potencial para formar enlaces con nada más.

El monóxido de carbono consiste en un carbono y un solo oxígeno (de ahí el "mono" en el nombre y la fórmula CO). Como resultado, el carbono aún puede reaccionar con otras moléculas. Esta reactividad es la raíz de su naturaleza venenosa.

Intoxicación por monóxido de carbono

El envenenamiento por monóxido de carbono es el resultado de la forma en que interactúa con las proteínas que transportan oxígeno por todo el cuerpo. Normalmente, la hemoglobina en la sangre se une al oxígeno a medida que pasa a través de los pulmones y luego lo libera donde se necesita en los diversos órganos de su cuerpo. El monóxido de carbono también se une a la hemoglobina y se adhiere 200 veces más fuerte que el oxígeno. Esto significa que bloquea la capacidad de la hemoglobina para unir oxígeno y limita la capacidad del cuerpo para mover el oxígeno por todo el cuerpo.

Los primeros síntomas del envenenamiento por monóxido de carbono incluyen dolores de cabeza o mareos, dificultad para respirar, náuseas, cansancio, dolores de pecho y estómago y problemas visuales. Estos son bastante generales y se confunden fácilmente con infecciones virales, intoxicación alimentaria o simplemente cansancio. Por lo tanto, el envenenamiento de bajo nivel a menudo se pasa por alto. Dosis más altas resultan en pérdida de la conciencia, daño cardíaco y cerebral a largo plazo y muerte.

Entonces, ¿cómo podemos evitar ser envenenados por este gas? El monóxido de carbono se produce en altos niveles cuando los combustibles no se queman correctamente. Esto ocurre con frecuencia cuando los fuegos de madera, carbón y carbón se dejan arder sin llama, o los aparatos de gasolina, gas y queroseno (como calderas y calefactores) no reciben el mantenimiento adecuado. Esto es especialmente peligroso si se utilizan generadores, quemadores de carbón o barbacoas en espacios confinados y mal ventilados, como tiendas de campaña y bares, que permiten que se acumule CO en el espacio con consecuencias mortales.


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Temprano en la medios de comunicación Los informes sugieren que el monóxido de carbono causó la muerte de 21 jóvenes en una taberna (club) en la provincia del Cabo Oriental de Sudáfrica en junio. Sin embargo, los funcionarios aún están investigando y aún no han confirmado la causa de estas trágicas muertes.

Mantenerse a salvo

El envenenamiento por monóxido de carbono es mortal, pero también se puede evitar fácilmente.

Mantenimiento: Asegúrese de que sus vehículos, calderas, chimeneas, generadores y calefactores sean inspeccionados y mantenidos por un técnico calificado al menos una vez al año. Durante el resto del año, compruebe que las llamas de gas sean azules y no amarillas o naranjas. Y tenga cuidado con el hollín alrededor de los electrodomésticos y las luces piloto que se apagan con frecuencia.

Ventilación: Nunca use estufas de campamento, barbacoas o calentadores de carbón en el interior o en tiendas de campaña. Utilice generadores de gasolina y diésel únicamente al aire libre y lejos de ventanas y puertas abiertas. Nunca use calentadores de gas mientras duerme, y solo úselos en espacios bien ventilados. Nunca deje un vehículo en marcha en un garaje.

Monitoreo: Compre monitores de monóxido de carbono e instálelos cerca de calderas, chimeneas y en cualquier lugar donde pueda usar un calentador de espacio interior.

Buscar tratamiento: Si cree que usted o alguien cercano a usted sufre de envenenamiento por monóxido de carbono, busque tratamiento médico.La conversación

Sobre el Autor

marca lorch, Catedrático de Comunicación Científica y Química, Universidad de Hull

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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