¿Son los errores médicos mortales tan comunes como los titulares sugieren?

errores médicos

Un informe publicado en mayo 2016 de investigadores de Johns Hopkins afirma que los errores médicos son los tercera causa de muerte en los Estados Unidos, solo detrás de las enfermedades del corazón y el cáncer.

Según los investigadores, los errores médicos representan las muertes de 251,454 en EE. UU. Cada año, y consideran que esta cifra es una subestimación.

Ese es el tipo de hallazgo que encabeza los titulares. De hecho, es posible que haya leído sobre este informe en el periódico o incluso visto lo informó en el noticias de la noche.

Pero como argumentaremos, los métodos que los investigadores utilizaron para extraer esta conclusión son defectuosos, y eso significa que la conclusión de que el error médico es la tercera causa principal de muerte es altamente cuestionable.

Cuando un informe como este obtiene una amplia cobertura mediática, puede fomentar una desconfianza injustificada de la medicina, lo que podría evitar que las personas busquen la atención necesaria, una preocupación para todos los que cuidan a los pacientes.

¿Qué pasa con la metodología?

Un error médico puede definirse como una decisión o acción que resulta en daño al paciente y que los expertos acuerdan que debería haber sido hecho de manera diferente, dada la información disponible en ese momento. Pero aplicar esa definición al revisar los registros de los pacientes está lleno de dificultades.

Los autores del estudio argumentan que los certificados de defunción deberían rediseñarse para reconocer que más muertes son atribuibles a errores médicos. Esa es una sugerencia razonable. Pero la implicación de muchos informes de los medios de que estos hallazgos prueban que cientos de miles de personas mueren cada año debido a errores médicos es muy problemático.

Primero, los autores del informe de Johns Hopkins no recopilaron ningún dato nuevo. En cambio, basaron sus conclusiones en estudios realizados por otros autores. No hay nada malo con eso en principio.

Pero en este caso, los resultados son muy engañosos porque se basan en grandes extrapolaciones de conjuntos de datos muy pequeños. Los autores basaron sus conclusiones en cuatro estudios que incluyeron un total de solo 35 muertes atribuibles a errores médicos de casi 4,000 admisiones hospitalarias. La extrapolación de las muertes 35 a una población de 320 millones es un gran salto.

Además, estos estudios frecuentemente hacen un trabajo pobre de distinguir entre eventos adversos y errores. No són la misma cosa.


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An acontecimiento adverso se define como cualquier resultado indeseable después de administrar un medicamento o tratamiento a un paciente. Cada prueba y terapia médica, desde antibióticos hasta cirugía, está asociada con cierto riesgo de un resultado adverso. Los eventos adversos pueden incluir la muerte, aunque eso es raro. Si bien todos los resultados adversos son lamentables, no prueban que se haya cometido un error: según lo que se sabía en ese momento, un profesional médico debería haber tomado una decisión diferente o haber actuado de forma diferente.

Los médicos generalmente no pueden saber de antemano qué pacientes experimentarán tales reacciones, por lo que atribuir tales muertes al error es engañoso.

Hay otro problema con el informe Hopkins: dos de los cuatro estudios que utiliza usan datos de Medicare, que generalmente incluyen pacientes avanzados en años, con una salud relativamente mala y que reciben tratamiento en el hospital. Es triste decirlo, muchos de estos pacientes tienen un riesgo sustancialmente mayor de muerte, para empezar. Muchos morirán durante su hospitalización, sin importar cuán bien estén cuidados. Atribuir tales muertes al error es no dar cuenta de la inevitabilidad de la muerte.

De hecho, uno de los estudios en el que se basa el informe Hopkins incluso incluye un factor de corrección prominente. El autor estima el número de muertes debido a un error médico en 210,000. Luego, basándose en el hecho de que las herramientas utilizadas para identificar los errores son imperfectas, el autor elige duplicar su estimación del número de muertes por error a 420,000.

El tipo de revisión de historias clínicas utilizada en estos estudios es radicalmente diferente del cuidado de los pacientes. La incertidumbre y el estrés asociados con el cuidado de los pacientes más enfermos a menudo son invisibles a posteriori. Los resultados serios adversos del paciente se asocian con una mayor tendencia a culpar a alguien. Cuando un paciente muere, queremos que alguien sea responsable, incluso si cada acción tomada parece justificable en ese momento.

Otra investigación sugiere muchas menos muertes por error médico

Este no es el primer estudio que trata de evaluar con qué frecuencia los errores médicos pueden conducir a la muerte. Otros estudios muestran una imagen muy diferente del número de muertes atribuibles al error.

In una En respuesta a los reclamos de tasas de mortalidad muy altas debido a errores médicos, los médicos revisaron las muertes 111 en los hospitales de veteranos, tratando de determinar si tales muertes se podían prevenir con "atención óptima". Los pacientes VA generalmente son mayores y más enfermos que la población estadounidense. algo comparable a los estudios basados ​​en datos de Medicare. Además, al usar "cuidado óptimo", el estudio puede detectar incluso más muertes que los estándares de "error médico", lo que resulta en una tendencia a sobreestimar el número de muertes debido a un error.

Al principio, los investigadores estimaron que el 23 por ciento de las muertes podría haberse evitado. Pero cuando se les preguntó si los pacientes podrían haber dejado el hospital con vida, este número bajó al 6 por ciento. Finalmente, cuando se agregó el criterio adicional de "3 meses de buena salud cognitiva después del alta", el número se redujo a 0.5 por ciento. Las muertes prevenibles deben considerarse en contexto, y hay una gran diferencia entre prevenir la muerte y restaurar la buena salud.

Aplicando las tasas del estudio VA a los datos de ingreso hospitalario de EE. UU., El error médico descendería al número 7 de las principales causas de muerte 10 en EE. UU. Al aplicar el criterio adicional de tres meses de buena salud cognitiva, el error médico ni siquiera clasificaría el 20 superior. Por supuesto, hacerlo corre los mismos riesgos que el estudio de Johns Hopkins; es decir, extrapolando de un pequeño estudio a toda la población de los EE. UU.

Para producir una explicación verdaderamente equilibrada del papel de la medicina en la muerte, sería necesario tener en cuenta no solo los riesgos sino también los beneficios de la atención médica. Muchos pacientes con enfermedades del corazón, cáncer y diabetes cuyas muertes tales estudios atribuyen al error médico ni siquiera estarían vivos en primer lugar sin tratamiento médico, cuyos beneficios superan ampliamente sus riesgos.

En cuanto a la medicina desde este punto de vista, somos afortunados de vivir en una era de capacidades médicas insuperables, cuando la profesión está haciendo más para promover la salud y prolongar la vida que en cualquier otro momento del pasado.

Quizás la evidencia más sólida de que tales estudios sobreestiman el papel del error médico es que el hecho de que las causas de la muerte estén clasificadas por organizaciones autorizadas como la Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el error médico ni siquiera está incluido entre los diez primeros. ¿Agregaría errores médicos a los certificados de defunción cambiar esto? Lo dudamos.

No hay duda de que los errores ocurren en la medicina todos los días, y si tomamos los pasos adecuados, las tasas de error pueden reducirse.

Pero las estimaciones infladas del número de muertes asociadas con el error no hacen nada para avanzar en la comprensión y, de hecho, pueden hacer que muchos pacientes sean más reacios a buscar atención cuando la necesiten. Un enfoque ciego en el error, sin las correspondientes descripciones de los beneficios de la medicina, contribuye a una comprensión distorsionada del papel de la medicina en la salud y la enfermedad.

Sobre el Autor

Richard Gunderman, Catedrático de Medicina, Artes Liberales y Filantropía del Canciller, La Universidad de Indiana

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.


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