Por qué debemos comprender la geología de los fondos marinos para aprovechar los vientos

lecho marino del mar del norte

Para cualquier país bendecido con un fácil acceso al mar del Norte poco profundo y ventoso, la energía eólica marina será clave para cumplir los objetivos netos cero. Desarrollar estos parques eólicos es en parte un desafío para los ingenieros, pero también depende de la geología debajo del lecho marino, y ahí es donde entran geocientíficos como nosotros. A medida que la industria recopila más datos, la geología del fondo marino está demostrando ser mucho más complicada y reveladora de lo que se había previsto anteriormente.

Durante los últimos millones de años de glaciaciones intermitentes, grandes capas de hielo avanzaron y retrocedieron en el norte de Europa muchas veces. Esto alteró el paisaje y provocó cambios en el nivel del mar. Las costas actuales del Reino Unido proporcionan una instantánea de este paisaje cambiante, pero sumergido bajo el mar hay un archivo mucho más completo de la historia reciente de la Tierra.

Por ejemplo, el Dogger Bank, una región poco profunda del centro del Mar del Norte con mucho potencial para la energía eólica, era tierra firme hasta apenas Hace unos 8,000 años. Los barcos de pesca ocasionalmente arrastran herramientas y artefactos prehistóricos de las personas que vivían allí. Ahora sabemos mucho más sobre estos ciclos de avance y retroceso del hielo gracias a las enormes áreas del Mar del Norte que se están estudiando para el desarrollo de parques eólicos marinos.

Somos geocientíficos que mapear estas capas de sedimento debajo del lecho marino. Cada capa puede decirnos algo sobre el mundo en el momento en que se depositó. Algunas capas son sedimentos glaciares, arrasados ​​por el movimiento y la presión del hielo suprayacente y, en algunos lugares, lagos glaciares que se formaron a partir del agua que se derritió a partir de las capas de hielo. Otras capas muestran que una vez que el hielo se retiró, los paisajes terrestres se formaron con complicadas redes de canales fluviales que serpenteaban a través de bosques y turberas.

A medida que las capas de hielo se derritieron hacia el final de cada era de hielo, el aumento del nivel del mar inundó el paisaje. Sabemos esto porque las arenas y los sedimentos depositados durante estos períodos cálidos contienen conchas marinas. Este ciclo de destrucción a medida que avanza el hielo, y reparación a medida que se retira y la tierra se inundó, ha dado como resultado una disposición complicada de capas sedimentarias. Al estudiar estos entornos pasados ​​en detalle, podemos comprender mejor cómo evolucionan los paisajes en respuesta a los cambios en clima. La investigación de esta naturaleza se ha realizado en tierra durante siglos, pero allí el registro geológico está frustrantemente fragmentado por la erosión y la huella del desarrollo humano. En comparación, en alta mar podemos rastrear la transición de edades de hielo a paisajes cálidos a lo largo de decenas o cientos de kilómetros, en parte gracias al detalle sin precedentes de los datos recopilados para respaldar la energía eólica marina. Los ciclos han dejado diferentes depósitos bajo climas y niveles del mar cambiantes. Estas complicadas condiciones del terreno pueden hacer que la instalación de aerogeneradores y cables de interconexión sea muy problemática, ya que diferentes tipos de sedimentos presentan diferentes desafíos.

Si bien las arcillas glaciales rígidas a menudo proporcionan cimientos sólidos para las turbinas, las arenas marinas gruesas se erosionan fácilmente alrededor de las torres de base y pueden provocar inestabilidad. La turba que se formó durante los climas cálidos, antes del aumento del nivel del mar, plantea desafíos particulares ya que su naturaleza fibrosa dificulta la excavación de zanjas y reduce la eficiencia de los cables que transfieren energía a la costa.

El mapeo detallado del lecho marino, con una resolución nunca antes posible o incluso considerada, permite a la industria eólica marina planificar instalaciones más eficientes y personalizadas en cada sitio de parque eólico. Y dado que el nivel del mar cayó 100 metros o más durante cada edad de hielo, muchas otras plataformas continentales sumergidas actualmente destinadas al desarrollo en alta mar habrán estado expuestas en un momento u otro. Este paisaje cambiante durante los últimos millones de años habrá resultado en capas variadas y complejas de sedimentos en sitios potenciales de parques eólicos marinos en todo el mundo, ya sea cerca o lejos de las antiguas capas de hielo.

Sobre el Autor

Natasha Barlow, profesora asociada de Cambio Ambiental Cuaternario, Universidad de Leeds

Este artículo apareció originalmente en La conversación

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