Por qué frenar el crecimiento de la población para hacer frente al cambio climático es una pregunta difícil

Por qué frenar el crecimiento de la población para hacer frente al cambio climático es una pregunta difícil Shutterstock / Liudmyla Guniavaia

El crecimiento de la población juega un papel en daño ambiental y cambio climático.

Pero abordar el cambio climático mediante la reducción o la reversión del crecimiento de la población plantea difíciles cuestiones morales que la mayoría de la gente preferiría evitar tener que responder.

El economista político inglés Tomás Robert Malthus presentó un argumento convincente contra la superpoblación en su famoso libro de 1798, Un ensayo sobre el principio de la población.

Argumentó que los aumentos en la producción de alimentos mejoraron el bienestar humano solo temporalmente. La población respondería a un mayor bienestar teniendo más hijos, aumentando el crecimiento de la población y, finalmente, sobrepasando el suministro de alimentos, lo que provocaría una hambruna.

Pero su ensayo no podría haber sido peor cronometrado, acercándose al comienzo del período más largo de crecimiento sostenido de la población mundial en la historia. Esto fue impulsado en parte por vastas mejoras en la productividad agrícola horas extra.

Esta idea de límites ambientales estrictos para el crecimiento de la población resucitó en el siglo XX en publicaciones como La bomba de poblacion, un libro de 1968 del biólogo de Stanford Pablo Ehrlich y Los límites del crecimiento, una publicación de 1972 encargada por el Club de Roma grupo de expertos

La implicación de estos tratados sobre los peligros del crecimiento de la población sugiere que el control de la población es una medida importante para limitar las emisiones de dióxido de carbono (CO₂) y el cambio climático global.

Cuatro impulsores clave de las emisiones globales

El crecimiento de la población no es el único factor que impulsa las emisiones globales de CO₂ y el cambio climático.

El Identidad de Kaya, una ecuación introducida por el economista energético japonés Yoichi Kaya en la década de 1990, relaciona las emisiones totales de CO₂ con cuatro factores:

  1. población total
  2. PIB por persona
  3. uso de energía por unidad de PIB
  4. Emisiones de CO₂ por unidad de energía.

Las emisiones de CO₂ se pueden abordar reduciendo uno (o más) de esos cuatro factores, siempre que los otros factores no estén creciendo incluso más rápido que esas reducciones.

Sin embargo, no todos los factores son igualmente fáciles de afectar. Eso explica por qué, hasta la fecha, la mayoría de los países se han concentrado en reducir la intensidad energética (como con el aislamiento del hogar para aumentar la eficiencia del consumo de energía) y reducir la intensidad del carbono (como con la energía eólica y solar como métodos de producción de energía más ecológicos).

Pero la tasa de progreso en la desaceleración de las emisiones globales de CO₂ aún no ha sido suficiente para lograr objetivos acordados.

Restringir el crecimiento económico

Mucha gente ha argumentado que deberíamos apuntar a un menor crecimiento económico para frenar el daño ambiental.

A nivel mundial, la tendencia es que el PIB por persona aumente en general con el tiempo. Reducir este crecimiento, o pasar a un declive económico controlado, contribuiría a reducir las emisiones de CO₂.

Pero lograr reducciones en las emisiones de CO₂ a través de la reducción del crecimiento económico conlleva inevitables consecuencias distributivas, tanto dentro como entre países.

No todos los países han compartido por igual el crecimiento económico pasado. Los países de bajos ingresos podrían argumentar de manera persuasiva que es injusto que su bajo nivel de desarrollo actual se bloquee reduciendo su capacidad para seguir haciendo crecer sus economías.

El dilema moral del control de la población

Eso deja el control de la población, pero los problemas aquí no son menos desafiantes. El control de la población dirigido por el gobierno presenta serias cuestiones morales para los países democráticos.

Es por eso que el único país que ha emprendido una forma (moderadamente) exitosa de control de la población es China, a través del Política de un solo hijo que se extendió desde 1979 hasta 2015. Durante ese período, la tasa total de fecundidad en China aproximadamente reducido a la mitad.

Pero una consecuencia no deseada de la política es una tasa acelerada de envejecimiento de la población en China, que ahora tiene una de las poblaciones más antiguas de Asia.

El aspecto más desafiante de utilizar el control de la población para reducir las emisiones de CO₂ es ético.

Si nuestra preocupación por el cambio climático surge porque queremos garantizar un mundo futuro habitable para nuestros nietos, ¿es ético garantizar que se logre el camino evitando que algunos nietos vean ese mundo porque nunca nacen?

Esa es una pregunta muy difícil de responder.

Disminución de la población en algunos países

Las iniciativas de políticas públicas para controlar el crecimiento de la población probablemente ni siquiera sean necesarias.

Todos los países de ingresos altos ya tienen fertilidad por debajo del reemplazo, naciendo menos niños de los necesarios para mantener una población constante.

En el año hasta junio de 2020, Nueva Zelanda experimentó su la tasa de fertilidad total más baja de la historia, con 1.63 nacimientos por mujer (la fertilidad de reemplazo necesita al menos 2.1 nacimientos por mujer).

Otros países también son viendo disminuir sus poblaciones. Por ejemplo, la población de Japón alcanzó su punto máximo en 2010 y ha disminuyó en más de 1.4 millones de personas en la última década.

Las Naciones Unidas proyectan que el crecimiento demográfico futuro pico en alrededor de 11 mil millones en 2100 y luego caer en un lento declive después de eso.

Entonces, si podemos pasar este siglo sin efectos ambientales catastróficos, entonces la población puede comenzar a disminuir como contribuyente al cambio climático.

Por supuesto, hay muchos incertidumbre sobre el crecimiento futuro de la población, por lo que solo el tiempo dirá si las predicciones de la ONU son ciertas.

Otras soluciones

Hay muchas formas de abordar el cambio climático y no todas se centran en las emisiones. Podríamos intentar mitigar sus impactos, adaptarnos a los cambios ambientales o utilizar tecnología para eliminar el CO₂ directamente de la atmósfera.

Por el lado de las emisiones, podríamos buscar reducir aún más la intensidad energética o la intensidad del carbono de la economía (los dos últimos factores en la identidad Kaya).

Es probable que las innovaciones en cualquiera de estas áreas sean las vías más fructíferas para abordar el cambio climático, en gran parte porque evitan las cuestiones morales más difíciles.

Pero si no estamos dispuestos o no podemos hacer que esos cambios funcionen, y pronto, la gestión de la población y el crecimiento económico puede convertirse en nuestro único recurso. En ese momento, la humanidad tendrá que enfrentarse a cuestiones morales cada vez más difíciles.La conversación

Sobre el Autor

Michael P. Cameron, profesor asociado de economía, Universidad de Waikato

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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