¿Avión, tren o automóvil? El impacto climático del transporte es sorprendentemente complicado

¿Avión, tren o automóvil? El impacto climático del transporte es sorprendentemente complicado

Los vuelos calientan la atmósfera más allá de la contribución de sus emisiones de CO₂. Aapsky / Shutterstock

La década de 2020 tendrá que involucrar algunas decisiones muy importantes sobre el transporte: el sector más contaminante del Reino Unido. La respuesta del gobierno del Reino Unido hasta ahora ha sido errática, eligiendo intervenir para evitar el colapso de Flybe (La aerolínea regional más grande de Europa) y dar el luz verde para el proyecto ferroviario de alta velocidad, HS2.

Descarbonizar el transporte eliminaría 26% de las emisiones de CO₂ del Reino Unido que provienen de cómo se mueve la gente. Pero el primer ministro Boris Johnson dijo recientemente que hacer esto plantea "difícil y complicado"Preguntas". En esto, Johnson tiene casi toda la razón.

El gilets jaunes Las protestas contra el aumento de los impuestos sobre el combustible en Francia muestran el delicado acto de equilibrio entre la acción climática decisiva y el crecimiento económico continuo y la conveniencia. Pero, ¿no debería permitir el gobierno que un operador de vuelo regional falle e invierta en un tren de alta velocidad? La respuesta no es tan simple.

Las huellas de carbono pueden ser engañosas.

La aviación es uno de los consumidores de combustibles fósiles de más rápido crecimiento, con aerolíneas que contribuyen sobre 3.5% de todas las emisiones de gases de efecto invernadero producidas por el hombre. Esto puede parecer pequeño, pero un solo vuelo transatlántico desde Londres a Nueva York puede hacer crecer su personal huella de carbono tanto como todo el presupuesto de calefacción del europeo medio.

A gran altura, las estelas de vapor, las líneas blancas que vemos en el cielo, se forman a raíz de los aviones. Estas nubes de gran altitud son demasiado delgadas para reflejar mucha luz solar, pero los cristales de hielo en su interior pueden atrapar el calor. A diferencia de la nube de bajo nivel, que tiene un efecto de enfriamiento neto, las estelas contribuyen significativamente al calentamiento global, aumentando de manera efectiva la participación de la industria de la aviación en las emisiones de gases de efecto invernadero. 4.9%.

En su mayor parte, el beneficio ambiental del ferrocarril de alta velocidad se da por sentado. La mayoría, pero no todas, las investigaciones sugieren que el tren de alta velocidad puede compensar las emisiones de la aviación si puede atraer suficientes pasajeros de rutas aéreas alternativas. Pero los impactos climáticos relativos de la aviación a otros modos de transporte dependen de algo más que los motores y la altitud.

Podemos comparar las emisiones de diferentes formas de transporte calculando las emisiones producidas por cada uno al mover un pasajero un kilómetro. Esto compara efectivamente cuánto CO₂ deja el escape de cada vehículo, pero ignora las emisiones de gases de efecto invernadero de la construcción y el mantenimiento de los vehículos, la infraestructura, como pistas, pistas y aeropuertos, y la producción de combustible.

Los efectos de calentamiento de diferentes gases de efecto invernadero. suceder en diferentes períodos de tiempo, desde unos pocos días de breve calentamiento intensivo hasta siglos de suave influencia. Para proporcionar una unidad común para medir el impacto de diferentes gases, los efectos de calentamiento se estandarizan durante un período de tiempo determinado. El período de tiempo normalmente utilizado es 100 años.

Pero si fueran cinco años, el efecto de las estelas explicaría más el calentamiento global que todos los automóviles del mundo. Elevan la temperatura de la atmósfera en ráfagas cortas e intensas. En escalas de tiempo más largas, como 20 años, los efectos a corto plazo son menos importantes y hacen que la aviación se vea considerablemente mejor, ya que volar parece ser potencialmente menos dañino que algunos automóviles en la misma distancia.

¿Avión, tren o automóvil? El impacto climático del transporte es sorprendentemente complicado La mayoría de las comparaciones solo consideran las emisiones que provienen de los vehículos mientras están en uso. Khunkorn / Shutterstock

Sin embargo, esta no es toda la historia. Las entradas de energía para diferentes modos de viaje varían. La combustión directa de combustibles fósiles en motores, por ejemplo, queroseno en aviones, emite gases de efecto invernadero. En el tren de alta velocidad con motor eléctrico, operar el tren no produce emisiones, excepto de los combustibles fósiles utilizados para generar esa electricidad en otros lugares.

Desarrollar HS2 significará desplegar estaciones, pistas y centros de comunicación, y necesitarán mantenimiento continuo. Todos estos necesitan inversiones en energía y materiales, lo que creará más emisiones de gases de efecto invernadero a través de la fabricación, el transporte y el uso. Eso podría Aumentar la huella de carbono del ferrocarril entre 1.8 y 2.5 veces, más que la contabilidad de la operación de los trenes. Para la aviación, los mismos requisitos de infraestructura son relativamente pequeños y son responsables de un aumento de 1.2–1.3, con el transporte por carretera mostrando un aumento de 1.4–1.6.

Comparar ciclos de vida

Un enfoque de ciclo de vida proporciona una mejor comprensión de dónde se producen las emisiones y compara los modos de transporte en un campo de juego mucho más nivelado. Esto nos ayuda a comprender que la mayoría de las emisiones de gases de efecto invernadero en los viajes aéreos y por carretera provienen de volar y conducir, mientras que en los viajes en tren, los efectos climáticos están dominados por las emisiones producidas al construir la infraestructura en sí. Las emisiones de los trenes en funcionamiento son generalmente más bajas debido a la gran dependencia de la electricidad. Pero todavía hay emisiones de la fabricación y mantenimiento de tecnologías de energía renovable considerar.

Todos los modos de viaje de alta velocidad vienen con un costo para el medio ambiente. Poder comparar con precisión los requisitos de energía y las emisiones de diferentes opciones de transporte es el primer paso para abordar su impacto climático.

Los gobiernos a menudo tratan de alentar a las personas a cambiar su comportamiento y reducir la cantidad de vuelos que toman. Pero en el caso de HS2, la disponibilidad continua de vuelos regionales significa que solo 4% de los conductores y solo 1% de los pasajeros del avión Es probable que cambien su comportamiento.

Es fácil señalar con el dedo a la aviación y ver el riel como una alternativa baja en carbono. Pero los gobiernos deben considerar y equilibrar cuidadosamente los verdaderos impactos climáticos de un proyecto de transporte, en cada fase de su desarrollo.La conversación

Sobre el Autor

Laurie Wright, profesora principal, Escuela de Ciencia e Ingeniería Marítima Warsash, Universidad de Solent

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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