Un estudio sugiere que el uso de combustibles fósiles emite hasta un 40% más de metano para calentar el clima de lo que se pensaba anteriormente

Un estudio sugiere que el uso de combustibles fósiles emite hasta un 40% más de metano para calentar el clima de lo que se pensaba anteriormente

Llamas de un hoyo en llamas cerca de un pozo en el campo petrolífero de Bakken. El componente principal del gas natural es el metano, que es inodoro cuando sale directamente del pozo de gas. (Foto: Orjan F. Ellingvag / Corbis a través de Getty Images)

El autor principal dijo que una implicación positiva de la investigación es "si podemos reducir nuestras emisiones, tendrá un mayor impacto".

Un estudio publicado el miércoles en la revista. Nature descubrió que la extracción y el uso de combustibles fósiles pueden emitir hasta un 40% más de metano para calentar el clima de lo que se pensaba anteriormente, lo que subraya la capacidad de la humanidad para limitar significativamente el aumento de la temperatura global mediante la transición rápida a energía renovable.

Si bien el metano no permanece en la atmósfera casi tanto tiempo como el dióxido de carbono, es 84 – 87 veces más potente en un período de 20 años. La última actualización de la Organización Meteorológica Mundial (OMM) en noviembre de 2019 mostró que las concentraciones promedio mundiales de los dos principales gases de efecto invernadero aumentaron en 2018.

"Si dejáramos de emitir todo el dióxido de carbono hoy, los altos niveles de dióxido de carbono en la atmósfera aún persistirían por mucho tiempo". explicado Benjamin Hmiel, investigador de la Universidad de Rochester, autor principal del nuevo (pdf) "Es importante estudiar el metano porque si hacemos cambios en nuestras emisiones actuales de metano, se reflejará más rápidamente".

El equipo de Hmiel se centró en las emisiones de metano fósil, "que ha sido secuestrado durante millones de años en antiguos depósitos de hidrocarburos". Como Resumen de carbono reportaron:

Estos se asocian más comúnmente con la extracción y el transporte de combustibles fósiles, como fugas de minería de carbón y quema de petróleo y gas—Pero también tienen fuentes "naturales".

Existen cuatro formas principales ese metano fósil escapa a la atmósfera de forma natural. Estos incluyen filtraciones en tierra (incluyendo filtraciones de petróleo y gas, volcanes de lodo y manantiales que contienen gas), filtraciones submarinas (en alta mar), "microsupaje difuso" de rocas sedimentarias que contienen petróleo y gas, y formaciones geotérmicas y volcánicas.

El nuevo estudio sugiere que la cantidad de metano que se emite de estas formas naturales se ha sobreestimado.

Específicamente, los investigadores concluyeron al examinar las burbujas de aire en los núcleos de hielo de Groenlandia que las emisiones de metano fósil "natural" son aproximadamente 10 veces menores y las emisiones de la actividad humana, es decir, el uso y la extracción de combustibles fósiles, son 25-40% más altas que las investigaciones anteriores mostrado.

Sus hallazgos, dijo Hmiel Resumen de carbono, sugieren que "casi todo el metano fósil en la atmósfera actual proviene de emisiones antropogénicas originadas por la extracción y el uso de combustibles fósiles". Sin embargo, agregó, eso también "pone más emisiones bajo nuestro dominio y agencia".

Como lo expresó el autor principal en la declaración de la universidad: "No quiero perder la esperanza en esto porque mis datos tienen una implicación positiva: la mayoría de las emisiones de metano son antropogénicas, por lo que tenemos más control. Si podemos reducir nuestras emisiones tendrán un mayor impacto ".

Aunque no participó en la nueva investigación, Joeri Rogelj concurrido con Hmiel en un comunicado. Rogelj, profesor del Instituto Grantham en el Imperial College de Londres, fue el autor principal coordinador de un informe climático importante El Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas, publicado en octubre de 2018.

"Este nuevo estudio trae buenas y malas noticias para nuestra capacidad de mantener el calentamiento global bajo control", dijo Rogelj el miércoles. "La mala noticia es que este estudio muestra que las actividades humanas podrían ser responsables de una parte mucho mayor de las crecientes concentraciones de metano en la atmósfera".

La buena noticia es que este estudio "nos muestra dónde podemos actuar sobre el cambio climático", continuó. "Las medidas y políticas para eliminar las emisiones de metano de los combustibles fósiles son bien conocidas y, en muchos casos, incluso tienen sentido desde una perspectiva económica estrecha. Van desde eliminar las tuberías con fugas, reducir o mejorar la quema y, evidentemente, también un alejamiento de la extracción y uso de combustibles fósiles hacia fuentes de energía renovables ".

"Lo que muestra este estudio es que podemos tener un mayor impacto en el metano en la atmósfera de lo que se pensaba anteriormente. Esto nos permite establecer las prioridades de política climática correctas", agregó Rogelj. "Junto con reducir las emisiones de dióxido de carbono a cero, mantener las emisiones de metano a los niveles más bajos posibles dará como resultado la estabilización del calentamiento global. Intentar revertir nuestra contribución al calentamiento global requerirá que extraigamos dióxido de carbono de la atmósfera".

A pesar de la respuesta optimista a la investigación de Rogelj y algunos otros expertos, un científico que habló con Noticias de ciencia Miércoles indicado que se necesita más trabajo para comprender las emisiones de metano de la actividad humana:

Todavía no se ha demostrado que el trabajo basado en el núcleo de hielo sea la técnica más precisa para estimar las emisiones geológicas naturales, dice Stefan Schwietzke, un científico ambiental del Fondo de Defensa Ambiental con sede en Berlín. La información sobre el núcleo de hielo es útil porque proporciona una instantánea global inmediata de las emisiones de metano, pero "tiene el desafío de la interpretación y muchos análisis muy complejos", dice Schwietzke.

Las mediciones directas de metano emitidas por diferentes filtraciones o sobre volcanes de lodo sugieren emisiones naturales mucho mayores, agrega. Sin embargo, el problema con este método es que es difícil escalar de mediciones locales a un número global. "Para comprender realmente las magnitudes, estos dos métodos deben conciliarse. Eso aún no ha sucedido".

Schwietzke y otros investigadores tienen propuso el uso de teledetección en el aire para tratar de conciliar las dos técnicas. Las mediciones aerotransportadas pueden proporcionar una estimación más amplia, al tiempo que identifican los puntos calientes locales. Los científicos ya han estado utilizando este trabajo para identificar fuentes tales como tuberías con fugas, vertederoso granjas lecheras. Proyectos similares están rastreando la emisión de metano puntos calientes en el permafrost ártico.

Finalmente, a pesar del debate sobre la técnica, Schwietzke estuvo de acuerdo en que la actividad humana ha aumentado dramáticamente el metano atmosférico en las últimas décadas y que "reducir esas emisiones reducirá el calentamiento".

Sobre el Autor

Jessica Corbett es una escritora del personal de Common Dreams. Síguela en Twitter: @corbett_jessica.

Este artículo apareció originalmente en Common Dreams

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