¿Cuál es la importancia del agua precipitable?

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A medida que el planeta se calienta, las precipitaciones y los patrones climáticos cambiarán. A medida que las temperaturas aumentan, la cantidad de agua en la atmósfera aumentará. Algunas áreas se volverán más húmedas, mientras que otras, como el sur de Australia, probablemente estarán más secas. La conversación

Una medida de la humedad atmosférica se llama "agua precipitable". Puede que no haya escuchado el término antes, pero probablemente lo escuche más a menudo en el futuro. Tanto los climatólogos como los meteorólogos lo están estudiando cada vez más cuando estudian las cartas meteorológicas.

Existe una gran incertidumbre sobre los patrones futuros de lluvia, pero hay un aspecto que los modelos han enfatizado constantemente: una mayor proporción de la lluvia será intensa, incluso en algunas áreas que se están volviendo más secas. La humedad atmosférica es parte de esto, y el agua precipitable es una medida de la misma.

Entonces, ¿por qué proyectan los modelos climáticos que tendremos más lluvias fuertes a medida que el planeta se calienta? El núcleo de la misma es la física básica, que nos dice que una atmósfera más cálida puede contener más vapor de agua que una más fría, alrededor de 7% más por cada aumento de temperatura en 1.

Pero la meteorología también jugará su parte, y en el mundo real hemos visto recientemente los tipos de sistemas climáticos que generarán lluvias más intensas fuera de los trópicos.

Clima más tropical

Una corriente de aire muy húmedo de los trópicos a menudo puede causar lluvias muy fuertes. Estas corrientes de humedad a veces se llaman ríos atmosféricos, pero también tienen nombres como Piña rápida en los Estados Unidos o el Cloudbands del noroeste aquí en Australia. Un río atmosférico recientemente empapado California.

Este tipo de excursiones tropicales ocurren naturalmente, pero con poca frecuencia. A medida que el planeta se calienta, sin embargo, regiones como el sur de Australia y el norte de California pueden esperar más eventos de lluvia tropical, incluso cuando la precipitación media disminuye.


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Siguiendo el agua

Al igual que la lluvia, el agua precipitable se mide en milímetros. Se deriva calculando la cantidad de agua líquida que obtendría si condensara todo el vapor de agua sobre su cabeza, desde la superficie de la Tierra hasta la parte superior de la atmósfera.

Calculamos esto usando medidas de globos meteorológicos, datos satelitales o modelos climáticos y climáticos. La mayor cantidad de vapor de agua generalmente se encuentra cerca de la superficie de la Tierra, y disminuye con la altura.

Los valores más altos de agua precipitable significan que hay más agua disponible para posibles precipitaciones. En general, experimentamos esto como clima cálido y húmedo. La cantidad de lluvia que realmente cae depende de las condiciones meteorológicas que la acompañan. En condiciones favorables para la actividad de tormentas eléctricas, por ejemplo, el agua precipitable alta se traduce en una mayor precipitación.

Debido a que muestra la ubicación y el movimiento de la humedad, el agua precipitable es una gran forma para que los meteorólogos sigan el movimiento de los sistemas meteorológicos en todo el mundo. En la animación anterior, es fácil ver la humedad tropical saliendo del ecuador hacia los polos. Debido al cambio climático, los meteorólogos estarán cada vez más atentos a los niveles muy altos o récord de agua precipitable asociados con esos eventos.

En Australia, varios eventos de fuertes lluvias en los últimos años se han asociado con niveles récord de agua precipitable. En fines de diciembre 2016, las fuertes lluvias en el centro y sudeste de Australia se asociaron con un nivel récord de agua precipitable en diciembre, y las estaciones meteorológicas en Giles y Mount Gambier registraron sus valores más altos para cualquier mes. Las fuertes lluvias han continuado en la parte occidental de Australia hasta enero 2017.

Anteriormente en 2016, agua precipitable récord en junio también se grabó en Sydney y Hobart, con Hobart registrando un nivel en 6 de junio que fue 38% más alto que el récord anterior de ese mes. Ambos eventos involucraron aire tropical cargado con humedad proveniente de océanos cálidos récord o casi récord, y atraído sobre el sur de Australia.

En ambos casos, las fuertes lluvias fueron generalizadas, con algunos totales de precipitación diaria récord.

A nivel mundial, además de ser el año más cálido registrado2016 batió récords de agua precipitable global en al menos un conjunto de datos internacional.

Cabe señalar que estos valores de registro se obtienen a partir de datos que cubren solo el período transcurrido desde 1992, ya que los valores históricos de agua precipitable obtenidos utilizando mediciones de temperatura y humedad en altitud no son fácilmente comparables con las mediciones actuales. Como tal, el agua precipitable es más útil para los pronosticadores meteorológicos que para los científicos del clima, aunque se vuelve más útil a medida que aumenta la longitud del conjunto de datos, y puede utilizarse para evaluar simulaciones de modelos.

El impacto

Se espera que la tendencia en el agua precipitable conduzca a una aumentar en las intensidades de lluvia más altas posibles y un aumento en la frecuencia de totales extremadamente altos de lluvia diaria, independientemente de cómo la lluvia promedio puede cambiar. Una consecuencia de las mayores tasas de lluvia en un mundo más cálido es aumento de las inundaciones repentinas y también inundaciones ribereñas.

Las implicaciones de las proyecciones climáticas para precipitaciones más intensas son muchas. En el futuro, los cambios en la capa superior de precipitación extrema pueden tener un impacto en la forma en que diseñamos cosas como los flujos de agua urbanos, los edificios y la mitigación de inundaciones. El hecho de que los eventos de lluvia individuales pueden llegar a ser más pesados ​​que el pasado en las regiones que experimentan disminuciones generales en la lluvia y el caudal es un matiz adicional.

Más allá de la lluvia, los niveles más altos de humedad en la atmósfera también significan una evaporación más lenta del sudor de la piel, lo que hace que se sienta más caliente durante olas de calor particulares, y que los sistemas de aire acondicionado evaporativo sean menos efectivos. Del mismo modo que las temperaturas cambiantes influyen en las decisiones en áreas tales como la planificación, también aumentarán la humedad y los eventos de lluvia intensa, incluso cuando son episódicos.

Sobre el Autor

Karl Braganza, Científico del Clima, Oficina Australiana de Meteorología; Acacia Pepler, Climatólogo, Oficina Australiana de Meteorología, y David Jones, Científico del Clima, Oficina Australiana de Meteorología

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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