Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación

Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación El campo de gas de Groningen en los Países Bajos fue descubierto en 1959 y es el campo de gas natural más grande de Europa. (Skitterphoto / Wikimedia), CC BY-SA

Una demanda común en las discusiones sobre el cambio climático es respetar la ciencia. Esto es apropiado Todos deberíamos prestar mucha atención al conclusiones urgentes y aterradoras siendo publicado por climatólogos.

Pero los científicos no son los únicos expertos que exigen que los escuchemos sobre este tema. Muchos economistas afirman tener autoridad científica por su insistencia en que la fijación de precios del carbono, ya sea a través de impuestos al carbono o sistemas de límite y comercio, es la mejor manera de reducir las emisiones de carbono.

Si valora el carbono adecuadamente, dicen, creará incentivos de mercado que provocarán reducciones radicales de las emisiones de carbono en el forma más barata posible. Muchos responsables políticos ya han escuchado este consejo. Existen sistemas de fijación de precios del carbono en Canadá, la Unión Europea, Noruega, Nueva Zelanda y Japón.

Sin embargo, el caso de los precios del carbono no es tan férreo como el caso de la acción climática. La teoría económica que subyace en los esquemas de fijación de precios del carbono se basa en supuestos teóricos cuestionables. Supone, por ejemplo, que las personas pueden ser modeladas como racionales y egoístas, lo que podría ser una gran simplificación.

Los defensores de los precios del carbono a menudo ignoran que muchas personas no pueden reducir sus emisiones de carbono, incluso si reciben incentivos financieros. Los economistas que favorecen la fijación de precios del carbono también tienen que dar una respuesta al principales críticas políticas que tienen acompañado la imposición de impuestos al carbono en muchas de las jurisdicciones donde han sido introducidos, incluidos Francia, Australia y Canadá.

Una razón discutida con menos frecuencia para cuestionar la insistencia en los precios del carbono como política climática central proviene de la historia. A lo largo del siglo XX, muchos gobiernos promulgaron exitosamente transiciones tecnológicas radicales. Hoy, ante la urgente necesidad de cambiar nuestro sistema energético, sería prudente observar cómo lograron esto. Mi investigación sobre cómo los gobiernos en el pasado han acelerado deliberadamente el cambio tecnológico a gran escala hace exactamente eso.

Modernizando bajo asedio

En 1937, los responsables políticos británicos observaron nerviosamente mientras la Wehrmacht marchaba hacia Austria. La guerra con Alemania planteó un grave problema de suministro de alimentos para Gran Bretaña. La agricultura británica había sido colapsando por décadas bajo la competencia de alimentos extranjeros baratos, y se sabía que Alemania usaba submarinos para interrumpir el envío enemigo. Los formuladores de políticas comenzaron a prepararse para una economía de asedio.


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Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación El Ejército Terrestre de la Mujer araba campos en Gran Bretaña en tractores durante la Segunda Guerra Mundial. Museo Imperial de la Guerra

Para hacer esto, el gobierno británico intervino directamente en el sistema agrícola. Compró miles de tractores, estableció un precio fijo subsidiado para el grano para estabilizar los mercados, creó Comités Ejecutivos Agrícolas de Guerra locales para maximizar la producción de alimentos y, en muchos casos, hizo que la policía obligara a los agricultores a arar nuevas tierras.

Estas políticas no solo permitieron a Gran Bretaña evitar la hambruna durante la Segunda Guerra Mundial, sino que también impulsaron una transformación estructural masiva que persistió en las décadas de 1950 y 1960 como granjeros británicos tractores abrazados, fertilizantes, pesticidas y monocultivos.

Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación Cambios en los rendimientos de granos británicos, 1900-70. (Datos de 'Estadísticas históricas británicas')

Aprovechando al máximo una bonanza

Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación Consumo de calor en los Países Bajos, 1945-98. (Datos de Estadísticas de Países Bajos) Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación Producción de energía en los Países Bajos, 1945-73. (Datos de Estadísticas de Países Bajos)

En 1959, la industria petrolera holandesa descubrió el campo de gas natural Slochteren cerca de Groningen, en los Países Bajos. En ese momento, su tamaño se estimó en 60 mil millones de metros cúbicos de gas: el campo de gas más grande encontrado en la Tierra hasta ese momento. Resultó ser mucho más grande: 2,800 billones de metros cúbicos.

No estaba del todo claro qué harían los Países Bajos, un país predominantemente propulsado por carbón, con tanto gas. Las deliberaciones entre la industria de combustibles fósiles y el gobierno finalmente llegaron a una respuesta radical: los Países Bajos transformaría toda su economía para funcionar con gas natural.

Una vez que se acordaron los detalles de este plan, el progreso continuó con una velocidad asombrosa. El gobierno holandés construyó una red nacional de gasoductos en solo cinco años, ofreció descuentos a los consumidores para convertir los electrodomésticos en energía a gas, realizó una campaña publicitaria promoviendo el gas natural como combustible limpio y moderno y mineros de carbón sin trabajo capacitados para trabajar en la industria del gas. En la década de 1970, el gas natural era la fuerza dominante en el suministro de calor holandés.

Lecciones de una crisis energética

En 1973, Dinamarca no tenía industria petrolera nacional y poca influencia diplomática. Esto significaba que el Crisis del petróleo 1973 golpeó a Dinamarca con fuerza. La reducción del suministro de petróleo creó una depresión económica y obligó a los responsables políticos a implementar medidas extremas de conservación de energía, como apagar las farolas y prohibir conducir los domingos.

Los precios del carbono pueden estar sobrevalorados, si la historia es alguna indicación Suministro de calor danés, 1968-90. (Datos de Statbank Dinamarca)

Para una solución a más largo plazo, los responsables políticos daneses parecían volverse menos dependientes de la energía importada. Para reducir la dependencia del país en el combustible para calefacción, priorizaron la calefacción urbana: una forma extremadamente eficiente de calefacción de espacios que utiliza tuberías aisladas llenas de agua caliente para calentar varios edificios, o incluso un vecindario completo, a la vez, en lugar de hacer que cada edificio dependa de Un horno individual.

Al igual que con los dos ejemplos anteriores, este cambio se realizó a través de intervención deliberada, que fue manejado principalmente por los municipios. En algunos lugares, los municipios prohibieron la instalación de hornos privados. En otros, ofrecieron préstamos sin intereses a las cooperativas de energía. Esta estrategia nacional coordinada condujo a un rápido aumento en la participación de la calefacción urbana en el sistema de calefacción danés.

Lecciones para hoy

Estos estudios de caso tienen diferencias importantes, tanto entre sí como con el desafío de la acción climática en la actualidad. En cada uno, sin embargo, el cambio tecnológico radical se logró no confiando en las señales de precios para coordinar el cambio, sino por el estado interviniendo y coordinándolo directamente.

Esta es una fuerte evidencia histórica contra la insistencia de algunos economistas en los precios del carbono como la forma principal de promover tecnologías y prácticas bajas en carbono. A medida que trazan una forma de mitigar el cambio climático de manera más efectiva, los responsables políticos deben complementar la teoría económica con lecciones empíricas de la historia.La conversación

Sobre el Autor

Cameron Roberts, investigador en transporte sostenible, Universidad de Carleton

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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