El aumento de los mares permite a los humedales costeros almacenar más carbono

El aumento de los mares permite a los humedales costeros almacenar más carbono
El almacenamiento de carbono en los manglares australianos puede ayudar a mitigar el cambio climático. Shutterstock

Los humedales costeros no cubren gran parte del área global, pero golpean muy por encima de su peso de carbono al secuestrar la mayor cantidad de dióxido de carbono atmosférico de todos los ecosistemas naturales.

Denominados "ecosistemas de carbono azul" en virtud de su conexión con el mar, los suelos salados y agotados por el oxígeno en los que crecen los humedales son ideales para enterrar y almacenar carbono orgánico.

En nuestra investigación, publicado hoy en Nature, descubrimos que el almacenamiento de carbono en los humedales costeros está relacionado con el aumento del nivel del mar. Nuestros hallazgos sugieren que a medida que aumenta el nivel del mar, estos humedales pueden ayudar a mitigar el cambio climático.

El aumento del nivel del mar beneficia a los humedales costeros

Observamos cómo los cambios en el nivel del mar en los últimos milenios han afectado los humedales costeros (principalmente manglares y marismas). Descubrimos que se adaptan al aumento del nivel del mar al aumentar la altura de sus capas de suelo, capturar sedimentos minerales y acumular material radicular denso. Gran parte de esto es material rico en carbono, lo que significa que el aumento del nivel del mar hace que los humedales almacenen aún más carbono.

Investigamos cómo las marismas han respondido a las variaciones en el "nivel relativo del mar" en los últimos milenios. (El nivel relativo del mar es la posición del borde del agua en relación con la tierra en lugar del volumen total de agua dentro del océano, que se denomina nivel del mar eustatico).

¿Qué nos dice el pasado aumento del nivel del mar?

La variación global en la tasa de aumento del nivel del mar en los últimos años 6,000 está relacionada en gran medida con la proximidad de las costas a las capas de hielo que se extendieron sobre las altas latitudes del norte durante el último período glacial, algunas Hace años 26,000.

A medida que las capas de hielo se derritieron, los continentes del norte ajustaron lentamente la elevación en relación con el océano debido a la flexión del manto de la Tierra.


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El aumento de los mares permite a los humedales costeros almacenar más carbono
Humedales de Karaaf en Victoria, Australia.
Boobook48 / flickr, CC BY-NC-SA

Para gran parte de América del Norte y Europa, esto ha resultado en un aumento gradual del nivel relativo del mar en los últimos miles de años. Por el contrario, los continentes australes de Australia, América del Sur y África se vieron menos afectados por las capas de hielo glacial, y la historia del nivel del mar en estas costas refleja más de cerca las tendencias "eustaticas" de la superficie del océano, que se estabilizaron durante este período.

Nuestro análisis del carbono almacenado en más de las marismas 300 en seis continentes mostró que las costas sujetas a un aumento relativo constante del nivel del mar en los últimos años 6,000 tenían, en promedio, dos a cuatro veces más carbono en el 20cm superior de sedimento, y cinco a nueve veces más carbono en los sedimentos 50-100cm más bajos, en comparación con las marismas en las costas donde el nivel del mar fue más estable durante el mismo período.

En otras palabras, en las costas donde el nivel del mar está aumentando, el carbono orgánico se entierra más eficientemente a medida que crece el humedal y el carbono se almacena de forma segura debajo de la superficie.

Dar a los humedales más espacio

Proponemos que la diferencia en el almacenamiento de carbono de la marisma en los humedales del hemisferio sur y el Atlántico Norte está relacionada con el "espacio de alojamiento": el espacio disponible para un humedal para almacenar sedimentos minerales y orgánicos.

Los humedales costeros viven dentro de la porción superior de la zona intermareal, aproximadamente entre el nivel medio del mar y el límite superior de la marea alta.

Estos límites de marea definen dónde los humedales costeros pueden almacenar material mineral y orgánico. A medida que el material mineral y orgánico se acumula dentro de esta zona, crea capas, elevando el suelo de los humedales.

El aumento de los mares permite a los humedales costeros almacenar más carbono
Los humedales costeros de Broome, Australia Occidental. Shutterstock

Por lo tanto, se crea un nuevo espacio de alojamiento para el almacenamiento de carbono cuando el mar está subiendo, como ha sucedido en muchas costas del Océano Atlántico Norte durante los últimos años de 6,000.

Para confirmar esta teoría, analizamos los cambios en el almacenamiento de carbono dentro de un humedal único que ha experimentado un rápido aumento relativo del nivel del mar en los últimos años de 30.

Cuando los soportes subterráneos de la mina fueron removidos de una mina de carbón bajo el lago Macquarie en el sureste de Australia en los 1980, la costa se hundió un metro en cuestión de meses, causando un aumento relativo en el nivel del mar.

Después de esto, la tasa de acumulación de minerales se duplicó, y la tasa de acumulación orgánica aumentó cuatro veces, siendo gran parte del material orgánico el carbono. El resultado sugiere que el aumento del nivel del mar en las próximas décadas podría transformar nuestras marismas del hemisferio sur relativamente bajas en carbono en puntos calientes de secuestro de carbono.

Cómo ayudar a los humedales costeros

Las costas de África, Australia, China y América del Sur, donde los niveles estables del mar en los últimos milenios han limitado el espacio de alojamiento, contienen aproximadamente la mitad de las marismas del mundo.

El aumento de los mares permite a los humedales costeros almacenar más carbono
Saltmarsh en las costas de Westernport Bay en Victoria. autor proporcionado

Una duplicación del secuestro de carbono en estos humedales, hemos estimado, podría eliminar un 5 adicional de millones de toneladas de CO₂ de la atmósfera por año. Sin embargo, este beneficio potencial se ve comprometido por la limpieza y recuperación en curso de estos humedales.

Preservar los humedales costeros es fundamental. Algunas zonas costeras de todo el mundo han quedado separadas de las mareas para reducir las inundaciones, pero la restauración de esta conexión promoverá los humedales costeros, que también reducen los efectos de las inundaciones, y la captura de carbono, así como aumentar la biodiversidad y la producción pesquera.

En algunos casos, planificar la futura expansión de los humedales significará restringir los desarrollos costeros, sin embargo, estas decisiones proporcionarán beneficios en términos de inundaciones molestas evitadas a medida que el mar se eleva.

Finalmente, el mayor almacenamiento de carbono ayudará a mitigar el cambio climático. Los humedales almacenan agua de inundación, amortiguan la costa de las tormentas, ciclan nutrientes a través del ecosistema y proporcionan un hábitat vital en el mar y la tierra. Son preciosos y vale la pena protegerlos.

Acerca de los Autores

Kerrylee Rogers, profesora asociada, Universidad de Wollongong; Jeffrey Kelleway, investigador postdoctoral en ciencias ambientales, Universidad Macquariey Neil Saintilan, Jefe del Departamento de Ciencias Ambientales, Universidad Macquarie. Los autores desean agradecer la contribución de sus colegas, Janine Adams, Lisa Schile-Beers y Colin Woodroffe.La conversación

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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