Cómo plantar árboles puede mejorar la calidad del agua

Cómo plantar árboles puede mejorar la calidad del agua

Una nueva investigación ofrece un vínculo sólido entre la reforestación de tierras agrícolas marginales, degradadas o abandonadas y los beneficios significativos en la calidad del agua.

Esta relación, argumenta Arturo Keller, profesor de biogeoquímica ambiental en la Universidad de California en Santa Bárbara, se presta para un programa que incentiva a las instalaciones que descargan contaminantes, y a los agricultores locales a plantar árboles para obtener créditos de calidad del agua.

Cuanto más natural sea el área verde, más probable será que contribuya a la salud general de los hábitats y los organismos que la rodean. A veces, sin embargo, rastrear estas cualidades a beneficios específicos puede ser un desafío.

"Si bien hemos sabido intuitivamente que la reforestación puede ser una acción muy positiva, hasta la fecha, no se ha cuantificado de manera confiable determinar la cantidad de dinero que puede obtener en términos de calidad del agua", dice Keller, autor principal del estudio en PLoS ONE y un miembro de la facultad en la Escuela de Ciencias Ambientales y Gestión de Bren. "Aquí presentamos un enfoque para identificar áreas donde la reforestación será más efectiva para mejorar la calidad del agua, utilizando un modelo de USDA ampliamente disponible y conjuntos de datos a los que cualquier persona puede acceder".

Escorrentía y zonas muertas

Para este estudio, Keller y su coautora Jessica Fox, del Instituto de Investigación de Energía Eléctrica (EPRI), se centraron en una sección de la cesta de pan de Estados Unidos: la cuenca del río Ohio, más de un tercio de la cual se dedica a la agricultura, y una fuente de agua para millones de personas.

Es importante destacar que toda la cuenca, junto con otras cinco cuencas hidrográficas importantes, desemboca en el Golfo de México a través de la cuenca baja del río Mississippi. Los nutrientes, en particular el nitrógeno y el fósforo, que se transportan a través de la escorrentía, principalmente desde granjas y otras operaciones agrícolas, fluyen hacia el Golfo, creando una floración masiva de algas y la subsiguiente "zona muerta" libre de oxígeno en los meses de verano que amenazan o matan la vida marina. dentro de sus límites.

La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica ha predicho que la zona muerta este verano podría abarcar un área de 7,829-milla cuadrada, una de las zonas muertas más grandes del Golfo de México que se haya registrado.

Tierras de cultivo marginales

Según el estudio, las tierras de cultivo marginales (tierras con bajo valor agrícola debido a condiciones como la mala calidad del suelo, el suministro inadecuado de agua y las pendientes que dificultan la agricultura) cuando se plantan árboles pueden usarse no solo para almacenar carbono, sino también para reducir el movimiento de nitrógeno, fósforo y sedimentos de la tierra a los arroyos y ríos.

"Los árboles retienen el suelo y los sedimentos casi por completo, en comparación con los campos abiertos, y absorben el nitrógeno y el fósforo disponibles, así como también almacenan carbono", dice Keller, cuya experiencia principal se basa en la gestión de la calidad del agua a nivel de cuenca y el destino y transporte. De contaminantes en el medio ambiente. "La cuantificación de estos efectos ahora se puede utilizar para otorgar créditos negociables para mejorar la calidad del agua".

Además, según Keller, la reforestación de tierras de cultivo marginales también aumenta la biodiversidad, proporciona hábitat y se puede usar económicamente mediante la extracción sostenible de la madera, todo ello sin sacrificar el valor agrícola principal. Los candidatos ideales para la reforestación son las tierras de cultivo en las laderas de las colinas que tienen una infiltración pobre en el suelo, pero que están cerca de un cuerpo de agua receptor.

Los pagos de la reforestación

La Cuenca del río Ohio también es la ubicación del programa de comercio de calidad del agua más grande del mundo. Administrado por EPRI, el Proyecto de Comercio de Calidad del Agua de la Cuenca del Río Ohio es un enfoque basado en el mercado para lograr una mejor calidad del agua mediante la expedición de permisos para descargar las instalaciones y exigir que cumplan con los límites de nutrientes. Las instalaciones pueden obtener crédito por estos permisos pagando a los agricultores locales que empleen prácticas tales como reducir el uso de fertilizantes, evitar que el estiércol se aspire a los arroyos o plantar árboles por los arroyos para ayudar a reducir la escorrentía. Las reducciones de nutrientes se pueden usar como créditos para ayudar a las instalaciones a cumplir con los requisitos de los permisos.

Según el estudio, aproximadamente el 10 por ciento de las tierras de cultivo actuales en la región de la cuenca del río Ohio fue identificado como una alta prioridad para la reforestación.

"Si esta área se convirtiera de tierras de cultivo marginales a bosques saludables, habría un potencial para evitar que 60 millones de kilogramos de nitrógeno y dos millones de kilogramos de fósforo lleguen a los arroyos y ríos de la cuenca norte del río Ohio", dice Keller. "Eso es del orden de una disminución del 12 en el porcentaje de nitrógeno total, y una disminución del 5 en el porcentaje de fósforo total para toda la cuenca, que drena al Golfo de México".

Si bien los resultados pueden diferir para proyectos con diferentes condiciones locales, el potencial para reducir la carga de nutrientes demostrada en el estudio, los beneficios complementarios para el medio ambiente y la economía, y el bajo impacto en las principales tierras agrícolas de cultivo hacen que este enfoque valga la pena considerar para administrar la calidad del agua. En vías fluviales en todo el mundo, dice.

Fuente: UC Santa Barbara

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