Cómo este programa de tienda de comestibles empujó a los agricultores a ir verde

Cómo este programa de tienda de comestibles empujó a los agricultores a ir verde
Verduras de hoja verde en una instalación en crecimiento en la provincia de Gauteng, Sudáfrica.
(Crédito: Katherine Smit / Stanford)

Un programa de una de las cinco cadenas de supermercados más grandes de Sudáfrica impulsó una mayor adopción de prácticas ambientales a nivel de granja, según indica un nuevo estudio de la cadena de suministro de la tienda.

El estudio es uno de los primeros análisis de un programa de sostenibilidad liderado por la compañía en el ámbito de la alimentación y la agricultura.

La agricultura ambiental es uno de los mayores contaminantes del mundo, impulsando la deforestación y contribuyendo con un porcentaje 30 estimado de las emisiones totales de gases de efecto invernadero.

"Si de hecho estas políticas dirigidas por la compañía son efectivas y capaces de transformar todas sus cadenas de suministro, entonces pueden potencialmente transformar las prácticas de uso de la tierra en todo el mundo y tener un impacto muy positivo en el medioambiente", dice el coautor del estudio Eric Lambin, profesor en la Escuela de Ciencias de la Tierra, Energía y Medio Ambiente en la Universidad de Stanford.

"Tener este tipo de evaluación realizada por investigadores independientes aumenta la confianza del público en estos programas privados", dice Lambin.

Obtener acceso

El mayor desafío para evaluar los efectos de los programas de sostenibilidad de las tiendas de alimentos ha sido obtener acceso a los datos privados de las tiendas. Por esta razón, los investigadores se han centrado en certificaciones dirigidas por organizaciones no gubernamentales y estándares de múltiples partes interesadas que ofrecen acceso abierto a sus datos, como FairTrade y Rainforest Alliance.

"La verdadera pregunta aquí es: '¿Disminuirán los esfuerzos de sostenibilidad de las empresas si no tienen una ONG que las controle? ¿En realidad conducirán el cambio o solo se lava verde? '", Dice el autor principal Tannis Thorlakson, un estudiante de doctorado en el Programa Interdisciplinario Emmett Emmett de la Tierra de Medio Ambiente y Recursos (E-IPER).

"Estamos viendo grandes cambios en las prácticas agrícolas, lo que es realmente emocionante".

Varios minoristas de alimentos con sede en los EE. UU. Con programas de sostenibilidad dirigidos por la empresa se negaron a otorgar a Thorlakson acceso a sus datos. Eventualmente, la cadena de supermercados y ropa sudafricana de alta gama Woolworths dio acceso.

"Es realmente difícil evaluar el programa de sostenibilidad de una empresa porque necesita saber exactamente quiénes son sus proveedores y cómo funciona el programa", dice Thorlakson. "Woolworths brindó una oportunidad única porque aceptaron la libertad académica total para evaluar su programa y publicar los resultados".

Los investigadores descubrieron que los productores de frutas, hortalizas y flores a gran escala de Woolworth utilizan más prácticas de gestión ambiental cuando se comparan con el tiempo y con una muestra aleatoria de granjas certificadas por el estándar medioambiental global de la industria alimentaria para gestión agrícola, conocido como GLOBALG.AP GLOBALG.AP, el programa de certificación agrícola más ampliamente implementado en el mundo, impone reglas medioambientales definitivas a los agricultores y realiza auditorías de producción anuales por parte de terceros.

Cambiando la cadena de suministro

El programa Farming for the Future de Woolworths combina los comentarios anuales de los auditores con las necesidades individuales de los agricultores, en lugar de imponer reglas definitivas. Las granjas se evalúan según criterios de sostenibilidad cada año, incluida la gestión del suelo, el uso del agua, la biodiversidad, la eliminación de residuos, el control de plagas, la huella de carbono y las leyes medioambientales. La compañía también emplea auditores entrenados como agrónomos, científicos de suelos o científicos ambientales.

"De acuerdo con un agricultor, otros auditores conducirán a la granja y dirán: 'Árboles bonitos que tienes allí'", dice Thorlakson. "'Pero cuando entra el auditor de Farming for the Future, suben y dicen:' Háblame de esos árboles, esas son especies invasoras y probablemente afecten tu nivel freático. ¿Por qué no estamos trabajando en un plan de gestión para lidiar con eso? '"

Además de su modelo flexible y las relaciones con sus auditores, a quienes Woolworths financia, los investigadores creen que el éxito del programa se puede atribuir a que sus productores forman parte de una cadena de suministro directa. Otras grandes cadenas de supermercados a menudo tienen proveedores intermedios entre ellos y los agricultores actuales.

"Los auditores están forjando relaciones y ayudando a los agricultores a mejorar sus prácticas", dice Thorlakson. "Por ejemplo, los agricultores convencionales ahora usan cultivos de cobertura, lo cual es una práctica realmente difícil para que los agricultores la aprovechen, pero que crea beneficios ambientales a largo plazo. Estamos viendo grandes cambios en las prácticas agrícolas, lo que es realmente emocionante ".

Los investigadores llevaron a cabo análisis empíricos de las prácticas agrícolas de la compañía desde que el programa se lanzó formalmente en 2009 para comprender los cambios a lo largo del tiempo, utilizando más que 950 auditorías de terceros de granjeros 228 a gran escala.

El análisis también incluyó una comparación de Woolworths y una muestra aleatoria de granjas certificadas GlobalG.AP similares. Thorlakson comenzó el trabajo de campo en 2015, cuando pasó 3 meses integrados en el equipo de sostenibilidad de Woolworths en Ciudad del Cabo, Sudáfrica.

Thorlakson completó más de las entrevistas cualitativas 90 con auditores y agricultores en octubre 2016, que mostró principalmente que los agricultores valoran las asociaciones a largo plazo con sus compradores, dice ella. Los investigadores esperan que este estudio alentará a otras empresas a reconsiderar sus programas de sostenibilidad de la cadena de suministro para incorporar un enfoque más colaborativo para trabajar con sus agricultores.

"Espero que más compañías vean el valor de dejar que los investigadores evalúen su programa y publiquen los resultados; si descubrimos que un programa no es tan efectivo, también podemos identificar por qué y ver qué está mal, y cómo se puede mejorar y qué se puede corregir ", dice Lambin. "Cuantos más estudios podamos hacer, mejor será la comunidad científica para identificar los motivos del éxito".

Los investigadores informan sus hallazgos en la revista Cambio Ambiental Global.

Acerca de los autores

Jens Hainmueller, profesor asociado en el departamento de ciencias políticas, es coautor del estudio.

Los fondos del estudio provienen del Programa Interdisciplinario de Stanford Emmett en Victoria and David Rogers Fund, Environment and Resources, George Rudolf Fellowship Fund y Stanford Dean A. McGee Fund. Una beca de investigación graduada de la National Science Foundation también apoyó la investigación.

fuente: Universidad de Stanford

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