¿Es la comida nuestra mejor esperanza para reducir las emisiones de metano?

¿Es la comida nuestra mejor esperanza para reducir las emisiones de metano?

Una gran oportunidad para evitar los peores impactos del cambio climático radica en la reducción de las emisiones de metano, particularmente de la producción de alimentos, según un par de nuevos estudios.

Los artículos, publicados en las revistas Datos de ciencia del sistema de la tierra y Environmental Research Letters, informan que las emisiones de metano han aumentado drásticamente en los últimos años y se están acercando a un escenario del peor escenario internacionalmente reconocido para las emisiones de gases de efecto invernadero. Si no se controla, este aumento podría aumentar las temperaturas hasta 6 grados Fahrenheit (4 grados Celsius), acelerando el aumento del nivel del mar y el clima más extremo.

Los documentos también presentan recomendaciones para frenar las emisiones de metano en el futuro, con un enfoque en la producción de alimentos, que representa aproximadamente un tercio del total de emisiones hechas por el hombre.

El aumento alarmante del metano llama la atención sobre la gestión de esas emisiones para la mitigación del cambio climático. Si bien la mayoría de los esfuerzos de mitigación se han centrado en el dióxido de carbono, el gas invernadero más común, el potencial de calentamiento del metano es aproximadamente 28 veces mayor en un horizonte 100-año, y su vida útil en la atmósfera es mucho más corta. En otras palabras, puede causar un daño importante, pero tenerlo bajo control podría inclinar la ecuación del cambio climático con relativa rapidez.

"El metano presenta la mejor oportunidad para frenar el cambio climático rápidamente", dice el coautor de los estudios Rob Jackson, presidente del departamento de ciencia del sistema terrestre de la Universidad de Stanford. "El dióxido de carbono tiene un alcance más largo, pero el metano ataca más rápido".

El estudio se produce a raíz de las intenciones declaradas por los republicanos del Congreso de rescindir los estándares de metano limitantes para la industria del gas natural.

Sorprendente subida

Los hallazgos del documento son particularmente sorprendentes porque las concentraciones de metano se estancaron durante años hasta hace una década. Y a diferencia del dióxido de carbono, la mayor parte de las emisiones de metano son impulsadas por los humanos. Los principales, según el análisis, son las fuentes agrícolas, como la ganadería, que emiten metano a través de funciones corporales y el estiércol, y los arrozales, que emiten metano cuando se inundan. Las personas son responsables del porcentaje 60 de todas las emisiones de metano a nivel mundial.

A pesar del auge de la producción de petróleo y gas en los Estados Unidos, los autores del estudio consideran que el aumento de las emisiones de combustibles fósiles desempeña un papel secundario en comparación con la agricultura para el aumento global del metano. Hay una lección para aprender, dice Jackson. "La industria de los combustibles fósiles ha recibido la mayor parte de la atención en los últimos años. Las emisiones agrícolas necesitan un escrutinio similar ".

Las fuentes naturales de metano, que representan el porcentaje 40 de todas las emisiones de metano, son más inciertas que las impulsadas por los humanos. Los ejemplos incluyen metano que se escapa de las fallas naturales y se filtra en el fondo del océano, y el potencial de mayores emisiones a medida que el permafrost se calienta. Otra área de investigación incluye el estudio de radicales de corta duración que destruyen el metano en la atmósfera.

Debido a la naturaleza cambiante de este conocimiento, el grupo de científicos detrás del estudio planea actualizar el presupuesto de metano cada dos años. El esfuerzo está bajo el paraguas del Global Carbon Project, una iniciativa liderada por Jackson que libera un presupuesto anual mundial de carbono. El presupuesto de carbono más reciente del grupo muestra que las concentraciones de dióxido de carbono han permanecido prácticamente sin cambios durante los últimos tres años, un hallazgo que refuerza la importancia del manejo del metano.

Esto es lo que podemos hacer

Para resolver las discrepancias sobre la magnitud de las emisiones y las tendencias regionales, Jackson y sus coautores recomiendan una partición más precisa de las emisiones de metano y los sumideros por región y proceso, y más interacciones entre los grupos científicos que desarrollan inventarios de emisiones.

Las posibles soluciones para la agricultura incluyen la cría de arroz para requerir menos inundaciones, la alteración de los alimentos para el ganado para disminuir los procesos intestinales que crean metano, la promoción de dietas menos intensivas en carne y el despliegue de más biodigestores agrícolas. Las oportunidades en otras áreas incluyen la ventilación y la quema del metano en las minas de carbón, la detección y eliminación de fugas de gas natural provenientes de las operaciones de perforación de petróleo y gas, y la cobertura de los vertederos para capturar las emisiones de metano.

Mientras tanto, los autores piden atención urgente para cuantificar y reducir las emisiones de metano, haciendo hincapié en los rápidos beneficios climáticos de la mitigación y en los beneficios colaterales económicos, de salud y agrícolas. Jackson dice: "Todavía tenemos que reducir las emisiones de dióxido de carbono, pero la reducción del metano proporciona beneficios complementarios para el clima, las economías y la salud humana".

Jackson y sus colegas recibieron una subvención reciente de la Fundación Gordon y Betty Moore para analizar más a fondo las emisiones y sumideros de metano a nivel mundial. Jackson es investigador principal en el Instituto Stanford Woods para el Medio Ambiente y el Instituto Precourt para la Energía.

Fuente: Universidad de Stanford

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