¿Por qué las compañías eléctricas tienen poco incentivo para conectar gas natural con fugas?

El gas natural se transmite a larga distancia y luego se distribuye a las líneas locales, pero los distribuidores locales tienen incentivos financieros limitados para reducir las fugas. bilfinger / flickr, CC BY-NDEl gas natural se transmite a larga distancia y luego se distribuye a las líneas locales, pero los distribuidores locales tienen incentivos financieros limitados para reducir las fugas. bilfinger / flickr, CC BY-ND

La fuga de Aliso Canyon en California a principios de este año centró la atención del público en las emisiones de metano de la industria del petróleo y el gas.

El metano es el componente principal del gas natural, y es un contribuyente potente al cambio climático. En menos de un año, la instalación de Aliso Canyon derramó metano igual a aproximadamente cuatro millones de métricas Tono de CO2, el equivalente de gas de efecto invernadero de conducir automóviles 800,000 en un año.

Pero el problema de la fuga de metano no fue nada nuevo para los ambientalistas y reguladores, que han estado siguiendo el problema durante años. De hecho, la EPA este año introdujo regulaciones para limitar las emisiones de metano de nuevos pozos de petróleo y gas - y se esperan más iniciativas abajo el, eh, tubería.

Las fugas de metano ocurren en todo el suministro de gas natural cadena - desde el momento en que se recolecta, almacena y transporta hasta su uso en una planta de energía, fábrica, hogar o negocio. Las fugas pueden ser de tuberías envejecidas, pero también de componentes mal ajustados y de ventilación intencional - una práctica común en la que el gas se libera directamente a la atmósfera durante el mantenimiento.

La industria del petróleo y el gas ha argumentado que las regulaciones de metano son innecesarias y que la industria tiene emisiones ya reducidas. Por ejemplo, una empresa de gas natural podría, con toda razón, señalar que cuando el gas natural se está escapando de su sistema, está perdiendo inventario valioso, como un zoológico con un agujero en la valla. Pero, como detallo en los últimos investigación - coautor con Lucija Muehlenbachs de la Universidad de Calgary y Recursos para el futuro: esta línea de razonamiento omite varios hechos clave.

El valor perdido del gas filtrado a una empresa no está ni cerca del costo para la sociedad de los daños que el mismo gas impone al medio ambiente. Este es un problema estándar de externalidades ambientales, directamente de un libro de texto de Econ 1. Debido a que la compañía no está en el gancho por los daños ambientales, la compañía de gas natural carece del incentivo financiero para evitar una fuga. Esto significa que las regulaciones ambientales, en lugar de dejar que la industria se autorregule, son la mejor opción para reducir las emisiones.

Costos sociales del metano 'fugitivo'

La magnitud del problema para el gas natural filtrado es asombrosa. Considere los precios recientes del gas natural: en diferentes puntos de la cadena de suministro, el producto vale entre Dos y cinco dólares por mil pies cúbicos.. Pero el costo social del gas natural filtrado y no combustible es mayor.


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Los economistas y las agencias gubernamentales usan una métrica llamada costo social del carbono para representar los beneficios de las políticas relacionadas con el cambio climático. Usé esta métrica pero la ajusté para reflejar el hecho de que cada tonelada de metano atrapa mucho más calor que una tonelada de CO2. En general, calculo que el costo social de una fuga de gas natural es de US $ 27 por cada mil pies cúbicos.

Entonces imagine que existe una tecnología que evitará las fugas, pero cuesta $ 10 por mil pies cúbicos para implementar. La empresa privada no implementará esa tecnología, aunque valdría la pena para la sociedad basada en los costos sociales del metano.

Desde 2005, los precios del gas natural han disminuido más de 50 por ciento. Durante los últimos años 30, los precios han sido tan bajos solo un puñado de veces. Esta tendencia a la baja de los precios, gracias en gran parte al auge de la perforación nacional de gas natural, significa que la diferencia está creciendo entre lo que una compañía privada estaría dispuesta a gastar para evitar fugas de metano y lo que a la sociedad le gustaría gastar.

Para una porción clave de la cadena de suministro de gas natural, el incentivo privado para evitar las fugas de gas natural es aún menor. El último paso en la cadena de suministro es la red de distribución, en la que una empresa -llamémosle "Local Gas Co" - trae gas natural desde donde termina una línea de transmisión de larga distancia a su hogar o negocio. Durante mis inviernos en Michigan, realmente aprecio el gas natural que puedo conectar a la caldera de mi casa. La compañía que brinda este valioso servicio a mí y a otros clientes generalmente está regulada por una agencia a nivel estatal llamada comisión de servicios públicos.

Debido a que una empresa como Local Gas Co suele ser la única compañía que suministra gas a una región determinada, las comisiones de servicios públicos imponen ciertas restricciones legales, incluida la regulación de precios, para proteger a los clientes. Este es un modelo que, en su mayor parte, ha funcionado bien en los mercados de gas natural y electricidad. No tendría sentido que varias compañías manejen sus propios gasoductos en Main Street, pero si solo una empresa va a servir a un área, entonces los clientes deben estar protegidos de los precios de monopolio.

En la práctica, para la mayoría de las empresas, esto significa que de vez en cuando informan sus costos a una comisión estatal de servicios públicos, que luego establece los precios minoristas para que la compañía cubra los costos de entrega de combustible a hogares y negocios. Y ahora recuerden que cuando Local Gas Co ejecuta gas a través de sus redes de tuberías, hay pérdidas en el camino. Esto podría ser a partir de tuberías enterradas envejecidas o de instalaciones de superficie, como las estaciones que transfieren gas desde las tuberías de transmisión a las tuberías de distribución locales.

Históricamente, Local Gas Co habría informado el valor de este gas perdido a la comisión de servicios públicos, y se habría contado como "un costo de hacer negocios". Es decir, se reembolsará a Local Gas Co por el valor del producto. Venden: clientes como nosotros lo están pagando. Esto deja a Local Gas Co con pocos incentivos financieros para minimizar las fugas.

Por qué los mercados no lo arreglarán

No tiene que ser de esta manera.

En nuestra investigación, mi coautor y yo señalamos las oportunidades de mitigación rentables disponibles para el sector de la distribución, como la reparación de válvulas. Pero estimamos que la empresa de distribución típica ha ignorado muchas de estas oportunidades. Eso no es sorprendente, dada la falta de incentivos financieros que muchos de ellos enfrentan.

Vale la pena señalar que las regulaciones están cambiando en algunos estados. Por ejemplo, el reembolso por el volumen de gas filtrado, en algunos lugares, es tapado.

También vale la pena señalar que las normas de seguridad dirigidas a las redes obsoletas están dando lugar a importantes actualizaciones de los conductos, y estos reemplazos previenen algunos daños climáticos. Pero estimamos que los reemplazos de tuberías son sustancialmente más caros que otras actividades de reparación de fugas. Eso significa que pueden valer la pena por los beneficios de seguridad en algunos lugares, pero por el lado del cambio climático, no son un sustituto de los programas de detección y reparación de fugas.

La abrumadora lección que hemos extraído al hacer esta investigación es que las regulaciones de precios en las que hemos confiado en el sector de distribución de gas natural están desactualizadas dado nuestro conocimiento actual del papel del metano en el cambio climático.

Las comisiones de servicios públicos y los reguladores medioambientales se enfrentan a retos importantes en el futuro, como la obtención de mediciones precisas y exhaustivas de las fugas de metano. Pero los mercados por sí solos no resolverán el problema.

Sobre el Autor

Catherine Hausman, Profesora Asistente de Políticas Públicas, Universidad de Michigan

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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