Por qué las energías no renovables todavía están en abundancia mientras que las energías renovables no son

Por qué las energías no renovables todavía están en abundancia mientras que las energías renovables no son

El problema al que se enfrenta el mundo es que muchos de los recursos que están verdaderamente amenazados son los renovables, no, como se suele suponer, los no renovables.

Muchos de los recursos renovables de la tierra están siendo sobreexplotados, y la humanidad parece incapaz de acordar reglas para su protección. Peces, grandes mamíferos, agua dulce, madera, aire limpio, la lista es interminable.

En contraste, muchas reservas no renovables se han vuelto tan abundantes que sus precios se encuentran actualmente en mínimos históricos.

La pregunta es: ¿cómo ha sucedido que nuestras reservas no renovables sean aparentemente inagotables?

El caso del petróleo

El temor de que el mundo pronto se quede sin petróleo ha existido para muchos años. Durante la primera década de este siglo, la llamada hipótesis de "Peak Oil" impulsó la visión de que el mundo había alcanzado el apogeo de la producción de petróleo. capacidad. La reserva y la producción statistics contar una historia muy diferente.

De vuelta en 1980, las reservas probadas fueron de aproximadamente 700 billones de barriles y la producción se encontraba en alrededor de 23 billones de barriles por año, por lo que hubo alrededor de 30 años de petróleo izquierda. Por lo tanto, 2010 habría agotado la mayor parte del petróleo 1980; sin embargo, con 2010, las reservas probadas habían crecido a alrededor de 1600 billones de barriles, el consumo había aumentado a 30 billones de barriles por año y habían dejado más de 50 años de petróleo.

Otra forma de ver esto es ver cuánto tiempo demoró la Reserva probada en cualquier año. La reserva de petróleo 1980 fue consumida por 2007, solo duró 27 años; el aceite 1985 duró hasta 2014, 29 años; el aceite 1990 probablemente durará hasta 2022, 32 años. Aunque la tasa de consumo está aumentando, la reserva en cualquier momento dura más.


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Nuestro instinto nos dice que los recursos del mundo son finitos. Sin embargo, el ejemplo nos muestra que las reservas de petróleo han crecido durante los últimos años 35 a pesar de que la tasa de explotación ha aumentado. ¿Nuestros instintos nos decepcionaron?

La paradoja más allá del petróleo

El ejemplo del petróleo no es único. Muchos otros materiales están siendo explotados sin temor al agotamiento de las reservas. Por ejemplo, durante 50 años, la producción de cobre aumentó seis veces, mientras que la relación de reserva / producción creció de 40 a casi 80 años antes de volver a los años 50.

El caso del cobre es particularmente notable porque el cobre es ampliamente reciclado, por lo que un aumento de seis veces en lo que se extrae es aún más significativo. Además, considere la importancia de una relación reserva / producción de 80 años. Implica que, si descubriera un nuevo depósito de cobre, podría significar una espera de hasta 80 años antes de que valiera la pena la producción del cobre que había descubierto. La exploración geológica no es barata. A nadie le gusta gastar dinero en exploración, que solo comenzará a generar ingresos después de muchas décadas.

Los volúmenes de producción y la relación reserva / producción de la mayoría de los recursos no renovables muestran patrones similares a los del cobre. La producción ha aumentado inexorablemente, pero la reserva ha crecido. El plomo, el mercurio y el asbesto son contraejemplos. Los problemas de salud han reducido la demanda del recurso a niveles bajos, y la relación reserva / producción se ha vuelto muy grande.

Resolviendo la paradoja

Hay una serie de factores que subyacen a esta paradoja. El primero es la consideración de lo que constituye una "reserva". Nuestro planeta tiene muchos recursos pero solo se convierten en reservas cuando alguien puede encontrar una manera de hacer uso del material de recursos.

Por ejemplo, la corteza de la Tierra comprende alrededor de 8% aluminio. La litosfera por lo tanto contiene alrededor de 70 millones de millones de toneladas de aluminio. Pero las principales reservas de aluminio se encuentran en la bauxita de mineral, con aproximadamente 8 billones de toneladas de aluminio, o del orden de una décima millonésima parte del recurso. Entonces la reserva es una fracción verdaderamente diminuta del recurso, y esto es cierto para muchos de los recursos no renovables. En contraste, nuestro abuso de muchos recursos renovables involucra una fracción significativa de la reserva natural.

El aluminio era más costoso que el oro hasta que se descubrió una forma eficiente de producirlo a partir de la bauxita 19th siglo. Desde entonces, el precio ha caído, mientras que el volumen producido se ha disparado. Esto ilustra otra característica de los recursos no renovables: la tecnología determina su costo, y cuanto mayor es el volumen, menor es el costo relativo.

Esto se puede ilustrar con el caso del cobre. En días preindustriales, un recurso de cobre contenía típicamente alrededor de 5% de cobre, y en el dinero de hoy costaba aproximadamente $ 50 / kg. Una nueva tecnología llegó a los 1970, y hoy en día aproximadamente un tercio de todo el cobre nuevo se produce a partir de minerales de muy baja ley disolviendo el cobre directamente de la roca triturada, y luego extrayendo el cobre de la solución con un solvente especial. El precio bajó a alrededor de $ 2 / kg a principios de este siglo, aumentó bruscamente a más de $ 8 / kg después de 2004 y actualmente está retrocediendo a $ 4 / kg.

Por lo tanto, el grado del mineral ha disminuido constantemente a lo largo de los años y, a medida que ha disminuido, se ha desarrollado una nueva tecnología para procesar más de menos.

Reemplazos más baratos y seguros

Las tecnologías para identificar una reserva potencial y cuantificar su potencial también han evolucionado enormemente. Los modelos geológicos se mejoran continuamente, a medida que se adquieren más y más datos. Las técnicas físicas para identificar estructuras geológicas han evolucionado hasta un alto grado de sofisticación. El procesamiento de datos permite la visualización tridimensional del subsuelo. La tecnología de perforación ahora permite un muestreo preciso de estructuras cientos de metros debajo de la superficie. Todos estos avances han reducido el tiempo para identificar una reserva objetivo y han reducido los riesgos inherentes a la decisión de explotarla.

Un factor final en la inagotabilidad de las reservas no renovables es el hecho de que a menudo surgen otros materiales para reemplazarlos a un precio menor. Por ejemplo, el sistema de distribución de agua romano se basó en la tubería de plomo. Es probable, porque el plomo es un metal relativamente raro, que si los sistemas de plomería del mundo siguieran dependiendo del plomo en la misma medida, usaríamos una gran parte del recurso. El plomo no sería asequible. Pero, por supuesto, hemos aprendido a usar otros materiales a una fracción del costo, y al mismo tiempo evitamos los riesgos para la salud. La reserva original de plomo puede haber sido demasiado pequeña para nuestras necesidades, pero el ingenio humano ha evitado lo que a los romanos les hubiera parecido un problema sin solución.

Amenaza renovable

Entonces, ¿cómo ha ocurrido que nuestras reservas no renovables sean aparentemente inagotables? Todo se reduce al hecho de que lo explotado constituía una fracción muy pequeña del recurso. Además, los avances en la tecnología tanto de exploración como de extracción significaron que la reserva económica podría crecer, y de hecho, realmente creció, incluso mientras la explotación aumentaba.

Por el contrario, la fracción de nuestros recursos renovables que se explotan constituye una fracción significativa del recurso total, en la medida en que hay una pérdida de especies y las generaciones futuras están realmente amenazadas.

Sobre el Autor

Philip Lloyd, Profesor de Investigación de Energía, Universidad de Tecnología de la Península del Cabo

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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