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El Dr. Letcher en un bosque secundario 15 años de edad en Costa Rica. Susan G. Letcher El Dr. Letcher en un bosque secundario 15 años de edad en Costa Rica. Susan G. Letcher

Al cortar y quemar un bosque tropical, uno se queda con una árida llanura de lodo rojo agrietado, incapaz de soportar la vida - lo contrario de la colada, hiperdiversos matriz de la vida que fue destruida. Una vez que los árboles han desaparecido, los nutrientes verterlo y el suelo se degrada en una capa densa, como ladrillos tan endurecidos que las raíces de las plantas no pueden conseguir a través de él.

Esta fue la visión de la deforestación tropical mantenida en la imaginación popular durante muchos años, pero la realidad es mas complejo - Y más esperanzador.

En las últimas décadas, los investigadores han encontrado que los bosques tropicales son notablemente resistente. Mientras algunos restos se dejan cuando el bosque se elimina para proporcionar semillas y refugios para los dispersores de semillas, los bosques tropicales pueden volver a crecer a una velocidad asombrosa.

En un papel publicado esta semana en Naturaleza, el autor principal Lourens Poorter y un equipo de colaboradores internacionales, incluyéndome a mí, descubrieron que los bosques de América Central y del Sur pueden recuperarse rápidamente sin intervención humana en tierras que han sido taladas para pastoreo de ganado o cultivos en crecimiento.

Este hallazgo tiene implicaciones importantes para el cambio climático debido a que los llamados bosques secundarios absorben grandes cantidades de carbono de la atmósfera, incluso sin costosos esfuerzos de reforestación. Estos bosques en regeneración también son cruciales para proteger la biodiversidad y todos los beneficios ecológicos y sociales que brinda.

Esponjas de carbono

Bosques secundarios tropicales - es decir, los bosques que crecen después de una compensación importante, como un incendio, la agricultura o la tala - cubrir una parte creciente del globo. Y puesto que su amplitud se expande, también lo hace su potencial para dar forma a las estrategias de conservación, tanto a escala local como global.

En la Cumbre del Clima de la ONU en 2014, las naciones de 30 y una serie de ONG y empresas privadas respaldaron la Declaración de Nueva York sobre los Bosques, Un documento que aboga por reducir a la mitad la deforestación en un 2020 y terminando por completo por 2030.


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Uno de los puntos clave de la declaración pide la restauración de 150 millones de hectáreas (alrededor de 375 millones de acres) de tierras forestales degradadas por 2020 y restauración adicional en la siguiente década.

Pero la restauración activa del bosque puede ser un proceso costoso, y puede no ser rentable o incluso necesario en cada caso. En los paisajes con bajos niveles de degradación, la mera protección de los bosques y jóvenes que les permitan desarrollar puede ser la mejor estrategia.

En nuestra investigación, mis colegas y yo presentan los datos establecidos montar aún más grandes para investigar la regeneración del bosque en los trópicos del Nuevo Mundo. El conjunto de datos abarca los sitios 45 en las tierras bajas tropicales de bosque húmedo y bosque seco, con un total de parcelas 1,478 168,000 y más de árboles individuales.

Ofrece una cifra sin precedentes, y más esperanzador, vista de la recuperación del bosque.

De acuerdo con este análisis, los bosques tropicales secundarios tienen un enorme potencial para eliminar el carbono de la atmósfera. La absorción neta de carbono de estos bosques secundarios es 11 veces la de los bosques primarios de la región estudiada.

La tasa de recuperación de la biomasa varía ampliamente en toda la región, con el nuevo crecimiento más rápido en áreas con alta precipitación. El tiempo medio de un bosque para llegar a 90 por ciento de los niveles de biomasa de edad madura era 66 años, pero la recuperación puede ser mucho mas rápido en algunas áreas.

Gran victoria para la biodiversidad

No debería ser una sorpresa que los bosques tropicales puedan volver a crecer después de grandes disturbios. Los bosques tropicales pueden verse afectados por una serie de diferentes grandes los desastres naturales como inundaciones, incendios, deslizamientos, grandes tormentas y erupciones volcánicas.

Incluso los de edad madura bosques tropicales son sistemas altamente dinámicos, marcadas por ciclos de muerte de los árboles y el nuevo crecimiento. Las tasas de mortalidad de los árboles más grandes que 10 centímetros de diámetro se han estimado en un uno por ciento al dos por ciento por año para los bosques de la Amazon y Centroamérica. En otras palabras, en el extremo superior, uno de cada árboles grandes 50 caerá en el curso de un año determinado.

Las lagunas en el bosque que resultan de las cataratas de los árboles son rápidamente colonizadas por un alboroto de vides y árboles jóvenes de rápido crecimiento. La heterogeneidad de los hábitats producidos por este ciclo es una conductor principal de la diversidad tropical.

Además, la historia de alteraciones inducidas por el hombre en los bosques tropicales es más largo y más complejo de lo que a menudo reconocemos.

Legados de uso humano antigua, que se remonta a miles de años, se han detectado en casi todos los "virgen" selva tropical en la Tierra: movimientos de tierra masivos en el Amazon y hoy en día Camboya; fragmentos de carbón vegetal y de la cerámica en el Cuenca del Congo; y la evidencia de la tala de bosques se remonta a casi 50,000 años en Papúa Nueva Guinea.

De hecho, varias formas de cultivo de roza y quema han sido practicado por milenios en todo el trópico.

Siempre que las áreas despejadas sean de tamaño modesto y el período entre ciclos de cultivo sea suficiente para la recuperación, bosques diversos puede persistir durante miles de años.

Beneficios locales y globales

Los bosques secundarios tropicales pueden, y deben, formar una parte sustantiva de la estrategia global a largo plazo para combatir las emisiones de carbono y preservar la biodiversidad para el futuro.

Nuestra investigación reciente muestra, por ejemplo, que en áreas donde la recuperación de biomasa es lenta, como el bosque seco tropical, debemos evitar una mayor pérdida de bosques. Cuando la recuperación es rápida, podemos combinar la conservación de bosques primarios con políticas que promuevan la formación de bosques secundarios.

Cambiar el enfoque hacia la conservación de los bosques en regeneración no debería quitarle el imperativo urgente de conservar el bosque tropical restante sin cortar.

La tala de bosques tropicales viejos es una fuente mayor de emisiones de gases de efecto invernadero inducidas por el hombre, solo superada por la combustión de combustibles fósiles. Claramente, mantener el carbono que está actualmente almacenado en los bosques tropicales intactos de ser liberado a la atmósfera debería ser una prioridad.

Los bosques tropicales de viejo crecimiento también albergan una inmensa diversidad biológica, que incluye la diversidad genética - y si se cortan todos los bosques primarios restantes en un paisaje, no habrá una fuente de semillas para promover la regeneración.

La conservación de los bosques secundarios ofrece una diferente y complementaria, conjunto de beneficios.

Además de su enorme potencial para absorber carbono a medida que crecen, los bosques secundarios proporcionan recursos y medios de vida para las personas que habitan en ellos.

Los bosques secundarios pueden albergar una gran diversidad de etnobotanicamente importante especies que pueden usarse para medicinas. Ellos pueden servir como reservas extractivas, donde la recolección limitada de madera, animales de caza y otros productos forestales evitará la explotación de recursos en áreas protegidas vulnerables. Ellos proteger las cuencas hidrográficas y evitar la erosión.

A medida que los bosques secundarios vuelven a crecer, finalmente se parecen al bosque que se cortó, y mientras tanto, unen los fragmentos de bosque restantes en un paisaje más contiguo.

Como David Quammen escribió en "Canción del Dodo (1997), "poblaciones aisladas de organismos en los bosques pierden conexiones con la base de recursos que los respalda. Durante generaciones, pierden su diversidad genética, haciéndolos más vulnerables a la endogamia, la enfermedad y la eventual extinción.

Los bosques secundarios ofrecen la esperanza de reconectar hábitats y crear un paisaje más resistente para el futuro.

Así que aprovechando el poder de regeneración de los bosques en los trópicos tendrá beneficios tanto a nivel local - que proporcionan los recursos y el restablecimiento de los servicios del ecosistema - como a nivel mundial, mediante el secuestro de carbono de la atmósfera.

En la Cumbre del Clima de París, los líderes tomaron pasos importantes hacia detener la deforestación. La promoción de la regeneración del bosque es otra pieza vital de la ecuación. Es el momento para que los legisladores reconocen los beneficios que proporcionan los bosques tropicales secundarios, y para dar forma a las políticas que se aprovechan de este enorme potencial.

La conversaciónSobre el Autor

Susan Letcher, Profesor Adjunto de Estudios Ambientales, universidad de la compra Universidad Estatal de Nueva York. Ella es un ecologista terrestre y científico ambiental con una amplia gama de áreas de investigación: botánica, taxonomía de las plantas (en particular para los árboles tropicales); ecología de comunidades, la sucesión del bosque, estructura filogenética de la comunidad; el papel de los ecosistemas tropicales en el ciclo global del carbono; y métodos estadísticos robustos para la estimación de la biodiversidad.

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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