El calentamiento del océano amenaza a los arrecifes de coral y pronto podría dificultar su restauración

El calentamiento del océano amenaza a los arrecifes de coral y pronto podría dificultar su restauración
El calentamiento de los océanos impulsado por el clima amenaza los arrecifes de coral saludables, como este en Hawai.
Shawna Foo, CC BY-ND

Cualquiera que esté cuidando un jardín en este momento sabe lo que el calor extremo puede hacer en las plantas. El calor también es una preocupación para una forma importante de jardinería submarina: cultivar corales y "trasplantarlos" o trasplantarlos para restaurar los arrecifes dañados.

El objetivo de trasplantar es ayudar al proceso de recuperación natural de los arrecifes de coral mediante el cultivo de nuevos corales y su traslado a las áreas dañadas. Es la misma idea que replantar bosques que han sido fuertemente talados, o campos agrícolas agotados que una vez fueron praderas.

He estudiado cómo los factores estresantes globales como calentamiento del océano y acidificación afectan a los invertebrados marinos durante más de una década. en un estudio recientemente publicado, Trabajé con Gregory Asner analizar los impactos de la temperatura en proyectos de restauración de arrecifes de coral. Nuestros resultados mostraron que el cambio climático ha elevado las temperaturas de la superficie del mar hasta un punto que dificultará la supervivencia de los corales trasplantados.

El calentamiento del océano amenaza a los arrecifes de coral y pronto podría dificultar su restauración
CC BY-ND

Jardinería de coral

los arrecifes de coral sustentan más del 25% de la vida marina proporcionando alimento, refugio y un lugar para que los peces y otros organismos se reproduzcan y críen a sus crías. Hoy, calentamiento de los océanos impulsado por el cambio climático está estresando los arrecifes de todo el mundo.

El aumento de la temperatura del océano causa eventos de blanqueamiento - episodios en los que los corales expulsan las algas que viven en su interior y proporcionan a los corales la mayor parte de su alimento, así como sus colores vibrantes. Cuando los corales pierden sus algas, se vuelven menos resistentes a factores estresantes como enfermedades y eventualmente pueden morir.

Cientos de organizaciones en todo el mundo están trabajando para restaurar los arrecifes de coral dañados cultivando miles de pequeños fragmentos de coral en viveros, que pueden estar en tierra en laboratorios o en el océano cerca de arrecifes degradados. Luego, los buzos los plantan físicamente en los sitios de restauración.


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La trasplantación es el proceso de trasplantar corales cultivados en viveros a los arrecifes.

Trasplantar coral es caro: según un estudio reciente, el costo medio es de aproximadamente US $ 160,000 por acre, o $ 400,000 por hectárea. También lleva mucho tiempo, ya que los buzos colocan cada coral trasplantado a mano. Por eso, es importante maximizar la supervivencia de los corales eligiendo las mejores ubicaciones.

Usamos datos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica Programa Coral Reef Watch, que recopila mediciones diarias derivadas de satélites de la temperatura de la superficie del mar. Emparejamos esta información con las tasas de supervivencia de cientos de proyectos de trasplante de coral en todo el mundo.

Descubrimos que es probable que la supervivencia de los corales caiga por debajo del 50% si la temperatura máxima experimentada en el sitio de restauración excedía los 86.9 grados Fahrenheit (30.5 grados Celsius). Este umbral de temperatura refleja la tolerancia de los arrecifes de coral naturales.

A nivel mundial, los arrecifes de coral experimentan hoy una temperatura máxima anual de 84.9˚F (29.4˚C). Esto significa que ya viven cerca de su límite térmico superior.

Cuando los arrecifes experimentan temperaturas solo unos pocos grados por encima de los promedios a largo plazo durante algunas semanas, el estrés puede causar blanqueamiento y mortalidad de corales. Aumentos de solo unos pocos grados por encima de lo normal causados tres eventos de blanqueamiento masivo desde 2016 que han devastado la Gran Barrera de Coral de Australia.

Temperaturas de la superficie del mar el 3 de agosto de 2020, medidas desde satélites.Temperaturas de la superficie del mar el 3 de agosto de 2020, medidas desde satélites. Advertencia = posible blanqueo; Nivel de alerta 1 = blanqueamiento significativo probable; Nivel de alerta 2 = blanqueamiento severo y probabilidad de mortalidad significativa. NOAA Coral Reef Watch

Océanos más cálidos

Los científicos del clima proyectan que los océanos calentar hasta 3˚C para el año 2100. Los científicos están trabajando para crear plantas de coral que puedan sobrevivir mejor a los aumentos de temperatura, que podría ayudar a aumentar el éxito de la restauración en el futuro.

Cuando los expertos en restauración de corales eligen dónde trasplantar, generalmente consideran lo que hay en el fondo marino, las algas que podrían sofocar los corales, los depredadores que comen corales y el presencia de peces. Nuestro estudio muestra que el uso de datos de temperatura y otra información recopilada de forma remota desde aviones y satélites podría ayudar a optimizar este proceso. La teledetección, que los científicos han utilizado para estudiar los arrecifes de coral durante casi 40 años, puede proporcionar información a escalas mucho mayores que los estudios de agua.

Los arrecifes de coral enfrentan un futuro incierto y es posible que no se recuperen naturalmente del cambio climático causado por el hombre. Conservarlos requerirá reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, proteger hábitats clave y restaurar activamente los arrecifes. Espero que nuestra investigación sobre la temperatura ayude a aumentar la supervivencia y el éxito de la restauración de los trasplantes de coral.

Sobre el Autor

Shawna Foo, becaria de investigación postdoctoral, Universidad Estatal de Arizona

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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