Las especies de aves se enfrentan a la extinción cientos de veces más rápido de lo que se pensaba anteriormente

Las especies de aves se enfrentan a la extinción cientos de veces más rápido de lo que se pensaba anteriormente El guacamayo de Spix ahora se ha extinguido en la naturaleza. Los programas de conservación en Brasil mantienen a los últimos 70 individuos de esta especie. (Shutterstock)

La extinción, o la desaparición de una especie completa, es común. Las especies se han estado formando, persistiendo y luego arrastrando su espiral mortal desde que comenzó la vida en la Tierra. Sin embargo, la evidencia sugiere que el número de especies que se extinguen, y la velocidad a la que desaparecen, está aumentando dramáticamente.

Nuestros trabajo reciente sugiere que la velocidad a la que las especies se extinguen puede ser muchas veces mayor que la estimada previamente, al menos para las aves. La buena noticia, sin embargo, es que los recientes esfuerzos de conservación han disminuido mucho este ritmo.

Tasas antiguas

Durante décadas, los paleontólogos han utilizado fósiles para estimar cuánto tiempo persistieron las diferentes especies antes de desaparecer. El descubrimiento de una nueva especie fósil proporciona una estimación mínima de cuándo la especie pudo haber evolucionado por primera vez. La ausencia de la misma especie más adelante en el registro fósil significa su probable extinción.

Aunque los métodos son lamentablemente impreciso, los investigadores han estimado que la vida media de una especie de vertebrado es de entre uno y tres millones de años. Muchas especies se encuentran en el extremo inferior de este rango, mientras que algunas especies persisten muchos millones de años más. A modo de comparación, nuestra propia especie, Homo sapiens, ha estado alrededor por menos de 500,000 años.

Tales estimaciones se pueden comparar con lo que está sucediendo ahora. Los biólogos conservacionistas estiman las tasas actuales de extinción utilizando extinciones históricas y documentadas. Por ejemplo, desde 1500, justo después de la llegada de Colón a las Américas, 187 de las aproximadamente 10,000 especies de aves se han extinguido en todo el mundo.

Algunas matemáticas simples basadas en la duración promedio de las especies fósiles predicen que solo se deberían haber perdido de dos a cinco especies de aves desde 1500. Si los datos fósiles sugieren que una especie de ave persistirá durante tres millones de años antes de extinguirse, una especie que viva en 1500 podría se espera que sobreviva durante 30,000 años. En otras palabras, una caída de cien veces.

Este es el tipo de cálculo que respalda el argumento de que nos estamos acercando a un "sexta extinción masiva", Tiempos rivales en el pasado cuando las tasas de extinción eran órdenes de magnitud mayor que el promedio a largo plazo.


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Sin embargo, una alta tasa de extinción histórica basada en datos de los últimos siglos puede no ser útil. Usar la tasa de extinción histórica para predecir las tasas actuales de extinción es similar a usar los números de accidentes automovilísticos para los Ford Modelo T en la década de 1920 para predecir las muertes en la carretera en la década de 2020. Muchos autos más corren por la carretera mucho más rápido hoy que hace 100 años. Pero a diferencia de la década de 1920, los automóviles de hoy tienen bolsas de aire y otras características de seguridad.

Casi el 80 por ciento de las extinciones históricas de aves ocurrieron en islas oceánicas como Hawai, Madagascar y Nueva Zelanda, y a menudo debido a nuestra importación involuntaria de ratas y serpientes. Las amenazas actuales incluyen la destrucción del hábitat y cambio climático. Y, similar a las bolsas de aire, ahora estamos mucho más interesados ​​y podemos intentar la conservación activa.

Las especies de aves se enfrentan a la extinción cientos de veces más rápido de lo que se pensaba anteriormente El kaka de Nueva Zelanda, que se encuentra en la Lista de especies en peligro de extinción de la UICN, está amenazado por depredadores y avispas no nativos, estos últimos que compiten con el ave por su fuente de alimento. (Shutterstock)

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Usando el mismo razonamiento que antes, estudiamos el número de especies que cambian su estado. Pero en lugar de considerar las especies extintas versus las especies vivas de hace mucho tiempo, consideramos todos los niveles de peligro (toda la escalera mecánica de disminución que acerca a las especies a la extinción), y datos más recientes. Usamos números del Lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza para las 10,000 especies de aves de cuatro puntos de tiempo.

La Lista Roja otorga a cada especie una calificación de amenaza basada en la probabilidad de que esté en riesgo de extinción. Hay seis clasificaciones en total, comenzando con la menor preocupación (8,714 especies en 2016) y pasando por especies en peligro crítico (222 especies) hasta extinguirse en la naturaleza (cinco especies).

Comenzamos con los registros iniciales de 1988 y los comparamos con las actualizaciones posteriores tomadas cada cuatro o seis años. Mis coautores: biólogo comparativo Melanie monroe y Stuart Butchart, científico jefe de BirdLife International, contó la cantidad de especies que permanecieron en su lugar, subió o bajó de la escalera mecánica de extinción década tras década. Usando esos números, matemático aplicado Folmer Bokma calculó una tasa de extinción promedio actual: la posibilidad de que una especie promedio se extinga en un año determinado.

La gran mayoría de las especies descendieron por la escalera mecánica de peligro. Eso significa que hoy corren un mayor riesgo de extinción que antes. Entonces, la tasa promedio final de extinción fue alta.

Según los números de la Lista Roja, la esperanza de vida esperada de una especie que vive hoy en día es de solo 5,000 años, esto es seis veces peor que la tasa histórica y cientos de veces peor que la tasa de extinción promedio calculada usando fósiles.

¿Un rayo de luz?

Estos resultados son sorprendentemente tristes, pero también encontramos un patrón alentador. Calculamos el impacto general de la actividad de conservación en las tasas de extinción al incluir o excluir mejoras en el estado de riesgo debido a los esfuerzos de conservación. Sin conservación, nuestra estimación de un futuro de 5,000 años para las especies vivas se habría reducido a 3,000 años.

Debido a los intensos esfuerzos de conservación, una especie designada como en peligro crítico en el pasado tenía el doble de probabilidades de mejorar su estado que extinguirse en la naturaleza. Del mismo modo, de año en año, la probabilidad de que una especie en peligro crítico se eleve a la seguridad relativa del estado simplemente en peligro fue mayor que la probabilidad de que una especie en peligro de extinción tenga sus perspectivas de ser críticas. Esta es una prueba sólida de que la conservación funciona.

Costos de prevenir la extinción

Esto plantea un desafío interesante. Está claro que podemos traer especies de vuelta desde el borde de la extincióny muchos países participar en los últimos esfuerzos.

Pero también sabemos que la intervención de la hora 11 es costosa. Por ejemplo, en Columbia Británica, el gobierno recientemente asignó casi 30 millones de dólares para tratar de proteger a los pocos caribúes que quedan en la provincia. Hemos sabido durante décadas que el caribú de Columbia Británica ha estado disminuyendo, y una intervención extrema, como disparando lobos desde helicópteros, parece, bueno, desesperado.

Las especies de aves se enfrentan a la extinción cientos de veces más rápido de lo que se pensaba anteriormente Los esfuerzos para preservar el caribú de Columbia Británica han incluido ir tras sus depredadores. (Shutterstock)

Y esta desesperación es innecesaria. Si queremos conservar especies particulares, debemos enfocarnos en ellas temprano. Esto significa que debemos prestar más atención a las especies que actualmente no están en peligro crítico.

Debemos identificar las especies que queremos mantener y que es poco probable que traten bien con el mundo que estamos creando (o quizás con mayor precisión, destruyendo) para ellos. Es importante destacar que estas especies pueden ser evaluadas actualmente como simplemente vulnerables, o incluso de menor preocupación. Necesitamos sacarlos de la escalera mecánica de extinción. Vale la pena repetir: una onza de prevención, una puntada a tiempo.

Sobre el Autor

Arne Mooers, Profesor, Biodiversidad, Filogenia y Evolución, Universidad Simon Fraser

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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