Cómo la huella ambiental de la economía digital está amenazando al planeta

Cómo la huella ambiental de la economía digital está amenazando al planeta
Los centros de datos del mundo producen aproximadamente la misma cantidad de dióxido de carbono que los viajes aéreos mundiales. Imagen por Gerd Altmann

La sociedad moderna ha prestado una atención significativa a las promesas de la economía digital durante la última década. Pero ha prestado poca atención a su huella ambiental negativa.

Nuestros teléfonos inteligentes confían en metales de tierras raras y computación en la nube, centros de datos, inteligencia artificial y criptomonedas consume grandes cantidades de electricidad, a menudo obtenidas de plantas eléctricas de carbón.

Estos son puntos ciegos cruciales que debemos abordar si esperamos capturar todo el potencial de la economía digital. Sin acciones urgentes en todo el sistema, la economía digital y la economía verde serán incompatibles entre sí y podría generar más emisiones de gases de efecto invernadero, acelerar el cambio climático y representar grandes amenazas para la humanidad.

La economía digital carece de una definición universal, pero implica las actividades económicas que resultan de miles de millones de conexiones en línea cotidianas entre personas, empresas, dispositivos, datos y procesos, desde la banca en línea hasta el uso compartido de automóviles y las redes sociales.

A menudo se le conoce como el economía del conocimiento, sociedad de la información o la economía de Internet. Se basa en los datos como combustible y ya está beneficiando a la sociedad de muchas maneras, como con diagnósticos médicos.

El carbón sigue siendo el rey de internet

Extraños elementos de la Tierra forman la columna vertebral de nuestras modernas tecnologías digitales, desde tabletas y teléfonos inteligentes hasta televisores y automóviles eléctricos.

China es el mayor productor mundial de minerales de tierras raras, representa casi el 70 por ciento de la producción anual mundial. La producción a gran escala de elementos de tierras raras en China ha suscitado graves preocupaciones sobre el liberación de metales pesados ​​y materiales radiactivos en cuerpos de agua, suelo y aire cerca de sitios mineros.


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La investigación sobre las evaluaciones del ciclo de vida de los minerales de tierras raras ha encontrado la producción de estos metales está lejos de ser ambientalmente sostenible, consumiendo grandes cantidades de energía y generando emisiones radiactivas.

Cómo la huella ambiental de la economía digital está amenazando al planeta Datos preliminares (p) sobre la producción mundial de elementos de tierras raras, 1988-2018. (Recursos naturales de Canadá, 2019)

A veces se dice que el la nube (y el universo digital) comienza con el carbón porque el tráfico digital requiere una infraestructura física vasta y distribuida que consume electricidad.

El carbón es una de las mayores fuentes de electricidad y electricidad del mundo. un contribuyente clave al cambio climático. China y Estados Unidos son los mejores productores de carbón.

Cerdos energéticos

Los centros de datos del mundo, los depósitos de enormes cantidades de información, consume alrededor del tres por ciento del suministro mundial de electricidad (más que todo el Reino Unido), y producir el dos por ciento de las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero - aproximadamente lo mismo que el viaje aéreo global.

Un informe de Greenpeace East Asia y la Universidad de Energía Eléctrica del Norte de China descubrió que los centros de datos de China producían 99 millones de toneladas de dióxido de carbono en 2018, el equivalente a unos 21 millones de automóviles conducidos durante un año.

Los gases de efecto invernadero no son el único tipo de contaminación por el que preocuparse. Los desechos electrónicos (desechos electrónicos), que son un subproducto de las actividades del centro de datos, representan el dos por ciento de los desechos sólidos y el 70 por ciento de los desechos tóxicos en los Estados Unidos.

A nivel mundial, el mundo produce hasta 50 millones de toneladas de desechos electrónicos al año, con un valor de más de US $ 62.5 mil millones y más que el PIB de la mayoría de los países. Solamente El 20% de estos desechos electrónicos se recicla..

Cómo la huella ambiental de la economía digital está amenazando al planeta Una granja minera de Bitcoin. (Shutterstock)

Cuando se trata de IA, la investigación reciente descubrió que entrenar un gran modelo de inteligencia artificial (alimentar grandes cantidades de datos en el sistema informático y pedir predicciones) puede emitir más de 284 toneladas de dióxido de carbono equivalente, casi cinco veces las emisiones de por vida del automóvil estadounidense promedio. Los resultados de este trabajo muestran que existe un problema creciente con la huella digital de AI.

Otra área de preocupación es Bitcoin y otras criptomonedas, que confiar en blockchain, un libro de contabilidad digital sin autoridad central que registra continuamente las transacciones entre varias computadoras. La cantidad de energía requerida para producir Bitcoin por un dólar es más del doble de lo requerido para extraer el mismo valor de cobre, oro o platino. Una 2014 estudio descubrió que Bitcoin consume tanta energía como Irlanda.

Las tecnologías de cadena de bloques como Bitcoin son energéticamente ineficientes y a menos que sus aplicaciones potenciales se desarrollen de manera sostenible, representarán una grave amenaza para el medio ambiente.

Pensando de manera diferente

La economía digital se está acelerando más rápido que las acciones que se están tomando en el movimiento de la economía verde para contrarrestar los impactos ambientales negativos. Para avanzar rápidamente, primero debemos comenzar a pensar de manera diferente.

Cómo la huella ambiental de la economía digital está amenazando al planeta Imagen satelital de la mina Bayan Obo en China, tomada el 30 de junio de 2006. La vegetación aparece en rojo, los pastizales son de color marrón claro, las rocas son negras y las superficies de agua son verdes. (Observatorio de la Tierra de la NASA)

El mundo y sus desafíos intratables no son lineales: todo se conecta con todo lo demás. Debemos crear conciencia sobre estos puntos ciegos importantes, abrazar liderazgo de sistemas (liderando a través de los límites), impulsar ideas de economía circular (desacoplar la actividad económica del consumo de recursos finitos), aprovechar un enfoque de ecoeconomía (una economía ambientalmente sostenible) y alentar a los responsables políticos a explorar el interrelaciones entre los resultados de todo el gobierno, todo el sistema y la sociedad.

También debemos considerar la resolución colectiva de problemas al reunir diversas perspectivas tanto del Norte Global como del Sur Global. Deberíamos tomar un inventario de los daños globales y locales causados ​​por dispositivos electrónicos, plataformas y sistemas de datos., y enmarcar cuestiones sobre la economía digital y su impacto ambiental en términos sociales amplios.

Quizás, la forma de avanzar en la discusión actual es preguntando: ¿Qué se debe hacer para establecer el mundo en una trayectoria humana sostenible?

No solo debemos preguntarnos qué puede hacer la economía digital por nosotros, sino qué podemos hacer colectivamente tanto para la economía digital como para el medio ambiente.

Sobre el Autor

Raynold Wonder Alorse, Candidato a Doctor en Relaciones Internacionales (Economía Política Internacional de Minería), Queen's University, Ontario

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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