¿Podemos detener a los pingüinos emperador, nuestros canarios modernos en una mina de carbón, desde la marcha hasta la extinción?

¿Por qué los pingüinos emperador podrían marchar a la extinción?
Pingüino Emperador en la Antártida. Stephanie Jenouvrier, CC BY-ND

El concepto de un canario en una mina de carbón - una especie sensible que proporciona una alerta de peligro - se originó con mineros británicos, que transportaron canarios reales bajo tierra a través de los 1980 medios para detectar la presencia de gas mortal de monóxido de carbono. Hoy, otro pájaro, el pingüino emperador, ofrece una advertencia similar sobre los efectos planetarios de la quema de combustibles fósiles.

Como un ecologista de aves marinas, Desarrollo modelos matemáticos para comprender y predecir cómo las aves marinas responden al cambio ambiental. Mi investigación integra muchas áreas de la ciencia, incluida la experiencia de climatólogos, para mejorar nuestra capacidad de anticipar las futuras consecuencias ecológicas del cambio climático.

Más recientemente, trabajé con colegas para combinar lo que sabemos sobre la historia de vida de los pingüinos emperador con diferentes posibilidades. escenarios climáticos descrito en el 2015 Acuerdo de París, para combatir el cambio climático y adaptarse a sus efectos. Queríamos entender cómo el cambio climático podría afectar a esta especie icónica, cuyos hábitos de vida únicos se documentaron en la galardonada película "Marcha de los pingüinos."

Nuestra estudio recientemente publicado descubrió que si el cambio climático continúa a su ritmo actual, los pingüinos emperador podrían prácticamente desaparecer para el año 2100 debido a la pérdida de hielo marino antártico. Sin embargo, una política climática global más agresiva puede detener la marcha de los pingüinos hacia la extinción.

Por qué los pingüinos emperador podrían estar marchando hacia la extinción
Pingüinos emperador cría en hielo marino en Terre Adélie, Antártida.
Stephanie Jenouvrier, CC BY-ND

Dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra

Como muchos informes científicos han demostrado, las actividades humanas están aumentando las concentraciones de dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra, que es calentando el planeta. Hoy en día, los niveles atmosféricos de CO2 son ligeramente superiores a 410 partes por millón, muy por encima de todo lo que el planeta ha experimentado en Millones de años.

Si esta tendencia continúa, los científicos proyectan que CO2 en la atmósfera podría alcanzar 950 partes por millón por 2100. Estas condiciones producirían un mundo muy diferente de hoy


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Los pingüinos emperador son indicadores vivos cuyas tendencias poblacionales pueden ilustrar las consecuencias de estos cambios. Aunque se encuentran en la Antártida, lejos de la civilización humana, viven en un equilibrio tan delicado con su entorno que cambia rápidamente que se han convertido en canarios modernos.

Un destino atado al hielo marino

He pasado casi 20 años estudiando las adaptaciones únicas de los pingüinos emperador al duras condiciones de su hogar de hielo marino. Cada año, la superficie del océano alrededor de la Antártida se congela en invierno y se derrite en verano. Los pingüinos usan el hielo como base de origen para reproducirse, alimentarse y mudarse, llegando a su colonia desde las aguas oceánicas en marzo o abril después de que el hielo marino se haya formado para la temporada de invierno del hemisferio sur.

Por qué los pingüinos emperador podrían estar marchando hacia la extinción
54 conoce colonias de pingüinos emperador alrededor de la Antártida (puntos negros) y la cubierta de hielo marino (color azul).
Stephanie Jenouvrier, CC BY-ND

A mediados de mayo, la hembra pone un solo huevo. Durante todo el invierno, los machos mantienen calientes los huevos, mientras que las hembras hacen una larga caminata para abrir el agua y alimentarse durante el clima más implacable de la Tierra.

Cuando los pingüinos hembras regresan con sus pollitos recién nacidos con comida, los machos han ayunado durante cuatro meses y han perdido casi la mitad de su peso. Después de la eclosión del huevo, ambos padres se turnan para alimentar y proteger a su pollito. En septiembre, los adultos dejan a sus crías para que ambos puedan alimentarse para satisfacer el creciente apetito de sus polluelos. En diciembre, todos abandonan la colonia y regresan al océano.


Los padres del pingüino emperador incuban un solo huevo hasta que eclosiona.

A lo largo de este ciclo anual, los pingüinos confían en un hielo marino "Zona de Ricitos de Oro”De condiciones para prosperar. Necesitan aberturas en el hielo que proporcionen acceso al agua para que puedan alimentarse, pero también una plataforma gruesa y estable de hielo para criar a sus polluelos.

Tendencias de la población de pingüinos

Durante más de 60 años, los científicos han estudiado extensamente una colonia de pingüinos emperador en la Antártida, llamada Terre Adélie. Esta investigación nos ha permitido comprender cómo las condiciones del hielo marino afectan a las aves ' dinámica poblacional. En los 1970, por ejemplo, la población experimentó una disminución dramática cuando varios años consecutivos de baja capa de hielo marino causaron muertes generalizadas entre pingüinos machos.

En los últimos años de 10, mis colegas y yo hemos combinado lo que sabemos sobre estas relaciones entre el hielo marino y las fluctuaciones en las historias de vida de los pingüinos para crear un modelo demográfico eso nos permite entender cómo las condiciones del hielo marino afectan el abundancia de pingüinos emperadory proyectar sus números en función de las previsiones de la futura capa de hielo marino en la Antártida.

Una vez que confirmamos que nuestro modelo reprodujo con éxito las tendencias observadas en el pasado En las poblaciones de pingüinos emperador de toda la Antártida, ampliamos nuestro análisis a una evaluación de amenazas a nivel de especie.

Las condiciones climáticas determinan el destino de los pingüinos emperador

Cuando utilizamos un modelo climático vinculado a nuestro modelo de población para proyectar qué es probable que suceda con el hielo marino si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan con su tendencia actual, descubrimos que todas las colonias conocidas de pingüinos emperador de 54 estarían en declive en 2100 y 80% de ellos estarían casi extintos. En consecuencia, estimamos que el número total de pingüinos emperador disminuirá en un 86% en relación con su tamaño actual de aproximadamente 250,000 si las naciones no logran reducir sus emisiones de dióxido de carbono.

Por qué los pingüinos emperador podrían estar marchando hacia la extinción
Sin medidas para reducir las emisiones globales de dióxido de carbono, la pérdida de hielo marino (que se muestra en azul) erradicará la mayoría de las colonias de pingüinos emperador por 2100.
Stephanie Jenouvrier, CC BY-ND

Sin embargo, si la comunidad global actúa para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y logra estabilizar las temperaturas globales promedio a 1.5 grados Celsius (3 grados Faherenheit) por encima de los niveles preindustriales, estimamos que el número de pingüinos emperador disminuirá en 31%, aún drástico, pero viable.

Los recortes menos estrictos en las emisiones de gases de efecto invernadero, que conducen a un aumento de la temperatura global de 2 ° C, darían como resultado una disminución del 44%.

Nuestro modelo indica que estas disminuciones de población ocurrirán predominantemente en la primera mitad de este siglo. Sin embargo, en un escenario en el que el mundo cumple con los objetivos climáticos de París, proyectamos que la población global de pingüinos emperador se estabilizaría casi por 2100, y que los refugios viables permanecerían disponibles para apoyar a algunas colonias.

Por qué los pingüinos emperador podrían estar marchando hacia la extinción
La acción global para limitar el cambio climático a través de 2100 podría mejorar en gran medida la persistencia / viabilidad de los pingüinos emperador.
Stephanie Jenouvrier, CC BY-ND

En un clima cambiante, los pingüinos individuales pueden mudarse a nuevas ubicaciones para encontrar condiciones más adecuadas. Nuestro modelo de población incluyó complejos procesos de dispersión para dar cuenta de estos movimientos. Sin embargo, encontramos que estas acciones no son suficientes para compensar la disminución de la población mundial impulsada por el clima. En resumen, la política climática global tiene mucha más influencia sobre el futuro de los pingüinos emperador que la capacidad de los pingüinos para moverse a un mejor hábitat.

Nuestros hallazgos ilustran claramente las implicaciones de largo alcance de las decisiones nacionales de política climática. Frenar las emisiones de dióxido de carbono tiene implicaciones críticas para los pingüinos emperador y una cantidad incalculable de otras especies para las cuales la ciencia aún no ha documentado una advertencia tan clara.

Sobre el Autor

Stephanie Jenouvrier, científica asociada, Institución Oceanográfica Woods Hole

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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