Las emisiones faltantes no se contabilizan como contaminación, pero podrían ayudar a matarlo

Las emisiones faltantes no se contabilizan como contaminación, pero podrían ayudar a matarlo
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La exposición a la contaminación del aire tiene un efecto asombroso en la salud humana. Se cree que causa alrededor 7m muertes prematuras Cada año en todo el mundo, con alrededor de 40,000 ocurriendo en gran bretaña.

Estas muertes prematuras pueden ocurrir a través de la contaminación del aire, lo que aumenta la probabilidad de enfermedades cardíacas y accidentes cerebrovasculares, o exacerbando las enfermedades pulmonares existentes, como la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) o el asma. Mis colegas y yo recientemente mostró Que las partículas de contaminación del aire pueden incluso dañar el sistema inmunológico.

Por supuesto, los gobiernos pueden tomar medidas, regular las fuentes de contaminación, como los escapes de automóviles, las fábricas o los incendios de leña, o implementar medidas menos obvias como la plantación estratégica de árboles. De hecho un nuevo informe de la UE dice que los estados miembros deben tomar medidas más efectivas para mejorar la calidad del aire y concientizar al público sobre el problema.

Sin embargo, puede haber otro problema en términos de cómo realmente medimos la contaminación del aire y qué significa para la salud humana.

Midiendo la contaminación de otra manera

La contaminación del aire con frecuencia se subestima, ya sea a través del monitoreo en los lugares equivocados o mediante limitaciones de los métodos de detección. Sin embargo, la investigación presentada por Jacqueline Hamilton en el Festival Británico de Ciencia sugiere que debemos examinar con mucho mayor detalle las causas de la contaminación del aire en el medio ambiente.

Hamilton, un químico atmosférico Con base en la Universidad de York, es un experto en detectar los compuestos que pueden contribuir a la formación de algunas de las partículas más dañinas en la contaminación del aire. Ella dice que, en lugar de analizar la contaminación del aire por partículas de forma aislada, debemos observar algunas de las sustancias que pueden generar partículas de contaminación del aire, lo que ella llama "emisiones faltantes".

El diesel es una fuente importante de hidrocarburos grandes.
El diesel es una fuente importante de hidrocarburos grandes.
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Un contaminante clave, que Hamilton denomina "hidrocarburos grandes", puede estar causando más problemas de lo que se ha descubierto. Estas sustancias contienen una gran cantidad de átomos de carbono y se encuentran en concentraciones más altas en el diesel que en la gasolina.


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Los hidrocarburos grandes pueden ser liberados al aire por los vehículos que usan diesel como combustible. Mientras que los autos nuevos tienen bajos niveles de emisiones de hidrocarburos, los autos más viejos, así como los autobuses y taxis, pueden liberar altas concentraciones de hidrocarburos diesel de sus gases de escape.

El problema clave es que, si bien no son particularmente tóxicos en sí mismos, los hidrocarburos grandes pueden realmente reaccionar con otras sustancias en el aire para generar partículas dañinas de tamaño nanométrico, lo que normalmente consideramos como “contaminación del aire por partículas”. Estas partículas han demostrado ser extremadamente tóxicas para la salud humana.

Si bien se han esfuerzos exitosos Para reducir los hidrocarburos que se emiten al medio ambiente, hemos sabido muy poco acerca de cómo se liberan los hidrocarburos grandes, ya que son tan difíciles de detectar.

Hamilton, sin embargo, ha podido usar nuevos de alta resolución "cromatografía”Tecnología que no se ha utilizado antes para detectar emisiones de motores diesel. Utilizó esta técnica para medir un área de tráfico en Londres e identificar la composición de todos los hidrocarburos liberados. Encontró concentraciones extremadamente altas de grandes hidrocarburos. De hecho, sus datos sugieren que al usar modelos actuales, algunos componentes de hidrocarburos de las emisiones de diesel, como aquellos con los átomos de carbono 12 y 13, pueden ser subestimado por un factor de al menos 70.

Esto es preocupante, ya que hay muy poco control de los hidrocarburos grandes en términos de calidad del aire. Existe una red bien establecida de más de 300 unidades de muestreo de aire distribuidas en todo el Reino Unido que miden continuamente las concentraciones de dióxido de nitrógeno y partículas en el aire que respiramos. Sin embargo, solo hay cuatro sitios de monitoreo que pueden medir hidrocarburos.

Hablé con Hamilton y ella dijo que era fundamental que se realizaran más investigaciones para comprender la química de los grandes hidrocarburos. Esto es esencial si se incorporan a los modelos de calidad del aire utilizados por el gobierno para comprender la exposición a la contaminación del aire. Señaló que aún no estaba claro cómo las condiciones de conducción podrían contribuir a la gran liberación de hidrocarburos de los vehículos diesel, y que se necesita con urgencia más trabajo en el laboratorio y en el campo.

El gobierno del Reino Unido ha cerrado recientemente su consulta sobre su Estrategia de aire limpio 2018 y los resultados se publicarán en marzo en 2019. Hasta entonces, está claro que debemos continuar tomando medidas tanto en lo que se conoce como en las "emisiones faltantes" si queremos reducir el número de muertes atribuidas a la contaminación del aire.La conversación

Sobre el Autor

Peter Barlow, Profesor Asociado de Inmunología e Infección y Director de Investigación de la Facultad de Ciencias Aplicadas, Edinburgh Napier University

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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