Las recientes sequías en Australia pueden ser las peores en 800 Years

Las recientes sequías en Australia pueden ser las peores en 800 Year
Lugares como Berri se vieron afectados por la sequía del milenio, causada por la baja lluvia de la estación fría. Se están utilizando nuevos materiales y técnicas para observar las causas de la sequía y los patrones de agua en la historia de Australia para ayudar al futuro.
Gary Sauer-Thompson / flickr, CC BY-NC

Australia es un continente definido por extremos, y las últimas décadas han presenciado algunos eventos climáticos extraordinarios. Pero las sequías, las inundaciones, las olas de calor y los incendios han azotado a Australia durante milenios. ¿Son los eventos extremos recientes realmente peores que aquellos en el pasado?

En un documento reciente, reconstruimos 800 años de patrones de lluvia estacional en todo el continente australiano. Nuestros nuevos registros muestran que partes del norte de Australia están más húmedas que nunca, y que las sequías más importantes de los últimos 20th y principios de 21st en el sur de Australia probablemente no tengan precedentes en los últimos años 400.

Este nuevo conocimiento nos da una comprensión más clara de cómo las sequías y las inundaciones pueden estar cambiando en el contexto de un mundo que se está calentando rápidamente.

Una historia de sequía

Australia ha sido formada por inundaciones, sequías y calor abrasador. Cuán grande y cuán intensos fueron estos eventos es poco conocido debido a los limitados registros históricos y de observación.

Los registros históricos proporcionan estimaciones aproximadas del alcance y la intensidad de las sequías en partes de Australia desde los últimos 1700. Por ejemplo, los diarios de navegación de capitanes de barcos anclados en las afueras de Sydney describen la sequía de asentamiento (1790-1793), que amenazaba el tenue punto de apoyo de los primeros colonos europeos en Australia. Y los registros de los agricultores describen la sequía de la línea Goyder (1861-1866) que ocurrió en áreas al norte de las tierras cultivables conocidas del sur de Australia.

Los registros meteorológicos observacionales proporcionan descripciones más detalladas de la variabilidad climática. Sin embargo, la grabación sistemática del clima en Australia solo comenzó a fines del siglo XNXX. Desde entonces, muchas partes del continente han experimentado periodos húmedos y sequías prolongados. Las más conocidas son la sequía de la Federación (19-1895), la sequía de la Segunda Guerra Mundial (1903-1939) y la reciente sequía del Milenio (45-1997).

Las tres sequías fueron devastadoras para la agricultura y la economía en general, pero cada una fue distinta en cuanto a su huella espacial, duración e intensidad. Es importante destacar que estas sequías también difieren en la estacionalidad.

Por ejemplo, la sequía del Milenio, que fue más severa en el suroeste y sudeste de Australia, fue causada por las escasas lluvias durante la estación fría. En contraste, la sequía de la Federación, que afectó a casi todo el continente, se debió principalmente a la disminución de las precipitaciones durante la temporada cálida.

Aunque los registros históricos y de observación proporcionan una gran cantidad de información sobre la frecuencia de extremos húmedos y secos, proporcionan solo una parte de la imagen.

Mirando hacia atrás

Para comprender las posibles tendencias de las precipitaciones y evaluar la probabilidad de sequías prolongadas, debemos comprender el contexto climático a largo plazo. Para esto, necesitamos registros que sean mucho más largos que los registros observacionales e históricos existentes.

Nuestro nuevo estudio utilizó una extensa red de anillos de árboles, núcleos de hielo, corales y registros de sedimentos de toda Australia y los océanos Índico y Pacífico adyacentes para extender los registros de precipitaciones en todas las principales regiones de Australia entre los años 400 y 800. Es importante destacar que hicimos esto durante dos temporadas, la estación fría (abril-septiembre) y la temporada cálida (octubre-marzo), en ocho grandes regiones de gestión de recursos naturales que abarcan todo el continente australiano. Esto nos permite ubicar las observaciones recientes de la variabilidad de las precipitaciones en un contexto mucho más largo en todo el continente por primera vez.

Descubrimos que los cambios recientes en la variabilidad de las precipitaciones no tienen precedentes o son muy raros durante el período reconstruido. Los dos patrones más llamativos se encuentran en el norte tropical de Australia, que ha estado inusualmente húmedo durante el siglo pasado y en el sur de Australia, que ha estado inusualmente seco.

Nuestras reconstrucciones también resaltan las diferencias entre los recientes eventos extremos de sequía y los de siglos anteriores. Por ejemplo, la Sequía del Milenio fue más grande en área y más larga que cualquier otra sequía en el sur de Australia durante los últimos años 400.

Nuestra reconstrucción también muestra que las sequías más intensas descritas en los registros históricos -la Sequía de asentamiento (1790-93), la Sequía de Sturt (1809-30) y la Sequía de la línea Goyder (1861-66) - se limitaron a regiones específicas. La sequía de asentamiento parece haber afectado solo a las regiones orientales de Australia, mientras que la sequía de la línea Goyder, que ocurrió al norte del límite más septentrional de tierras cultivables en el sur de Australia, afectó principalmente al centro de Australia y al extremo norte.

Estas sequías históricas variaron ampliamente en el área que cubrían, destacando a escala continental la diversidad espacial de la sequía. Esta variabilidad espacial también se ha demostrado recientemente para Australia oriental.

La conversaciónNuestra reconstrucción de lluvia de varios siglos complementa la reciente Informe sobre cambio climático en Australia sobre el clima futuro. Al proporcionar una ventana más clara en climas del pasado en línea, podemos ver mejor cómo los extremos de lluvia pueden afectar a Australia en el futuro.

Acerca de los Autores

Mandy Freund, estudiante de doctorado, Universidad de Melbourne; Ben Henley, Investigador en Clima y Recursos Hídricos, Universidad de Melbourne; Kathryn Allen, Académica, Ecosistema y Ciencias Forestales, Universidad de Melbourne, y Patrick Baker, ARC Future Fellow y Profesor de Silvicultura y Ecología Forestal, Universidad de Melbourne

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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