¿Está el cambio climático frenando las corrientes atlánticas que ayudan a mantener caliente a Europa?

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¿Está el cambio climático frenando las corrientes atlánticas que ayudan a mantener caliente a Europa?
Natalie Renier / Institución Oceanográfica Woods Hole
, autor proporcionado

Las corrientes oceánicas que ayudan a calentar las costas atlánticas de Europa y América del Norte se han ralentizado significativamente desde los 1800 y están en su punto más débil en años 1600, según una nueva investigación que mis colegas y yo hemos realizado. Como hemos establecido en una nuevo estudio en la naturaleza, el debilitamiento de este sistema de circulación oceánica puede haber comenzado de manera natural, pero probablemente continúe por el cambio climático relacionado con las emisiones de gases de efecto invernadero.

Esta circulación es un jugador clave en el sistema climático de la Tierra y una desaceleración grande o abrupta podría tener repercusiones globales. Podría provocar un aumento en los niveles del mar en la costa este de los EE. UU., Alterar los patrones climáticos europeos o los patrones de lluvia más globalmente, y dañar la fauna marina.

El reciente debilitamiento que hemos encontrado fue probablemente impulsado por el calentamiento en el Atlántico Norte y la adición de agua dulce a partir del aumento de las precipitaciones y el derretimiento del hielo. Se ha predicho muchas veces pero, hasta ahora, hasta qué punto el debilitamiento ya ha ocurrido ha permanecido como un misterio. El alcance de los cambios que hemos descubierto sorprende a muchos, incluyéndome a mí, y señala cambios significativos en el futuro.

Sabemos que al final de la última glaciación importante, las fluctuaciones rápidas en la circulación provocaron cambios climáticos extremos en una escala global. Un exagerado (pero aterrador) ejemplo de un evento tan repentino fue retratado en la exitosa película de 2004 The Day After Tomorrow.

El sistema de circulación en cuestión se conoce como el "Circulación de vuelco meridional atlántica"(AMOC). El AMOC es como una gigantesca cinta transportadora de agua. Transporta agua tibia y salada al Atlántico Norte donde hace mucho frío y se hunde. Una vez en el océano profundo, el agua fluye hacia el sur y luego alrededor de los océanos del mundo. Esta cinta transportadora es uno de los transportadores de calor más importantes en el sistema climático e incluye la Corriente del Golfo, conocida por mantener caliente a Europa occidental.

Los modelos climáticos siempre han predicho que el AMOC disminuirá debido al calentamiento de los gases de efecto invernadero y los cambios asociados en el ciclo del agua. Debido a estas predicciones, y la posibilidad de cambios climáticos abruptos, los científicos han monitoreado el AMOC ya 2004 con instrumentos tendidos a través del Atlántico en lugares clave. Pero para probar realmente las predicciones del modelo y determinar cómo el cambio climático está afectando al transportador, hemos necesitado registros mucho más largos.

Buscando patrones

Para crear estos registros, nuestro grupo de investigación, dirigido por el Dr. David Thornalley de University College London, usó la idea de que un cambio en el AMOC tiene un patrón único de impacto en el océano. Cuando el AMOC se debilita, el Océano Atlántico nororiental se enfría y partes del Atlántico occidental se calientan en una cantidad específica. Podemos buscar este patrón en registros anteriores de la temperatura del océano para rastrear cómo era la circulación en el pasado.

Otro estudio en el mismo número de Nature, dirigido por investigadores de la Universidad de Potsdam en Alemania, usó observaciones históricas de la temperatura para verificar la huella dactilar. Descubrieron que el AMOC había reducido su fuerza en alrededor de 15% desde 1950, lo que indica el papel de las emisiones de gases de efecto invernadero creadas por el hombre como la causa principal.

En nuestro documento, que también forma parte de la Proyecto ATLAS de la UE, encontramos la misma huella digital. Pero en lugar de utilizar observaciones históricas, utilizamos nuestra experiencia en la investigación climática del pasado para retroceder mucho más en el tiempo. Hicimos esto combinando registros conocidos de los restos de diminutas criaturas marinas encontradas en lodo de aguas profundas. La temperatura puede resolverse observando las cantidades de diferentes especies y las composiciones químicas de sus esqueletos.

También pudimos medir directamente las velocidades actuales de las corrientes oceánicas al observar el barro en sí. Los granos más grandes de lodo implican corrientes más rápidas, mientras que los granos más pequeños significan que las corrientes son más débiles. Ambas técnicas apuntan a un debilitamiento del AMOC desde aproximadamente 1850, de nuevo en alrededor de 15% a 20%. Es importante destacar que el debilitamiento moderno es muy diferente a todo lo visto en los últimos años 1600, apuntando a una combinación de controladores naturales y humanos.

La diferencia en el momento del inicio del debilitamiento de AMOC en los dos estudios requerirá más atención científica. A pesar de esta diferencia, ambos estudios nuevos plantean preguntas importantes con respecto a si los modelos climáticos simulan los cambios históricos en la circulación oceánica, y si tenemos que revisar algunas de nuestras proyecciones futuras.

La conversaciónSin embargo, cada registro largo adicional hace que sea más fácil evaluar qué tan bien los modelos simulan este elemento clave del sistema climático. De hecho, la evaluación de los modelos en comparación con estos registros largos puede ser un paso crucial si esperamos predecir con exactitud los posibles eventos extremos de AMOC y sus impactos climáticos.

Sobre el Autor

Peter T. Spooner, investigador asociado en Paleoceanografía, UCL

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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