¿Por qué tanta gente todavía vive en ciudades propensas a inundaciones?

¿Por qué tanta gente todavía vive en ciudades propensas a inundaciones?
Vista aérea de las inundaciones en Nueva Orleans (foto de la Guardia Costera de los Estados Unidos).
Crédito de la imagen: johnmcq / Flickr, CC BY-NC

Durante los últimos años 30, las inundaciones han matado más que 500,000 personas en todo el mundo, y desplazado alrededor de 650m más. En un papel publicado por el Centro de Desempeño Económico, examinamos por qué tantas personas son afectadas por inundaciones devastadoras. Analizamos las grandes inundaciones de 53, que afectaron a más ciudades 1,800 en países 40, desde 2003 a 2008. Cada una de estas inundaciones desplazó al menos a las personas 100,000 de sus hogares.

Por supuesto, parte del problema es que muchas ciudades fueron construidas originalmente cerca de ríos y costas. Durante mucho tiempo, los residentes de estas ciudades se beneficiaron de menores costos de transporte, porque estaban cerca de los puertos y el comercio que se produjo allí. Pero en estos días, el transporte terrestre moderno a menudo hace que estas ventajas históricas se vuelvan obsoletas, ya que más ciudades dependen de las carreteras y los ferrocarriles que de los puertos.

Un problema creciente

Sin embargo, la historia no es la única razón por la que los lugares propensos a las inundaciones están superpoblados. Por un lado, el aumento del nivel del mar y un clima cambiante están poniendo a más residentes de las ciudades en riesgo. Y lo que es más, se están construyendo casas nuevas en áreas propensas a las inundaciones en todo el mundo.

Esto se debe en gran medida a que los desarrolladores privados no soportan el costo social total de construir tierras baratas en las llanuras de inundación. En cambio, los gobiernos típicamente pie gran parte de la factura para construir y mantener defensas contra inundaciones.

Como resultado, los desarrolladores no toman el riesgo total de construir casas en áreas propensas a inundaciones, y muchas personas que buscan nuevas viviendas para sus familias se mudan a estos edificios. Y entonces, la población mundial en riesgo de inundación sigue creciendo.

Para contener este gran y creciente problema social, deberíamos, al menos, reforzar el control sobre la construcción en áreas propensas a inundaciones. O, mejor aún, a los constructores de casas que insisten en construir nuevas casas en llanuras de inundación se les debe exigir que carguen con los costos totales que imponen a la sociedad a largo plazo.

Las ciudades siguen volviendo

Otra parte del problema es que las personas continúan viviendo en lugares propensos a las inundaciones, incluso después de grandes inundaciones. No hay un movimiento generalizado hacia áreas más seguras.

Las áreas urbanas bajas son afectadas por grandes inundaciones alrededor de tres a cuatro veces más a menudo que otras áreas urbanas. Esto se debe en parte a que algunas áreas de baja elevación están cerca de las costas y los ríos. Pero, de hecho, nuestro estudio encontró que el riesgo de inundaciones a gran escala es aún mayor en áreas de baja elevación, incluso después de que nos ajustamos por su proximidad a estas comodidades.

A pesar de este mayor riesgo de inundación, las áreas urbanas bajas concentran más actividad económica que las áreas urbanas más seguras. Esto es cierto incluso en las partes del mundo que son propensas a las precipitaciones extremas, como las cuencas de los principales ríos del sur de Asia, donde el riesgo de inundaciones a gran escala es particularmente alto. Es cierto que los agricultores en estas áreas a veces se benefician de los suelos inundables, pero los habitantes de las ciudades generalmente no lo hacen.

Negocios como siempre después de inundaciones en Vietnam.
Negocios como siempre después de inundaciones en Vietnam.
Ayuda humanitaria de la UE y protección civil / Flickr, CC BY-SA

Cuando las ciudades son devastadas por grandes inundaciones, las áreas bajas sufren más daños que otras áreas. Pero, al igual que otras partes de las ciudades inundadas, las áreas de baja elevación se recuperan rápidamente. Puedes pensar que esta recuperación es una buena noticia. Pero desafortunadamente, significa que la actividad económica no se traslada a áreas más seguras, por lo que sigue en riesgo a partir de la próxima gran inundación.

Y, por supuesto, las probabilidades de ser golpeado nuevamente por una gran inundación son mayores para las ciudades que ya se han inundado antes, por lo que el ciclo de inundaciones se repite.

No estamos diciendo que el creciente riesgo de inundaciones deba hacer que las personas abandonen las ciudades prósperas. Pero el patrón de grandes inundaciones repetidas es común incluso en áreas económicamente marginales, donde el argumento de vivir en planicies de inundación no siempre es convincente. En nuestro estudio descubrimos que incluso las ciudades que son propensas a las inundaciones a gran escala a menudo contienen áreas de mayor elevación que son más seguras, y es allí donde deberían tener lugar nuevas construcciones.

Las inundaciones son un problema devastador y recurrente que aflige a muchas de las ciudades del mundo. Necesitamos mejores políticas para garantizar que no subsidiemos por error las nuevas construcciones en las llanuras de inundación, para que el problema de las inundaciones no empeore, especialmente a medida que aumenta el nivel del mar.

Autores: Guy Michaels, profesor asociado de la London School of Economics and Political Science

Este artículo fue publicado originalmente en la conversación

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