Cómo los incendios forestales podrían cambiar radicalmente nuestros bosques y tu vida

Cómo los incendios forestales podrían cambiar radicalmente nuestros bosques y tu vida
Angie Thorne, izquierda, consuela a su nieta Nevaeh Porter, 8, en medio de los restos de su hogar que fue destruido por un incendio forestal en la Primera Nación Ashcroft, cerca de Ashcroft, BC (LA PRENSA CANADIENSE / Darryl Dyck)

Una llamada de pájaro solitaria rompe mi concentración y miro hacia arriba. Donde las montañas cubiertas de glaciares deberían estar llenando el horizonte, en cambio mi vista está oscurecida por una extraña bruma anaranjada. Incluso el sol brillante se ha rendido. Parece flotar en el cielo como una tenue pelota rosa.

Soy un ecólogo de campo que trabaja al este de la cordillera de Denali en Alaska, pero la vista digna de una tarjeta postal de mis sitios hoy está oscurecida por el humo que cruza la frontera de los incendios forestales en toda la Columbia Británica. He estado estudiando incendios forestales boreales durante años y tengo una gran comprensión de la importancia del fuego para el bosque boreal de Canadá.

Los incendios forestales boreales en Canadá son espectaculares muestras de la fuerza de la naturaleza: se extienden a lo largo de cientos de miles de kilómetros y pueden durar meses, a veces ardiendo durante todo el invierno. Estos incendios tienden a ocurrir en regiones remotas que simplemente no pueden ser administradas. Y su zona de impacto es mucho más amplia de lo que la mayoría de la gente imagina, ya que el hollín, las cenizas y el humo derivan en patrones de circulación atmosférica de largo alcance a través de las fronteras geopolíticas, afectando la calidad del aire en todo el mundo.

Durante los últimos años de 5,000, los repetidos ciclos de quema seguido de la recuperación de la vegetación han permitido que los bosques de coníferas prosperen en el gran bioma boscoso que hoy cubre gran parte de Canadá. Pero múltiples líneas de evidencia nos dicen ahora una historia convincente de que los incendios boreales están cambiando: están recibiendo más grande, más grande y más intenso, particularmente en el noroeste de Canadá. Y si esto continúa, hay buenas posibilidades de que los próximos 150 años de incendios forestales provoquen cambios fundamentales en nuestros icónicos bosques del norte.

Los árboles de coníferas necesitan fuego. Después de una actividad de fuego ligera o moderada, los árboles como el abeto negro a menudo se regeneran inmediatamente. Pero cuando los bosques del norte arden con demasiada severidad, los árboles de hoja caduca como el álamo temblón y el abedul pueden vencer a las coníferas durante la sucesión posterior al incendio.

humo de incendios forestales
El humo de un incendio forestal en Little Fort, BC, oscurece el sol (11 de julio 2017). Los incendios de 100 se están quemando en toda la Columbia Británica. (LA PRENSA CANADIENSE / Jonathan Hayward)

Incendios que ya están cambiando los bosques del norte

En algunas áreas de la Norteamérica boreal, ya estamos viendo grandes aumentos en la extensión de los bosques caducos como resultado del aumento de la actividad de los incendios. No hay duda de que un cambio tan importante en la composición de los bosques canadienses tendrá ganadores y perdedores. Algunos animales pueden prosperar con la mejor calidad de forraje producida por especies de hoja caduca, mientras que otros perderán hábitat importante.


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Una pérdida de área de bosques de coníferas significaría grandes cambios en la interacción del bioma boreal con el sistema climático de la Tierra. Las consecuencias de los cambios inducidos por el fuego en la estructura de los bosques boreales van desde cambios a pequeña escala en la biodiversidad hasta cambios a escala global en albedo (la cantidad de energía solar reflejada en el espacio) y emisiones de gases de efecto invernadero.

El noroeste de Canadá ha experimentado aumentos constantes en la cantidad anual de áreas forestales quemadas durante la segunda mitad del siglo XX. Esto a pesar de aumentos similares en el dinero gastado en la lucha contra incendios. Algunas de las variaciones en los regímenes de fuego en esta área se atribuyen al cambio climático antropogénico, hecho por el hombre, y esta influencia solo es probable que se fortalezca en el futuro.

Hay algunas conclusiones fáciles de alcanzar. Los combustibles más secos y más calientes arderán más, esto parece obvio para cualquier persona capacitada en la construcción de una fogata. Pero habrá muchas sorpresas cuando se trata de hacer predicciones sobre el futuro del régimen de incendios de Canadá. Gente, por ejemplo.

Los seres humanos causan aproximadamente la mitad de los incendios en Canadá, aunque la mayor parte del área quemada sigue siendo el resultado de incendios iniciados por un rayo. Con más gente mudándose y confiando en el bosque boreal, esta dinámica entre los incendios iniciados por humanos frente a los rayos podría cambiar en el próximo siglo.

Los científicos en general esperan que el cambio climático aumente la frecuencia de los relámpagos en el norte, pero todavía hay mucho por aprender sobre cómo el cambio climático influirá en los eventos de tormentas y las descargas de rayos de nubes a tierra.

Es imposible hacer predicciones sobre incendios boreales sin considerar la vegetación futura. Si los bosques de hoja caduca aumentan en extensión, esto tendrá un gran impacto en el contenido de humedad del combustible, las probabilidades de ignición y el área quemada.

Otras alteraciones que afectan la cantidad de madera muerta en los bosques también pueden alterar la actividad del fuego. Hay una serie de ejemplos de brotes de insectos provocados por el cambio climático, y esto puede conducir a la acumulación de combustible y un mayor riesgo de incendios graves.

Impacto en los humanos

El cambio climático no es un concepto esotérico para las personas que viven en el norte. Los norteños están íntimamente conectados con su tierra y saben que sus hogares están experimentando un calentamiento más rápido que en cualquier otro lugar del planeta. Wildfire quizás se pueda ver como un faro de cambio climático, un presagio de lo que vendrá.

Mientras que los grandes años de incendios solían ocurrir episódicamente, tal vez una o dos veces por década, ahora parece que siempre hay un gran año de fuego en algún lugar de Canadá o Alaska. En 2014, los Territorios del Noroeste experimentaron su año de mayor incendio registrado. En 2015, la militar fue llamado en para ayudar a los bomberos que luchan contra grandes incendios en Saskatchewan. En 2016, imágenes de Fuegos de Fort McMurray fueron transmitidos por todo el mundo. Y hoy, en este día de verano en 2017, se supone que debo estar trabajando en una de las áreas más prístinas de Alaska, pero en cambio estoy inhalando humo de los incendios canadienses.

Mientras estudio incendios forestales desde una perspectiva de ciencia natural, soy muy consciente de los impactos sociológicos. Los incendios causan problemas de salud humana y ansiedad. Los incendios forestales causan más evacuaciones en Canadá que cualquier otro desastre natural. El fuego de Fort McMurray solo forzó a más de 80,000 canadienses a huir de sus hogares.

No hace mucho tiempo, hablé con un médico de la sala de emergencias con sede en una ciudad del norte de Canadá que me habló de los aumentos en el diagnóstico de trastorno de estrés postraumático después de grandes incendios. "¿Es la vista del humo y las llamas ondulantes?", Pregunté. ¿La ansiedad de tener que abandonar su hogar y no saber si todavía estaría en pie cuando regresó?

No, ella dijo. Ella creía que era la realización de una nueva realidad: que el cambio climático ya no era algo de lo que simplemente se hablaba. Está aquí, y afectará cómo la gente vivirá y sobrevivirá en el norte. El fuego es solo parte del estrés de esta nueva realidad.

Nuevos riesgos, oportunidades

El cambio climático indudablemente significa más fuego en Canadá, y eso traerá cambios en la tierra y en la calidad de nuestro aire y agua. Algunos de los cambios plantearán grandes desafíos para las personas, otros pueden crear nuevas oportunidades.

Una cosa es cierta: en dirección a nuestra nueva realidad climática, la gestión del fuego debe adaptarse a los años futuros de incendios en Canadá. La dinámica del fuego en sí puede cambiar. Los combustibles que estaban demasiado húmedos para quemar en el pasado 50 años ya no se pueden considerar cortafuegos. Los recursos que utilizamos para proteger del fuego pueden necesitar cambios. ¿Deberíamos tratar de proteger los depósitos profundos de carbono en las turberas y los bosques de permafrost de la quema? ¿Esto es posible incluso teniendo en cuenta las herramientas disponibles para los bomberos?

Necesitamos trabajar juntos para crear nuevas herramientas y mandatos para las agencias de manejo de incendios. Necesitamos políticos y gobiernos en todos los niveles para comprender la importancia del fuego, tanto los aspectos positivos como los negativos asociados con la quema de bosques. Y necesitamos más recursos y conciencia para que los canadienses adopten prácticas inteligentes contra incendios en sus comunidades.

La conversaciónNuestra comprensión de los incendios ha recorrido un largo camino y seguirá evolucionando. Estoy emocionado de ver el progreso y el resultado de la ciencia interdisciplinaria, las políticas y el alcance relacionados con los incendios forestales canadienses. Pero por hoy, estoy deseando que una gran ráfaga de viento destruya todo este humo.

Sobre el Autor

Merritt Turetsky, profesor asociado, Biología Integrativa, Universidad de Guelph

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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