¿Por qué el declive del hielo marino es el inminente desastre climático en los confines de la Tierra?

No hay duda de que 2016 ha sido un año récord para el clima de la Tierra.

Tendremos que esperar otro par de meses para el recuento final, pero 2016 será el año más caliente en la historia registrada en todo el mundo. Las temperaturas promedio están muy por encima de 1 ℃ más cálidas que hace un siglo.

Las temperaturas promedio globales y el "calentamiento global" a menudo dan la impresión de un cambio gradual en el clima de la Tierra que se produce de manera uniforme en todo el planeta. Esto está lejos de la verdad, particularmente en los confines de la Tierra. El Ártico y la Antártida se comportan de forma muy diferente a la imagen global.

Un cambio polar particular que ha llamado la atención de los científicos y los medios este año ha sido el estado del hielo marino. los crecimiento estacional y la descomposición del hielo marino en los océanos Ártico y Austral es uno de los cambios más visibles en la Tierra.

Pero en los últimos meses, su progresión estacional se ha estancado, lo que ha llevado a la cobertura de hielo marino de la Tierra fuera de los mapas a la niveles más bajos registrados para noviembre. Explicar qué ha causado esta desaceleración inesperadamente dramática en el hielo marino es una historia de dos polos.

hielo marino global 12 9Área global de hielo marino (incluidas la Antártida y el Ártico) por año, 1977-2016. Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo. Wipneus / NSIDC

Amplificadores árticos

La región polar norte es un epicentro de cambio en nuestro mundo de calentamiento.

En promedio, el Ártico es calentamiento en alrededor del doble de la tasa promedio mundial. Esto se debe a varios procesos ambientales en el Ártico que amplifican el calentamiento provocado por el aumento de los niveles de gases de efecto invernadero en la atmósfera.


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Uno de estos amplificadores es el hielo marino en sí.

A medida que el clima se calienta, no sorprende que el hielo se derrita. Lo que es menos obvio es que cuando el hielo blanco brillante se derrite, se reemplaza con una superficie oscura (el océano o la tierra). Así como un automóvil negro estacionado al sol se calentará más rápido que uno blanco, entonces la superficie oscura absorbe más calor del sol que el hielo. Este calor extra promueve más pérdida de hielo, y así continúa el ciclo.

Esto puede explicar el marcado declive a largo plazo del hielo marino del Ártico. Pero no puede explicar por qué el mes pasado ha visto un cambio tan repentino y dramático. Para esto tenemos que mirar el clima.

El clima ártico se caracteriza por oscilaciones naturales muy grandes, tanto que en las últimas semanas algunas regiones del Ártico han sido un 20 wh enormemente más cálido de lo esperado para esta época del año.

Las regiones polares están separadas de climas ecuatoriales más suaves por un cinturón de vientos del oeste. En el hemisferio norte, estos vientos se conocen comúnmente como la corriente en chorro.

La intensidad de la corriente en chorro está relacionada con el gradiente de norte a sur (de frío a cálido) en el clima del hemisferio norte. La amplificación del calentamiento en el Ártico ha reducido este gradiente, y algunos científicos creen que esto está permitiendo que corriente en chorro norte para desarrollar un camino más serpenteante, ya que viaja por todo el mundo.

mar global ice2 12 9Chorro de corriente en el hemisferio norte, noviembre 11 2016. Captura de pantalla de Global Forecast System / National Centers for Environmental Information / US National Weather Service.

Una corriente de chorro de tejido permite que el aire caliente penetre más hacia el norte sobre el Ártico (la otra cara es que el aire polar extremadamente frío también se puede tirar hacia el sur sobre los continentes del hemisferio norte, provocando chasquidos extremadamente fríos). Esto parece ser el responsable de las temperaturas extremadamente cálidas actuales sobre el Océano Ártico, que han provocado que el avance normal del hielo marino del invierno se estanque.

En efecto, lo que estamos viendo en el Ártico es el efecto combinado del cambio climático a largo plazo y un evento climático extremo a corto plazo (que probablemente se está volviendo más común debido al cambio climático).

La historia del sur

Es una historia diferente cuando miramos el hemisferio sur dominado por los océanos.

Los registros climáticos antárticos apuntan a una retraso en algunos de los efectos del "calentamiento global". Las razones todavía se debaten, en parte debido a la Registros climáticos mucho más cortos que los científicos tienen que trabajar en la Antártida.

Pero es probable que el expansivo del Océano Austral es un importante amortiguador del cambio climático que es capaz de "ocultar" parte del calor extra que absorbe nuestro planeta debajo de la superficie del océano donde aún no lo sentimos.

A diferencia de las dramáticas disminuciones en el hielo marino ártico en las últimas décadas, el hielo marino que rodea la Antártida ha aumentado ligeramente en las últimas tres décadas y media y 2014 estableció récords para el hielo marino antártico más extenso jamás registrado. Así que la disminución del hielo marino antártico desde agosto de este año a niveles bajos ha sido una sorpresa.

De nuevo, el clima puede contener parte de la respuesta.

Los vientos del oeste que rodean el Océano Austral (análogo a la corriente en chorro del hemisferio norte) se han fortalecido y se han acercado a la Antártida en las últimas décadas. Uno de los efectos de esto ha sido alejar el hielo marino del continente antártico, haciendo una cobertura más expansiva a través del océano circundante.

Pero los vientos del oeste son inconstantes. Son capaces de cambiar su camino a través del Océano Austral muy rápidamente. Y así, mientras que la marcha hacia el sur en su posición promedio durante muchos años es clara, la predicción de su comportamiento de un mes a otro sigue siendo difícil. Esta primavera, los vientos del oeste tienden a estar más cerca de Australia y fuera del alcance del hielo marino de la Antártida.

Lo que hará el hielo marino de la Antártida en el futuro sigue siendo una pregunta abierta. Los modelos climáticos indican que la Antártida no permanecerá protegida del calentamiento global para siempre, pero solo si y cuando esto podría causar que el hielo marino de la Antártida se reproduzca, la pérdida de hielo en el Ártico sigue siendo una incógnita.

Lecciones en la locura

Los años extremos, como 2016, son importantes ya que brindan destellos de lo que nueva normalidad de nuestro sistema climático puede parecer en un futuro no muy lejano.

Pero estos indicadores de hacia dónde vamos también deben evaluarse en términos de dónde venimos. Para el hielo marino, Cuadernos de bitácora de la era de la exploración heroica sugieren que el sistema antártico sigue operando dentro de sus límites normales.

Lo mismo no se puede decir del Ártico. La disminución del hielo marino se ha comparado con una pelota que rebota en una colina con baches - algunos años rebotará más alto que otros, pero eventualmente la pelota llegará al fondo.

Cuando lo haga, el Océano Ártico estará libre de hielo en verano. Es una bendición para el envío, pero no espere ver ningún oso polar en esos cruceros árticos.

La conversación

Sobre el Autor

Nerilie Abram, ARC Future Fellow, Escuela de Ciencias de la Tierra de Investigación; Investigador Asociado del Centro de Excelencia ARC para Ciencia del Sistema Climático, Universidad Nacional de Australia

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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