Los glaciares de fusión rápida de Bolivia se están dejando atrás los lagos que podrían causar inundaciones catastróficas

Los glaciares de fusión rápida de Bolivia se están dejando atrás los lagos que podrían causar inundaciones catastróficas

Los glaciares de Bolivia se han reducido en más del 40% en las últimas décadas. Esto ejerce más presión sobre un suministro de agua ya estresado, mientras que los lagos de agua de deshielo dejan atrás el riesgo de colapsar en repentinas y catastróficas inundaciones.

Esa es la conclusión de un nuevo estudio de los glaciares del país que realicé con colegas con sede en el Reino Unido y Bolivia. Nuestros resultados se publican en la revista La Criosfera.

Aunque Bolivia se encuentra en los trópicos, los Andes atraviesan el país como una columna vertebral. Muchas montañas superan los metros 6,000, entre las más altas fuera del sur y el centro de Asia, lo que significa que los glaciares pueden existir aquí. De hecho, Bolivia contiene alrededor 20% de los llamados "glaciares tropicales" del mundo.

Pero estos glaciares son muy sensibles a los efectos de un clima cálido. Nuestro estudio muestra que los glaciares bolivianos se han reducido alrededor del 43% desde mediados de 1980, un período marcado por el aumento de las temperaturas. Estimamos que estos glaciares disminuirán mucho a fines de siglo.

Esto es lo primero porque las personas dependen del agua que drena de los glaciares. La capital La Paz y el vecino El Alto recurren a agua de varios glaciares circundantes, por ejemplo, y juntas estas ciudades forman un área metropolitana de rápido crecimiento que alberga a más personas que 2m.

A lo largo del año, los glaciares suministran alrededor del 15% del agua potable, pero esta proporción casi se duplica durante la estación seca entre mayo y octubre. Los glaciares no pueden seguir "abasteciendo" un suministro de agua insostenible como este. La ganancia a corto plazo de más agua durante la estación seca se convertirá en un problema de recursos hídricos a más largo plazo una vez que los glaciares desaparezcan. Algunos ya se han ido - en 2009, el glaciar Chacaltaya 30km de La Paz y una vez el hogar de la única estación de esquí de Bolivia, finalmente desaparecido por completo.

blovian glacier2 10 27Originalmente construida sobre un glaciar con nieve durante todo el año, la estación de esquí Chacaltaya ahora rara vez está abierta. Ville Miettinen, CC BY

Tictac bombas de tiempo en las montañas

Estos glaciares en desaparición también amenazan con desatar repentinas y devastadoras inundaciones en los lagos de agua de deshielo que se desarrollan a medida que el hielo retrocede. El paisaje debajo de los glaciares suele ser "abultado", porque los glaciares son muy efectivos para erosionar lo que pasan. Básicamente, toman marcas de mordiscos de la roca de fondo a continuación. Cuando retroceden en estas cuencas, el agua de deshielo puede estancarse. En ocasiones, estos lagos son retenidos por pilas sueltas de sedimentos, conocidas como morrenas, que pueden ser bastante estables, pero a menudo bastante débiles, lo que genera la preocupación de que puedan fallar.

Un riesgo particular es una avalancha repentina de roca o hielo en el lago, que provoca una ola enorme para escapar de la cuenca del lago y la cabeza corriente abajo. Estas llamadas "inundaciones de erupción de los lagos glaciares" han matado miles de personas alrededor del mundo en las últimas décadas.

Nuestro estudio fue el primero en analizar específicamente el riesgo de estas inundaciones en Bolivia. Identificamos los lagos 25 potencialmente peligrosos que representan una amenaza para las áreas río abajo. Un lago que nos preocupa particularmente es Laguna Glaciar, que se encuentra sobre las comunidades de Cotaña y Sorata en la Cordillera Real del norte. Este lago ha crecido a casi 1km de longitud, y tiene un glaciar en un extremo que muestra icebergs.

Afortunadamente, en la mayoría de los casos, estos lagos se encuentran en áreas relativamente escasamente pobladas. Pero eso no es una comodidad para quienes viven allí. Ahora estamos trabajando para modelar la potencial inundación de estas inundaciones, y para investigar cómo podrían afectar a las comunidades que viven debajo de los lagos.

Lago Pelechuco, uno de los 25 identificado como un riesgo de inundación.

En 2009, un lago con represas de hielo en las montañas cerca de la frontera peruana de repente estalló. Este no era un lago particularmente grande, pero la inundación fue lo suficientemente grave como para generar un flujo máximo de alrededor de 400 metros cúbicos por segundo, es más de seis veces el flujo regular en el río Támesis.

La inundación resultante barrió la aldea cercana de Keara. Afortunadamente, no mataron a nadie, pero se dañaron varias casas, se mataron animales de granja y se cortó la aldea durante varios meses debido a que la carretera fue arrasada. Nos preocupa que otros eventos similares puedan tener lugar en el futuro, y que podría haber muertes.

Quizás el evento de inundación de lagos glaciales más infame ocurrió en Perú en 1941. Un gran trozo de hielo glacial cayó al lago Palcacocha, enviando un inundación de agua y sedimentos por el valle hasta la ciudad de Huaraz. Tristemente, este evento mató en algún lugar entre las personas 6,000 y 7,000.

En definitiva, esperamos que nuestro trabajo concientice sobre estos temas en Bolivia. Nos guste o no, los glaciares están desapareciendo, y debemos estar preparados para lo que viene después.

La conversación

Sobre el Autor

Simon Cook, profesor titular de Geografía Física, Universidad Metropolitana de Manchester

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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