Cómo los cambios climáticos están duplicando los incendios forestales en los Estados Unidos

Cómo los cambios climáticos están duplicando los incendios forestales en los Estados Unidos

Un bombero aborda un incendio en el Bosque Nacional Klamath de California. Imagen: Kari Greer / Servicio Forestal de los EE. UU. A través de Flickr

Un nuevo estudio halla que el calentamiento global provocado por el hombre es la causa principal del incesante aumento de los incendios forestales en los Estados Unidos.

El cambio climático ya ha duplicado el número de incendios forestales en el oeste de los EE. UU. Desde los 1980, y es una tendencia que continuará aumentando, según una nueva investigación.

El estudio dice que el aumento de las temperaturas y la aridez absorbe la humedad de las plantas, los árboles, la vegetación muerta en el suelo y el suelo, y es parte de una tendencia mundial de incendios forestales en constante aumento.

Científicos de la Universidad de Columbia Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty echarle la culpa firmemente al cambio climático inducido por el hombre, una afirmación significativa en un país donde muchos partidarios republicanos aún se niegan a aceptar que la quema de combustibles fósiles está causando el calentamiento global.

Ha habido un animado debate sobre el tema, y ​​los científicos lo aclaran en la investigación publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Science que querían resolver el argumento.

Años de mayor incendio

"No importa cuánto lo intentemos, los incendios seguirán creciendo y la razón es muy clara", dice el coautor del estudio, Park Williams, bioclimatólogo del Earth Observatory. "El clima realmente está funcionando el espectáculo en términos de lo que quema. Deberíamos estar preparándonos para años de incendios más grandes que aquellos familiares para las generaciones anteriores ".


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Los incendios forestales en el oeste de EE. UU. Comenzaron a aumentar en los 1980, medidos por el área quemada, la cantidad de grandes incendios y la duración de la temporada de incendios. Los aumentos han continuado, y, si bien hay una serie de factores contribuyentes, el estudio concluye que al menos 55% del aumento se debe al cambio climático provocado por el hombre.

"Mucha gente está diciendo las palabras cambio climático y fuego, específicamente, los jefes de bomberos y el gobernador de California el año pasado comenzaron a llamar a esto la 'nueva normalidad'", dice el autor principal del estudio, John Abatzoglou, profesor asociado de geografía en el Universidad de Idaho. "Queríamos ponerle algunos números".

Desde 1984, las temperaturas en los bosques del oeste de EE. UU. Han aumentado 1.5 ° C (2.7 ° F) y la aridez resultante ha provocado que los incendios forestales se extiendan a través de 16,000 millas cuadradas adicionales de lo que tendrían: un área más grande que los estados de Massachusetts y Connecticut combinados.

"Los incendios se seguirán haciendo cada vez más grandes: el clima realmente está ejecutando el espectáculo en términos de lo que quema"

Williams y Abatzoglou dicen que su investigación no toma en cuenta algunos factores que podrían ser derivados del calentamiento climático, y por lo tanto pueden estar subestimando el efecto.

Estos incluyen millones de árboles muertos en los últimos años por escarabajos que prefieren un clima más cálido y una disminución en la humedad del suelo primaveral provocada por el derretimiento de nieve anterior. También hay evidencia de que relámpago - la chispa inicial habitual de incendios forestales - puede aumentar con el calentamiento global.

El aumento general de los incendios forestales desde los 1980 es considerablemente más de lo que los investigadores atribuyen únicamente al cambio climático; el resto se debe a otros factores.

Un factor ha sido una oscilación climática natural a largo plazo sobre el Océano Pacífico que ha conducido las tormentas lejos del oeste de los Estados Unidos.

Otra es la lucha contra incendios en sí. Al apagar los incendios constantemente, las autoridades han permitido que las áreas que "salvaron" acumulen más combustible seco, que más tarde se enciende y provoca incendios cada vez más catastróficos.

Combatiendo los incendios forestales

Los costos de la lucha contra los incendios forestales se han incrementado drásticamente, y el gobierno federal solo gastó más de $ 2.1 mil millones el año pasado. "Estamos viendo la consecuencia de una supresión de incendios muy exitosa, excepto que ahora ya no es tan exitosa", dice Abatzoglou.

Los incendios forestales de todo tipo han aumentado en todo el mundo, a menudo con sospecha de conexión climática. Muchos ven un gran incendio que arrasó parte de la ciudad norteña de Fort McMurray en Alberta, Canadá, en mayo pasado como resultado de una tendencia al calentamiento que está secando los bosques del norte.

Los incendios incluso se han extendido más allá, en el regiones de tundra, en lugares donde no se han visto incendios durante miles de años.

Los efectos van más allá de la pérdida de árboles y otra vegetación. Un estudio de 2012 estima que el humo de los incendios forestales en todo el mundo causa efectos a largo plazo en la salud que matan a algunas personas 340,000 cada año, principalmente en el África subsahariana y el sudeste de Asia.

El carbono liberado al aire aumenta la carga de gases de efecto invernadero que ya existen, lo que produce un calentamiento aún mayor. Y hollín en nieve y hielo hace que absorban más calor y se derritan más rápido. - Climate News Network

Sobre el Autor

paul marrónPaul Brown es el editor conjunto de Climate News Network. Fue corresponsal de medio ambiente del periódico The Guardian y enseña periodismo en países en desarrollo. Ha escrito libros 10, ocho sobre temas medioambientales, incluidos cuatro para niños, y guiones escritos para documentales de televisión. Él puede ser alcanzado en book.equilibrium@gmail.com

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