Cómo acidificación del océano está cambiando conchas de organismos marinos

Dolor de coral? John_WalkerDolor de coral? John_Walker

Uno de los grandes problemas con las emisiones pesadas de carbono del mundo es que están elevando los niveles de dióxido de carbono en nuestros océanos, lo que los hace más ácidos. El pH superficial de los océanos ya tiene caído de 8.1 8.0 que en el último par de décadas, y se proyecta que alcance 7.7 2100 por - un cambio enorme en términos biológicos.

Esto reduce el carbonato en el agua que los organismos marinos, incluidos los moluscos, corales y erizos de mar dependen para hacer sus conchas y exoesqueletos. Me Copublicado un estudio hace dos años sobre cómo esto afectaría a los mejillones. Al simular las condiciones oceánicas de 2100, descubrimos que sus caparazones no crecían tanto y eran más duras y frágiles. Ahora, en una nuevo estudio, hemos visto señales fascinantes de que se están adaptando a estos cambios.

Cuando nos fijamos en las conchas de los mejillones del futuro en nuestro primer estudio, encontramos que fracturan más fácilmente considerablemente. Esto las hace más vulnerables a los depredadores como las aves y cangrejos - y también para tormentoso condiciones, ya que las ondas más fuertes pueden golpear contra las rocas y otros mejillones. Como una fuente de alimento de importancia económica en todo el mundo, tiene implicaciones preocupantes para los que dependen de ellos para ganarse la vida - de hecho, los productores de mejillones me dicen que se están dando cuenta de estos cambios, incluso ahora. Además, se plantea la posibilidad de problemas similares para otros moluscos como las ostras y berberechos, por no hablar de los erizos de mar y corales.

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Nuestro nuevo estudio llevó el trabajo aún más lejos al usar una combinación de técnicas de rayos X para comprender cómo la acidificación de los océanos causa estos cambios y cómo los organismos continúan produciendo sus caparazones a pesar de ello.


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Los organismos marinos como los mejillones crean conchas en varias etapas. Absorben los carbonatos y el calcio en agua de mar a través de sus tejidos y los convierten en una sustancia conocida como carbonato de calcio amorfo (ACC). Básicamente mueven esta sustancia a la ubicación correcta en su cuerpo y la convierten en una sustancia más dura llamada carbonato cálcico cristalino (CCC), que comprende la mayor parte del caparazón. Pero también conservan algo de carbonato en forma de ACC, que utilizan para fines de reparación, similar a la forma en que los humanos cultivan huesos.

Nuestros "futuros" mejillones tuvieron que hacer frente a la captación de un menor número de carbonatos en general, pero lo que hicieron fue convertir una proporción más baja de lo habitual en CCC - de ahí que crecieron menos concha. En su lugar, mantenerse más como ACC, lo que parecía ser un mecanismo de reparación para combatir el aumento del riesgo de daños en el envolvente de tener conchas más frágiles.

Entonces, ¿es esto una señal de que la naturaleza encontrará una manera de hacer frente a medida que los océanos se vuelvan más ácidos? No necesariamente. Los mejillones podrían haber retenido más del ACC reparador, pero son vulnerables mientras el caparazón está fracturado y es posible que no vivan lo suficiente para repararlo.

Todavía no sabemos si tendrían suficiente ACC para mantener sus proyectiles más frágiles en un estado de reparación lo suficientemente bueno. Para averiguarlo, debería observar lo que les sucede a lo largo de varias generaciones. Esto es lo que intentamos analizar a continuación. Esta investigación tendrá enormes implicaciones para otros organismos marinos que producen conchas y exoesqueletos de carbonato de calcio, incluidos los moluscos, los corales y los erizos de mar. Mientras tanto, la acidificación del océano indudablemente significa grandes cambios para las criaturas que viven allí, con consecuencias que son extremadamente difíciles de predecir.

Sobre el Autor

Susan Fitzer, Asistente de Investigación de la Universidad de Glasgow

Este artículo fue publicado originalmente en la conversación

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