Cómo el cambio climático está empeorando la sequía épica de California

Cómo el cambio climático está empeorando la sequía épica de California

California está experimentando una sequía récord que comenzó en 2012, la peor en al menos 1,200 años. Se puede ver de muchas maneras: la mayoría de los embalses de agua dulce se están secando, los cultivos se están marchitando en los campos y el agua subterránea se está secando. agotando rápidamente.

Cualquier definición se utiliza para la sequía, sobre la base de referencias meteorológicas, hidrológicas, agrícolas o socioeconómicos, todos los indicadores muestran una situación extrema debido a las condiciones particularmente cálidos y secos. El año pasado tuvo la precipitación más baja del año calendario en el registro, lo que lleva a una aguda escasez de agua, sobregiro en las aguas subterráneas para reemplazar la lluvia faltante, flujo de corriente críticamente bajo y alto riesgo de incendios forestales.

California y otros estados del sudoeste han sufrido sequías plurianuales en el pasado, pero ¿cómo se puede ver el cambio climático en lo que está ocurriendo ahora? ¿Pueden los científicos separar el efecto del aumento de los niveles de gases de efecto invernadero en la sequía actual de otros factores? Para responder a estas preguntas, debemos considerar las fuerzas meteorológicas que impulsan el clima de California.

Ojo en el Pacífico

la precipitación de invierno de California proviene normalmente de tormentas del Pacífico Norte al este-viajar, que son guiados por el fuerte viento de río conocido como el corriente en chorro. Las variaciones interanuales en la precipitación se ven afectadas por una serie de factores, incluido el El Niño ciclo de calentamiento temperaturas del océano Pacífico, así como las oscilaciones a largo plazo en el clima que causan la variabilidad natural durante décadas o cientos de años. También en el juego son los cambios a corto plazo normales en la atmósfera y el efecto del cambio climático a largo plazo.

alta presión pacíficaUn patrón de tiempo de alta presión persistente, apodado el NOAA Las sequías se producen cuando hay una reducción sustancial en el número de tormentas del Pacífico precipitación portadoras para llegar a la costa oeste. Ellos son bloqueados por una región de presión atmosférica persistentemente alta, llamada de nivel superior cresta (ver figura, arriba). Esta cresta de alta presión dirige la corriente en chorro hacia una pista mucho más al norte. El resultado es que la mayoría de los sistemas de precipitación fallan en California, y algunos de ellos van tan al norte como Columbia Británica y Alaska.

En 2013 y 2014, la temperatura de la superficie del mar en el Pacífico Norte era inusualmente alto, que creó las condiciones para una cresta persistente de alta presión y, por lo tanto, sequedad sobre California. Además, la reducción del hielo marino del Ártico está asociada a una temperatura superficial más cálida en el Pacífico y reducción de la lluvia y la nieve en la parte occidental de los EE. UU. del desplazamiento hacia el norte en la trayectoria de la tormenta.

alta presión persistente provoca un movimiento descendente de aire, conocido como subsidencia, lo que conduce a una falta de cobertura de nubes y temperaturas más calientes con el tiempo en tierra. Y con temperaturas superficiales más altas, los suelos se secan a medida que más agua se evapora en el aire.


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Las altas temperaturas combinadas con precipitaciones algo reducidas, a veces llamadas "sequías cálidas", juegan un papel crítico en la reducción de la disponibilidad de agua. En el caso de California, las precipitaciones este invierno cayeron en forma de lluvia en lugar de nieve en las montañas debido a las altas temperaturas Snowpack es crítico porque almacena agua y la libera lentamente. Una capa de nieve más delgada significa menos agua almacenada en el suelo para usar en el verano. Por lo tanto, incluso una cantidad normal de precipitación pero caída en forma de lluvia significa que hay menos agua disponible.

Huella dactilar climática?

California ha experimentado sequías sufridas en el pasado. Por ejemplo, durante el período de calentamiento medieval entre 900 1330 y AD, extensa y persistente megasequías ocurrieron en el oeste de América del Norte. Los estudios paleoclimáticos que utilizan registros proxy como los anillos de los árboles indican que los períodos de sequía fueron severos durante períodos de temperaturas más altas.

La magnitud del déficit en las precipitaciones se desplace condiciones atmosféricas en las sequías de hoy no es tan inusual en comparación con las observaciones del pasado. Sin embargo, también hay un fondo de inusualmente alta temperatura hoy en día, superando claramente que el período de calentamiento medieval.

Por lo tanto, este es un doble golpe para el equilibrio hidrológico: menos precipitación y más evaporación y transpiración, o evaporación del agua a través de las plantas, debido al aire cálido.

Ejecutando los números

Entonces, la actual sequía plantea al menos dos preguntas: primero, ¿esta sequía sin precedentes en el siglo XNX se relaciona con el cambio climático antropogénico y, segundo, el calentamiento a largo plazo ha alterado la probabilidad de que los déficits de precipitación produzcan una sequía extrema en el futuro?

Detectar y atribuir impactos observados o proyectados al cambio climático causado por el hombre no es una tarea fácil. Pero hay algunas pruebas que respaldan la mejora de los modelos numéricos del clima y el registro de varios eventos meteorológicos e hidrológicos diversos que ya están ocurriendo, como olas de calor, inundaciones o sequías.

Sin embargo, la relación causal directa es casi imposible establecer en un sistema complejo como el sistema climático debido a las interacciones y retroalimentaciones todos menos borrar lo que parecen ser los vínculos causales.

Aún así, el análisis estadístico de datos pasados ​​puede ayudar al proporcionar la probabilidad de que ocurran eventos particulares. Además, los científicos pueden realizar experimentos de modelos climáticos que incluyen solo la variabilidad natural y luego incluyen factores artificiales, como los gases de efecto invernadero. Estas herramientas sirven para resaltar y distinguir los mecanismos dominantes responsables de las características particulares de la circulación de aire.

Estas simulaciones del modelo climático muestran que los patrones de circulación extrema y persistente que han causado sequías en la costa oeste de este siglo se deben a fuerzas externas antropogénicas, no causas naturales.

Por ejemplo, en el caso de la región persistente de alta presión - apodado el "cresta ridículamente resiliente"- la probabilidad de un evento como se observa en 2012-2013 es una en la cada año 420!

Los estudios sugieren que el cambio climático podría dar lugar a una nuevo régimen climático, uno en el que los años de baja precipitación estarán acompañados de condiciones cálidas, creando la ya mencionada "sequía cálida".

Esta predicción sugiere un crecimiento riesgo de sequía sin precedentes en California, y el oeste de Estados Unidos en general, impulsado principalmente por la temperatura más cálida, la reducción de la capa de nieve y el final de la primavera y el verano, la humedad del suelo, incluso sin los patrones de precipitación significativamente más secas.

Todo esto significa que mantener los suministros de agua en partes del suroeste será un desafío este año, y en el futuro.

Sobre el Autor

catherine GautierCatalina Gautier es Profesora Emérita de Geografía de la Universidad de California, Santa Bárbara. Líneas de investigación incluyen la radiación global y Agua, El Niño, nubes, aerosoles y clima, la teledetección Global, Sistema de Enseñanza de las Ciencias de la Tierra

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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