El desierto da pistas sobre la supervivencia de las especies

El desierto da pistas sobre la supervivencia de las especies

La investigación en uno de los desiertos más antiguos y secos del mundo ha desenterrado evidencia de la línea de tiempo evolutiva para especies que han evitado la extinción al adaptarse al dramático cambio climático

La respuesta de la biodiversidad al calentamiento global es difícil de predecir, pero una nueva investigación muestra que las especies en el pasado distante se han adaptado y colonizado zonas nuevas y cada vez más áridas del desierto durante un período de cambio dramático.

El hallazgo menos alentador de los científicos de la Universidad de Chile que han estudiado la evidencia geológica de la región del desierto de Atacama-Sechura -uno de los desiertos más antiguos y secos de la Tierra- es que esta adaptación lleva unos seis millones de años.

Cualquier respuesta de la vida silvestre al dramático cambio climático -y del tipo predicho en el peor de los casos para el 21st Century está ciertamente en la categoría dramática- depende de una gran cantidad de factores.
Barreras al movimiento


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Estos incluyen qué tan rápido las plantas o los animales pequeños pueden moverse a zonas más frías al sur o al norte; qué barreras, como cadenas montañosas, lagos, ciudades, autopistas o granjas, puede haber para el movimiento; y, por supuesto, si el ecosistema que admite una especie en particular puede moverse a la misma velocidad.

Los investigadores han advertido en repetidas ocasiones sobre la extinción masiva en condiciones de cambio climático, pero ha sido mucho más difícil calcular las tasas a las que las especies podrían adaptarse o evolucionar, y las poblaciones recuperarse, en nuevos hábitats.

Sin embargo, hay lecciones que aprender del pasado geológico reciente, mucho antes de que el Homo sapiens comenzara a crear dificultades adicionales para el resto de la creación.

Los científicos climáticos pueden fechar los cambios en las temperaturas globales con precisión razonable, los paleontólogos pueden identificar y fechar fósiles de especies características de la zona climática con cierta precisión, y los genetistas pueden medir la velocidad a la que el ADN ha evolucionado para adaptarse a nuevos entornos. Esta última técnica ahora ofrece una buena medida de líneas de tiempo evolutivas.

Pablo Guerrero y otros investigadores del Departamento de Ciencias Ecológicas de la Universidad de Chile informan en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias que utilizaron evidencia geológica para poner fechas a la historia de la precipitación en la antigua región desértica de Atacama-Sechura de Chile y Perú y la Lecturas de ADN para medir las tasas a las que evolucionaron tres tipos diferentes de plantas y un género de lagartija para colonizar el nuevo hábitat.
Grandes retrasos de tiempo

Descubrieron que estos grupos de plantas y animales hicieron sus hogares en el desierto solo durante los últimos 10 millones de años, un buen 20 millones de años después del inicio de la aridez en la región. También hubo enormes rezagos, desde 4 millones hasta 14 millones de años, desde el momento en que estas criaturas se trasladaron a la región del desierto y cuando colonizaron los lugares hiperáridos. Estas partes ultra secas de la región se desarrollaron hace unos 8 millones de años, pero el grupo de plantas más diverso se mudó hace solo dos millones de años.

"Tiempos de latencia evolutiva similares pueden ocurrir en otros organismos y hábitats, pero estos resultados son importantes al sugerir que muchos linajes pueden requerir escalas de tiempo muy largas para adaptarse a la desertificación moderna y al cambio climático", informan los científicos en Chile. - Climate News Network

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