Cómo los incendios debilitan la capacidad de las selvas tropicales del Amazonas para recuperarse

Cómo los incendios debilitan la capacidad de las selvas tropicales del Amazonas para recuperarse
Los incendios prescritos a menudo se realizan para eliminar las malas hierbas y renovar los pastos en los pastizales para la cría en todo el Amazonas. Paulo masoca, CC BY-SA

Las llamas que consumieron la selva amazónica este año han alarmado al mundo, renovando las preocupaciones sobre una de las regiones con mayor biodiversidad del planeta y la liberación de grandes cantidades de carbono a la atmósfera. Pero hay otra preocupación que se ha pasado por alto en gran medida: la capacidad erosiva de los ecosistemas amazónicos para recuperarse de la quema repetida a lo largo de los años.

Los incendios en la selva amazónica se deben exclusivamente a actividades humanas. Ganaderos, agricultores y acaparadores de tierras usar el fuego para limpiar la tierra o renovar los pastos para la ganadería, mientras que los grupos indígenas y locales a menudo lo uso para fertilizar y despejar campos para la agricultura tradicional.

Algunas de estas áreas despejadas se abandonan más tarde y se dejan volver a crecer, un giro potencialmente esperanzador en la historia. Pero los nuevos bosques no siempre retoman simplemente donde quedaron los originales. Más de 20 años de estudio at Instituto Nacional de Pesquisas de la Amazonia de Brasil, a lo que hemos contribuido, ha demostrado que el uso repetido de incendios para gestionar la tierra da como resultado bosques que crecen lentamente y pierden la capacidad de restaurar la biodiversidad y almacenar carbono.

Rebotando bosques

Los bosques secundarios, o bosques que regresan después de ser talados, hoy suman 2.4 millones de kilómetros cuadrados en América Latina. Este nuevo crecimiento proviene de la migración de las zonas rurales a las ciudades, la intensificación de la agricultura y el abandono de tierras marginales, entre otras razones.

El regreso de los árboles es una buena noticia. en una región donde los bosques tropicales primarios se están destruyendo rápidamente, porque los bosques que regresan pueden tener importantes beneficios ecológicos locales y globales.

En solo 20 años pueden albergar un 80% de las especies arbóreas encontrado en los bosques maduros circundantes, ayudando a restaurar la biodiversidad. También pueden secuestrar cantidades masivas de carbono. Además, los bosques secundarios proporcionan un corredor natural para los animales que viven en paisajes rurales cada vez más fragmentados.

Estos bosques secundarios también protegen y restauran los suelos, reponen las cuencas hidrográficas y benefician a las personas cuyos medios de vida dependen de ellos para obtener alimentos, madera y otros bienes.

Por lo tanto, no es sorprendente que dejar que los bosques vuelvan a crecer ha ganado fuerza como una forma efectiva y de bajo costo para restaurar los ecosistemas y ayudar a frenar el cambio climático. Pero esos beneficios potenciales no son universales, como lo ha demostrado nuestra investigación.

El impacto persistente de los incendios en la recuperación forestal

En diferentes sitios en la Amazonía central, hemos estudiado cómo los bosques vuelven a crecer espontáneamente en tierras abandonadas después de diferentes usos de la tierra e historias de incendios.

Un ejemplo típico de tal uso es la ganadería en antiguas tierras forestales. Después de una limpieza inicial cortando y quemando, los ganaderos generalmente usan fuego cada uno o dos años para eliminar las malas hierbas y renovar el césped. Otro es el cultivo migratorio, en el que millones de amazónicos usan ciclos alternos de corte, quema, cultivo y rebrote para producir alimentos básicos locales.

Como parte de un experimento a largo plazo., monitoreamos anualmente El proceso por el cual los árboles llegan, se establecen, crecen y mueren después de la tala de bosques intactos cerca de la ciudad de Manaus, Brasil. Nosotros y nuestros colaboradores descubrimos que de dos a ocho años de manejo de pasturas con quema anual produjeron bosque se destaca notablemente de aquellos que prosperan en áreas que se quedan solas poco después de ser cortadas.

Los árboles llegan y crecen relativamente rápido en ambas áreas, y los satélites pueden detectar sus coronas dentro de tres a cinco años. Pero las imágenes del cielo no distinguen la mala calidad en el suelo de los bosques secundarios en áreas que se queman repetidamente. Una vez que los bosques comienzan a crecer nuevamente, estas áreas están dominadas por unas pocas especies que exhiben una resistencia inusual al fuego y una alta capacidad de germinación.

Soportes de bosques secundarios que recuperan áreas con uso distintivo de la tierra e historia de incendios después de cinco años desde el abandono cerca de la ciudad de Tefé, Brasil. A la izquierda, un sotobosque cerrado con una comunidad más rica de árboles que se regeneran en áreas expuestas a un solo incendio contrasta con un sotobosque abierto y un bosque empobrecido dominado por una especie de árbol sobre un campo quemado cinco veces, a la derecha. (Fotos: Catarina Jakovac)

Las quemaduras recurrentes eliminan las semillas de los árboles del suelo, y las nuevas especies dispersas de los bosques circundantes llegan a un ritmo extremadamente lento. El resultado es que después de dos décadas, los bosques que crecen en pastizales manejados por el fuego albergan un 50% menos de especies arbóreas que en los bosques secundarios que reclaman áreas no dañadas por el fuego, según la investigación.

La tasa con la que se acumula el carbono a través del crecimiento de las plantas también cae después de cada evento de incendio; después de cinco quemaduras, el tasa de recuperación de biomasa reduce 50%.

Impactos generalizados de los incendios en la recuperación forestal

Los resultados que encontramos en nuestros sitios de investigación Alrededor de Manaos también se han visto en nuevos estudios realizados en entornos no experimentales. En Apuí, un área en el sur de la Amazonía que sufre un alta tasa de deforestación reciente y eventos de incendio, años de ganadería y quema repetida han comprometido la capacidad de los bosques secundarios de prosperar espontáneamente en campos abandonados.

Hemos visto un patrón similar en sistemas de cultivo que alguna vez fueron tradicionales A medida que los cambios socioeconómicos han empujado a estos sistemas por encima de su capacidad de carga. En la región de Tefé, hacia el oeste de la Amazonía, cuanto más se cultiva un campo y cuanto más corto es el período de barbecho entre las quemas, más lentamente crecen los bosques secundarios y más albergan una comunidad de plantas caracterizadas por enredaderas leñosas y árboles similares a los encontrados en pastoreo de ganado abandonado.

Esta intensificación de ese sistema agrícola tradicional también está reduciendo la productividad en un 30-50% y interrumpiendo la sostenibilidad de esos paisajes. Y cada nuevo ciclo de tala y quema disminuye la cantidad de carbono que estos bosques secuestran en un 10%.

Cómo los incendios debilitan la capacidad de las selvas tropicales del Amazonas para recuperarse
Un campo recientemente quemado para cultivos bajo el sistema tradicional de tala y quema. Las áreas quemadas y cultivadas más de cuatro veces bajo regímenes cortos de barbecho de entre cuatro y siete años conducen a bosques secundarios similares a los que se recuperan de pastizales degradados, con un bajo número de especies resistentes al fuego y un lento crecimiento de los bosques.
Catarina Jakovac, CC BY

Estos estudios muestran que el impacto del fuego en la regeneración forestal y la recuperación del ecosistema no se mitiga con los procesos naturales durante al menos varias décadas. Dependiendo de la frecuencia de los eventos de quema, el retorno de la biodiversidad y las reservas de carbono puede ser extremadamente lento o posiblemente nunca ocurrirá, incluso en áreas que bordean paisajes de otro modo altamente boscosos.

Implicaciones para los tomadores de decisiones

Brasil se ha comprometido a restaurar 120,000 kilómetros cuadrados de tierras degradadas por 2030 como parte de un esfuerzo global para recuperar estas áreas. Pero nuestro trabajo sugiere que el objetivo de secuestrar más de 1 gigaton de CO2 y generar unos $ 4 mil millones en beneficios económicos, según lo previsto por Objetivos de Brasil, solo se puede realizar en terrenos no degradados o en áreas que no se queman regularmente.

Bosques secundarios que recuperan áreas deforestadas en la Amazonía brasileña a partir de 2014. Algunos kilómetros cuadrados de 170,000, un área del tamaño de Florida, están reverdeciendo las tierras abandonadas. Pero la mitad de los bosques secundarios están recuperando pastos anteriores. (Fuente: TerraClass)

Aproximadamente un tercio de los bosques secundarios en el Amazonas están creciendo sobre pastizales abandonados y tierras agrícolas. Pero el uso generalizado del fuego y los períodos de barbecho de menos de cinco años obstaculizan la trayectoria natural de la sucesión forestal en esas áreas. Una vez abandonados, estos paisajes forestales empobrecidos quedan atrapados en un estado estable que puede persistir durante décadas. Crecen a un ritmo lento, albergan un número limitado de especies, secuestrar carbono a tasas bajas, y son de poca utilidad para el sustento de la población local.

Si el gobierno de Brasil quiere efectivamente recuperar tierras deforestadas, debe tomar medidas activas para ayudar a los bosques secundarios a prosperar en tales contextos. Dos décadas de investigación muestran el apoyo del gobierno y las inversiones en iniciativas de restauración como poda de árboles, la plantación de plántulas, la recuperación del suelo y la agrosilvicultura son necesarias para que los bosques en recuperación en el Amazonas tengan algún valor económico o ecológico real para las futuras generaciones de humanos y el planeta.

Sobre el Autor

Paulo Massoca, Ph.D. candidato, La Universidad de Indiana y Catarina Conte Jakovac, investigadora postdoctoral, Universidad de Wageningen

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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