Cómo la agricultura puede alimentar a las personas y luchar contra el cambio climático

Cómo la agricultura puede alimentar a las personas y luchar contra el cambio climático
¿Una futura granja? shzphoto

Imagina “emisiones de carbono”, y ¿qué viene a la mente? La mayoría de la gente tiende a pensar en las estaciones de energía que escupen nubes de dióxido de carbono o colas de vehículos que queman combustibles fósiles mientras se arrastran, de un lado a otro, a lo largo de carreteras urbanas congestionadas. Pero en Gran Bretaña y en muchos otros países, las emisiones de carbono tienen otra fuente, una que es casi completamente invisible. En el Reino Unido, estas emisiones pasadas por alto provienen de nuestro hábitat semi natural más extenso, sin embargo, es un hábitat que es casi invisible dentro de la conciencia nacional.

La fuente de estas emisiones se puede ver en los ricos suelos de turba negra de East Anglian Fens, la llanura de las tierras bajas de Lancashire, los niveles de Somerset, el valle de Forth y muchas llanuras de inundación de los ríos de tierras bajas, así como en los terrones de turba enormemente dañados. las tierras altas del Reino Unido. El hilo común aquí es "turba", un suelo derivado casi enteramente de restos de plantas semi-descompuestas que se han acumulado durante miles de años debido a que el suelo está inundado. Tales suelos de turba son inmensamente ricos en carbono porque en gran parte consisten de materia orgánica. A nivel mundial, las turberas contienen más carbono que toda la vegetación del mundo combinada.

Cómo la agricultura puede alimentar a las personas y luchar contra el cambio climático
Erosionando el suelo en el Peak District de Inglaterra.
Richard Lindsay, autor proporcionado

A pesar de esto, las turberas rara vez aparecen en nuestra conciencia cultural más que como áreas de lucha, "atrapadas en el lodo", o como lugares de desesperación o peligro. En las tierras altas, más allá del límite de las tierras cultivadas, se pierden extensas turberas en el término "páramo" que abarca todo, que es más un término cultural que cualquier otra cosa que tenga un significado ecológico. En altitudes más bajas, las turberas vivas casi han desaparecido. Gran Bretaña ha drenado sus pantanos y ha convertido la tierra en campos altamente productivos. Gran parte de East Anglia fue una vez una vasta turba fen, por ejemplo, pero sólo 3% Del hábitat original permanece hoy, en pequeños fragmentos dispersos. Tales pérdidas son reflejadas en toda EuropaMientras que gran parte del debate sobre el aceite de palma y los incendios forestales en el sudeste asiático es en realidad sobre el drenaje y la conversión del bosque pantanoso de turberas.

Cuando se drenan los suelos de turba, la superficie del suelo se hunde, por lo que grandes partes de Anglia Oriental y los Países Bajos occidentales ahora se encuentran debajo del nivel del mar. Esto se debe en parte a que la turba se encoge y se vuelve más compacta cuando se seca, pero también hay otra razón clave. El carbono en la turba ahora seca reacciona con el oxígeno para formar dióxido de carbono, por lo que cada año parte del suelo simplemente se desvanece en la atmósfera como un gas de efecto invernadero. Si bien la superficie del terreno que se hunde plantea un riesgo de inundación cada vez mayor, la liberación de CO₂ tiene implicaciones mucho más amplias.

Cada hectárea (uno y un poco de campos de fútbol) de suelo de turba cultivada con un nivel freático reducido a 50 cm o más por debajo de la superficie del suelo emite en algún lugar entre 12 y 30 toneladas de CO₂ equivalente (es decir, todos los gases de efecto invernadero, incluido el CO₂) por año. Para poner esto en contexto, eso es diez veces las emisiones de un automóvil moderno promedio viajando 10,000 millas por año. De hecho, el total de CO₂ emitido cada año desde solo los Anglian East Fens y los suelos dañados de turba de tierras altas del Reino Unido puede ser equivalente a alrededor del 30% de las emisiones anuales de automóviles del país.

¿Tierra seca buena, tierra húmeda mala?

La ironía aquí es que, aunque estos suelos de turba se crearon precisamente porque eran humedales, y los humedales son algunos de los ecosistemas más productivos de la Tierra, la agricultura tiende a celebrar la sequedad. Nuestro sistema agrícola se basa en ideas que se propagan desde las condiciones secas y semidesérticas de Medio Oriente durante el cambio neolítico de la recolección de cazadores a la agricultura asentada. Por lo tanto, la agricultura ha estado dominada durante los últimos 5,000 por el principio de que la tierra seca es buena y la tierra húmeda es mala; de hecho, un agricultor que tolera áreas significativas de tierra húmeda en la granja todavía es considerado como un agricultor pobre.

Sin embargo, el cambio está en el aire. Las obligaciones climáticas internacionales significan que los países tienen que reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero, y en muchas partes del mundo también hay una creciente preocupación por la espiral. costos de inundación. No es de extrañar que muchos investigadores estén considerando las posibilidades agrícolas de humedecer los humedales anteriores para establecer nuevas formas de cultivo basadas en especies de humedales productivas.

En Alemania, por ejemplo, un tipo de “espadaña” ya se está utilizando para producir tablero de construcción. En la Universidad de East London, actualmente estamos probando dos cultivos potenciales: el musgo de pantano sphagnum como reemplazo de turba en el centro de jardinería “bolsas de cultivo” y “pasto dulce” como cultivo alimenticio.

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Cultivo de Sphagnum: el musgo es útil ya que es excelente para retener agua y nutrientes.
Neal Wright, autor proporcionado

En solo unas pocas décadas, el cultivo tradicional de tierras secas en suelos de turba drenados será cada vez más difícil, ya que los ricos suelos orgánicos desaparecen y la prevención de inundaciones se vuelve demasiado costosa. En cambio, al restablecer las condiciones de los humedales, las granjas podrían reducir el riesgo de inundaciones y retener los reservorios existentes de carbono del suelo, pero también podrían agregar nuevo carbono a estas tiendas a largo plazo.

De hecho, la visión a largo plazo de la agricultura para el carbono, así como para los alimentos, y todos los otros beneficios para el ecosistema que provienen de ecosistemas de turberas saludables, ya pueden estar sobre nosotros. Es parte del gobierno del Reino Unido. Plan de medio año 25y secretaria de medio ambiente Michael Gove ha señalado puntualmente su apoyo.

Esta visión a más largo plazo también se expresa hábilmente en una película titulada "The Carbon Farmer" de Andrew Clark, que analiza cómo podría ser la vida para un productor de carbono dentro de tres o cuatro generaciones:


Los agricultores del futuro pueden encargarse de almacenar carbono y producir alimentos.

Todo en la película es al menos posible de una forma u otra. Nuestra tarea ahora es hacerla probable.La conversación

Sobre el Autor

Richard Lindsay, Jefe de Investigación de Conservación y Medio Ambiente, Instituto de Investigación de Sostenibilidad, Universidad de East London

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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