Esta energía solar todavía puede producir agua dulce a partir de agua salada

La población local recoge agua de una charca fangosa en 2006 en San Marcos Tlacoyalco. El Valle de Tehuacán, al sureste de la Ciudad de México, ha experimentado una grave escasez de agua. La sequía y el cambio climático han contribuido a esto, pero el crecimiento industrial reciente también ha puesto a prueba el muy limitado recurso de aguas subterráneas. Los recursos hídricos en el área se basan principalmente en una entrega semanal en camión, así como en la recolección de agua de pequeños estanques conocidos como Jagueys. (Crédito: Brent Stirton / Getty Images)

Una unidad de destilación impulsada por energía solar podría desalinizar el agua en áreas costeras áridas donde los pozos están tan agotados que el agua de mar se filtra en el suministro de agua dulce.

El prototipo puede destilar 150 litros (40 galones) de agua por día y puede escalar hasta 3,000 litros (793 galones). Eso equivale a cinco camiones llenos de agua dulce y una solución mucho más ecológica al problema de acceso insuficiente al agua potable, dice José Alfaro, profesor asistente de la Escuela de Medio Ambiente y Sustentabilidad de la Universidad de Michigan.

"Desarrollamos este producto teniendo en cuenta una comunidad en particular, pero nos dimos cuenta de que sería bueno para varias comunidades", dice.

Economía circular

Los investigadores diseñaron el sistema para Tastiota, un pequeño pueblo en el desierto de Sonora, que había estado transportando su agua desde una fuente 100 kilómetros (62 millas) de distancia.

Después de la destilación, lo que queda es salmuera que se puede convertir en sal y vender a otras empresas cercanas, creando una economía circular.

Otros mercados para la unidad de desalinización incluyen el cinturón solar global ubicado varios grados arriba y debajo del ecuador y los hoteles en las comunidades costeras, dice Alfaro.

"Los hoteles podrían usar esto para reducir su impacto en las áreas a las que sirven. Muchas de las ubicaciones de estos hoteles están en frágiles cuencas en riesgo de sufrir una intrusión salina ".

Solución sostenible

Alfaro e Iulia Mogosanu, que se graduó en la primavera con un MBA, y Pablo Taddei, que se graduó con una maestría en sistemas sostenibles en 2017, querían crear una solución sostenible a los problemas de escasez de agua en comunidades costeras donde las condiciones áridas, el aumento de las temperaturas, y la disminución de la precipitación debido al cambio climático agrava el problema.

Durante el año pasado, el equipo desarrolló un proceso patentado para eliminar la sal de las fuentes locales de agua mediante el aprovechamiento de la radiación solar para alimentar una tecnología de desalinización innovadora. Los primeros análisis indican que la combinación de energía solar concentrada y destilación en una sola etapa proporcionará una solución rentable y fácil a los problemas de escasez de agua.

Lo que hace que esta solución sea realmente sostenible es el componente comercial, dicen los investigadores. Esta tecnología da como resultado tanto un subproducto vendible, mediante el procesamiento de salmuera en sal, y una mejor capacidad para los pescadores costeros para llevar su captura a mercados más grandes. Esto mejora significativamente la viabilidad financiera de la tecnología y proporciona una verdadera solución de mercado.

Taddei es originario del condado de Hermosillo en México, una región que se encuentra a lo largo de la costa de Sonora. Hermosillo, al igual que muchas comunidades costeras, ha experimentado una grave escasez de agua debido a la contaminación salina de los pozos, lo que empeora las bajas precipitaciones. Taddei estaba interesado en encontrar una solución sostenible a este problema y comenzó a investigar ideas que desalinizarían la fuente abundante de agua del océano.

"Me di cuenta de que el potencial de tal solución tenía implicaciones de gran alcance a nivel mundial. Estaba claro para mí que el potencial comercial de esta idea era escalable a diferentes condiciones en diferentes regiones del mundo ", dice Mogosanu.

Alfaro viajó a Costa Rica el mes pasado para determinar si había comunidades que pudieran beneficiarse de la unidad de destilación. Trabajando con un funcionario de las Naciones Unidas, planea ejecutar un programa piloto en una pequeña isla donde el agua llega en bote.

Para trabajar, el área necesita luz solar directa, un buen sistema de gobernanza alrededor del agua que manejaría las unidades de desalinización después de la instalación inicial y una necesidad de agua potable. El equipo también planea comercializar en comunidades de África Occidental, Lima, Perú y a lo largo de la costa en Chile.

Fuente: Universidad de Michigan

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