Cómo las comunidades pueden aprender a vivir con el aumento de los incendios forestales

Cómo las comunidades pueden aprender a vivir con el aumento de los incendios forestales

En los últimos años, las temporadas de incendios forestales en el oeste de los Estados Unidos se han vuelto tan intensas que muchos de los que formamos nuestro hogar en áreas secas y propensas a incendios luchamos por vivir con fuego.

Cuando me mudé a una pequeña ciudad en el este de Washington en 2004, pensé que estaba preparado para la realidad de los incendios forestales. Como ecologista de incendios, estudié el cambio climático y conocía las predicciones de temporadas de incendios más calientes, más secas y más largas.

Pero la gravedad y el tamaño masivo de los recientes incendios forestales en nuestra área han puesto de relieve la importancia de hacer que nuestras comunidades sean más resistentes al fuego.

Además de una mejor preparación para la inevitabilidad del fuego, mi investigación y estudios relacionados han demostrado que las quemaduras prescritas y el adelgazamiento proactivo pueden hacer que nuestros bosques vecinos sean menos susceptibles a grandes incendios.


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Una historia de fuego frecuente

El valle donde vivo en el este de Washington es tan especial que dudo en compartir su nombre. A pesar de las temporadas de incendios forestales que batieron récords en los últimos años, muchas personas todavía se están mudando aquí para construir cabañas en el bosque.

El valle de Methow es increíblemente hermoso, con tierras bajas de pino estepario y pino ponderosa clasificadas en bosques mixtos de coníferas en las elevaciones más altas, coronadas por altas cumbres montañosas. Nuestro valle fue nombrado por los nativos americanos para las flores de girasol de balsamoto que lavan las laderas de primavera en oro brillante.

incendios forestales supervivientes 7 13Los resortes más cálidos y secos están contribuyendo a eventos de fuego más extremos, como el incendio Tripod Complex de 2006, que fue el más grande en años 50. Servicio Forestal de Estados Unidos

Las plantas nativas aquí dependen del fuego para crecer y regenerarse. El balsamroot de hoja de flecha, por ejemplo, está profundamente arraigado y fácilmente rebrota después del fuego. Los pinos ponderosa tienen una corteza gruesa y profundamente surcada, y pueden arrojar sus ramas más bajas. Si los incendios en la superficie los queman, la corteza gruesa aísla su tejido vivo, y la falta de ramas inferiores puede evitar que los incendios se extiendan a las coronas.

Históricamente, la mayoría de los paisajes semiáridos del oeste de América del Norte evolucionaron con fuego frecuente. Los patrones siempre cambiantes de bosques y vegetación de pastizales fueron creados por quemaduras pasadas. Pastizales, matorrales, bosques abiertos y cerrados fueron parte del mosaico.

Los patrones previos de incendios forestales limitaron la propagación futura de incendios a través de un mosaico de bosques y vegetación no forestal que, en general, no permitió que el fuego se quemara contagiosamente en vastas áreas. Si bien los incendios se quemaban con frecuencia, eran de tamaño pequeño a mediano. Grandes incendios, los de más de 10,000 acres, fueron infrecuentes en comparación y ocurrió durante sequías prolongadas, a menudo en condiciones de mucho calor y viento.

Hoy, en ausencia de incendios frecuentes, los mismos paisajes semiáridos tienen una cubierta forestal mucho más continua. Y los incendios, cuando se queman, tienden a ser más grandes y más severos. Mi comunidad sobrevivió dos tales eventos de fuego en los últimos dos veranos.

Cómo han cambiado los bosques

A pesar de los recientes incendios forestales, los bosques semiáridos en mi valle y en el interior del oeste todavía están bajo un déficit crónico de incendios, como resultado de una variedad de histórico factores. La supresión de incendios, el desplazamiento de personas nativas, el ferrocarril y la construcción de carreteras, y el pastoreo de ganado contribuyeron a la falta de fuego.

Es difícil explicar cómo los incendios forestales pueden cambiar radicalmente. Imagínense si reemplazáramos los días de lluvia y nieve con la luz del sol: la ausencia de precipitación desplazaría rápidamente toda la vegetación existente al desierto escaso. De manera similar, la casi ausencia de incendios durante el siglo pasado ha alterado dramáticamente los paisajes semiáridos, reemplazando gradualmente los variados mosaicos de quemaduras, caracterizados por bosques de diferentes edades, matorrales y pastizales, con densos bosques de múltiples capas.

Comportamiento marcadamente diferente de incendios forestales acompaña a estos cambios. Los incendios forestales ahora pueden quemar de manera contagiosa vastas áreas de vegetación inflamable, y los incendios severos, incluidos los incendios de copas que consumen las copas de los bosques, son cada vez más comunes.

Un clima que se calienta rápidamente también contribuyendo a incendios forestales grandes y severos.

Fue después de una primavera temprana y seca en 2006 que el mayor incendio forestal en 50 años, el incendio del complejo Tripod, se extendió al norte de nuestra pequeña ciudad de Winthrop, Washington.

Recuerdo haberlo visto comenzar, impresionado por la columna de humo, que se parecía a las consecuencias de la explosión de una bomba. Cuando la columna de humo se derrumbó y el humo se instaló en nuestro valle, la realidad de vivir a través de un gran incendio forestal se hundió. No estaba preparado para este tipo de fuego. Ninguno de nosotros lo fue.

Ocho años después, el 2014 Incendio complejo Carlton incendió nuestro valle, y en dos días se convirtió en el mayor incendio forestal en la historia del estado. Los rayos habían iniciado muchos incendios pequeños, y cuando llegaron fuertes vientos en julio 17, el fuego comenzó a explotar en tormentas de fuego, que se unieron para quemar sobre 160,000 acres y viajando casi 40 millas en solo nueve horas.

Si le preguntas a alguien en nuestro valle que vivió a través de los incendios del complejo Carlton, necesitarás prepararte para una larga historia. Evacuaciones de todos a sotavento de los incendios. Cielos nocturnos llenos de aguaceros. Un total de casas 310 destruidas. Pérdida de mascotas y ganado. Propiedades tan ennegrecidas y chamuscadas que los propietarios decidieron mudarse. Opiniones de gran alcance sobre las respuestas de los bomberos, desde una profunda gratitud a lo que podría haberse hecho. Eventos masivos de inundación y deslizamiento de tierra que siguieron. Actos heroicos de vecindarios y comunidades unidas cuando nos unimos y nos ayudamos unos a otros a recuperarse y reconstruirse.

La recuperación acababa de comenzar cuando llegó la temporada de incendios forestales 2015. La sequía continuó en toda la región y preparó el escenario para un segundo verano lleno de fuego. A mediados de julio, tormentas eléctricas encendieron el complejo Okanogan, el último reguero de póliza de registro en la historia del estado. Ciento veinte casas fueron destruidas, muchas en comunidades vecinas al norte y al sur. En nuestro valle, tres bomberos perdieron la vida y un cuarto fue gravemente quemado. Después de todo lo que hemos pasado, la pérdida y la lesión de estos jóvenes es la más devastadora.

Evidencia de adelgazamiento y quemaduras prescritas

A medida que enfrentamos otro verano seco, nuestra comunidad se está reconciliando con la continua realidad de los incendios forestales. Según mi estimación, dado que 1990 se ha quemado más de un tercio de nuestra cuenca hidrográfica. Estamos comenzando a hablar sobre lo que significa ser adaptados al fuego: hacer que nuestros hogares sean menos penetrables para quemar brasas, reducir los combustibles y reducir la vegetación alrededor de nuestras propiedades, y elegir mejores lugares para vivir y construir. También podemos crear un acceso seguro para los bomberos, planificar rutas de evacuación de emergencia y administrar bosques secos para que sean más resistentes.

Después de décadas de exclusión de incendios, los bosques densos y secos con grandes acumulaciones de combustible y vegetación en el sotobosque a menudo necesitan ser tratados con una combinación of adelgazamiento y quema prescrita. La restauración de los patrones de paisaje llevará tiempo y cuidadosa gestión para mitigar cómo los incendios forestales futuros se propagan a través de los paisajes.

Partes del fuego del trípode en 2006 se queman en un patrón de mosaico de árboles de diferentes edades, lo que puede evitar quemaduras contiguas a gran escala. Es una evidencia de que la quema y el raleo prescritos pueden hacer que los bosques sean más resistentes. Servicio Forestal de Estados UnidosPartes del fuego del trípode en 2006 se queman en un patrón de mosaico de árboles de diferentes edades, lo que puede evitar quemaduras contiguas a gran escala. Es una evidencia de que la quema y el raleo prescritos pueden hacer que los bosques sean más resistentes. Servicio Forestal de Estados UnidosDe nuestra investigación, sabemos que la reducción de combustible en los bosques secos puede mitigar los efectos de los incendios forestales. Después de la Fuegos de trípode 2006, estudiamos cómo el pasado debilitamiento del bosque y tratamientos quemados prescritos influyó en la severidad subsecuente de incendios forestales. Encontramos que la mortalidad de los árboles era alta en bosques no tratados o recientemente adelgazados, pero menor en los bosques que habían sido recientemente adelgazados y prescritos quemados. Nuestros resultados, junto con otros estudios en el oeste de los Estados Unidos, proporcionan evidencia convincente de que el aclareo, en combinación con la quema prescrita, puede hacer que los bosques sean más resistentes.

En promedio, una cuarta parte de los árboles adultos murieron en bosques quemados y prescritos, en comparación con el porcentaje de árboles 60-65 en bosques no tratados o adelgazados. En un recorrido de conducción de la quema de trípode después de incendios forestales, áreas que fueron prescrito quemado son generalmente islas verdes en medio de un mar gris de árboles muertos en pie.

En investigaciones en curso, esperamos aprender cómo los tratamientos de restauración pueden ubicarse estratégicamente para crear más paisajes resistentes al fuego.

¿Autorregulable?

Los incendios descontrolados también tienen un papel crítico en la restauración. Los incendios 2014 Carlton y 2015 Okanogan Complex quemaron las fronteras del fuego del trípode y de otros incendios forestales recientes, pero los escasos combustibles en los márgenes de estas áreas quemadas previamente no permitieron la propagación del fuego.

A medida que más incendios arden en los bosques secos, están creando grandes mosaicos de piezas de rompecabezas, y con el tiempo pueden volverse más autorregulador - limitando el tamaño y extensión.pdf) de los incendios posteriores.

Los puestos no administrados se ubican a la izquierda en comparación con un lote adyacente que se ha reducido para reducir la vulnerabilidad al fuego severo. Susan J Prichard, autor proporcionadoLos puestos no administrados se ubican a la izquierda en comparación con un lote adyacente que se ha reducido para reducir la vulnerabilidad al fuego severo. Susan J Prichard, autor proporcionadoSin embargo, las huellas de los incendios recientes son grandes, y tomará muchos incendios pequeños a medianos para restaurar el mosaico diverso que estos paisajes necesitan y una vez apoyado. El manejo de incendios forestales de ignición natural que arden a fines de la temporada o bajo condiciones climáticas favorables, en combinación con la quema prescrita, será esencial para restaurar los paisajes autorregulables.

Los veranos recientes nos han enseñado que no podemos excluir permanentemente el fuego de nuestro valle u otras áreas propensas a incendios. Esto es difícil de aceptar para una comunidad recientemente devastada por el fuego y harta del humo que la acompaña. Sin embargo, los veranos son cada vez más calientes y secos, y más incendios forestales están en camino. Tenemos que adaptar la forma en que vivimos con fuego y aprender formas de promover la resiliencia, dentro de nuestros hogares, comunidades y bosques vecinos.

Los pueblos nativos, menos de 150 hace años, quemaron proactivamente los paisajes que actualmente habitamos: para la seguridad personal, la producción de alimentos y el forraje mejorado para ciervos y alces. En algunos lugares, las personas aún mantienen y usan conocimiento tradicional del fuego. Como también aprendemos a ser más adaptados al fuego, debemos abrazar el fuego no solo como un problema continuo, sino como una parte esencial de la solución.

Sobre el Autor

Susan J. Prichard, Científica Investigadora de Ecología Forestal, Universidad de Washington

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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