A vista de pájaro de los glaciares cambiantes de Nueva Zelanda

A vista de pájaro de los glaciares cambiantes de Nueva ZelandaPequeñas aeronaves transportan a científicos muy por encima de los Alpes del Sur para estudiar los cambios en los glaciares. Hamish McCormick / NIWA, CC BY-SA

Cada mes de marzo, los "observadores" de los glaciares se dirigen a los cielos para fotografiar la nieve y el hielo que se aferran a las altas cumbres a lo largo de los Alpes del sur de Nueva Zelanda.

Este vuelo debe realizarse en días sin nubes y sin viento al final del verano antes de que la nieve nueva pinte los glaciares de color blanco, oscureciendo sus características de superficie.

{/ youtube} DqIHmO_dWLQ {/ youtube} Cada año, al final del verano, los científicos controlan los glaciares a lo largo de los Alpes del sur de Nueva Zelanda.

Verano de registros

El verano de 2017-18 fue Nueva Zelanda es el más cálido en el récord y el mar de Tasmania experimentó un ola de calor marina, con temperaturas de hasta seis grados por encima de lo normal durante varias semanas.

La pérdida de la capa de nieve estacional y del hielo más viejo durante este verano extremo hace que el tema del cambio climático inducido por los humanos se concentre firmemente. Los vuelos anuales han tenido lugar durante cuatro décadas y el datos sobre las líneas de nieve de fin de verano proporcionar evidencia crucial.

La desaparición de la nieve y el hielo para algunos de los glaciares de Nueva Zelanda es claro e irreversible, al menos dentro de nuestras vidas. Muchos glaciares que encuestamos ahora simplemente desaparecerá en las próximas décadas.

Los glaciares son una parte hermosa del paisaje de Nueva Zelanda e importantes para el turismo, pero pueden no ser tan prominentes en el futuro. Este componente almacenado del recurso de agua dulce hace contribuciones a los ríos que se utilizan para la recreación y el riego de tierras agrícolas.


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El agua de deshielo que fluye desde los glaciares alrededor de Aoraki / Mt Cook hacia la cuenca Mackenzie alimenta importantes esquemas nacionales de energía hidroeléctrica. El agua de deshielo estacional de los glaciares puede mitigar parcialmente los impactos de la sequía de verano. Esta capacidad de amortiguación puede volverse más crucial si el lado oriental de las montañas de Nueva Zelanda se vuelve más seco en un clima cambiante.

Monitoreo pionero de glaciares

Cuando Trevor Chinn comenzó a estudiar 3,000 de Nueva Zelanda o más glaciares en los 1960, se dio cuenta de que monitorearlos era imposible. Buscó formas rentables de aprender todo lo que pudo. Esto dio como resultado una cartografía completa de los glaciares y nuevas observaciones de nieve y hielo cuando el trabajo similar estaba desapareciendo en otros lugares. Mapeo de todos los glaciares del mundo - casi 198,000 en total - solo se completó en 2012, pero Trevor ya había mapeado el hielo 30 de Nueva Zelanda años antes.

Además, quería entender cómo la nieve y el hielo cambiaban de año en año. Trevor decidió realizar vuelos fotográficos anuales en glaciares, buscando las colas de nieve de fin de verano, una característica a mitad de camino entre la terminal y la cima de un glaciar donde el glaciar duro, azul y glacial por lo general da paso a la nieve del invierno anterior. La altitud de esta transición es un indicador de la salud anual de un glaciar.

Fue un enfoque visionario que proporcionó un archivo poderoso y único de la variabilidad y el cambio climático en una región remota del Pacífico Sur, muy alejada de los conocidos glaciares europeos y norteamericanos. Pero lo que estaba oculto en ese momento era que los glaciares de Nueva Zelanda estaban a punto de experimentar cambios significativos.

Trevor Chinn participó en el vuelo de este verano y dijo:

Este año es el peor que hemos visto. Hubo tanto derretimiento durante el verano que más de la mitad de los glaciares han perdido toda la nieve que habían ganado el invierno pasado, más algunos del invierno anterior, y hay rocas sobresaliendo en todas partes. El derretimiento es fenomenal.

Nuevos conocimientos de observaciones antiguas

Los Alpes del Sur archivo fotográfico de snowline de fin de verano, Producido por la Instituto Nacional de Investigación del Agua y la Atmósfera, es un registro notable a largo plazo. Nuestros colegas Lauren Vargo y Huw Horgan están liderando el esfuerzo de aprovechar este recurso con fotogrametría para entregar modelos tridimensionales precisos (de escala de metros) de los cambios glaciares desde 1978, basándose directamente en el trabajo de Trevor Chinn.

Los glaciares responden a la variabilidad natural y a los cambios inducidos por el hombre, y sospechamos que este último se ha vuelto más dominante en nuestra región. Durante los 1980 y 1990, mientras los glaciares se retiraban en gran parte en otras partes del mundo, muchos en Nueva Zelanda avanzaban. Nuestra la investigación reciente muestra que esta anomalía fue causada por varios períodos concentrados más fríos que el promedio, con la temperatura del aire del sur de los Alpes unida a las temperaturas del mar de Tasmania directamente contra el viento.

La situación cambió después de los primeros 2000, y postulamos si se producirían líneas de nieve más frecuentes y la aceleración de la pérdida de hielo. Desde 2010, se han observado varios años de alta nevada. En 2011, el icónico glaciar Fox (Te Moeka o Tuawe) y el glaciar Franz Josef (Kā Roimata o Hine Hukatere) comenzaron una dramática retirada, perdiendo todo el terreno recuperado en los 1990 y más.

En una serie de colapsos de hielo, Fox Glacier de Nueva Zelanda retrocedió alrededor de 300 m entre enero 2014 y enero 2015.

Mirando hacia adelante examinando el pasado

Cómo responderán los glaciares de Nueva Zelanda al cambio climático inducido por el hombre es una pregunta importante, pero la respuesta es complicada. Un reciente estudio sugiere el calentamiento climático inducido por el hombre ya que 1990 ha sido el factor más importante que ha provocado el declive global de los glaciares. Para Nueva Zelanda, que está significativamente influenciada por la variabilidad regional de los océanos y la atmósfera circundantes, el la imagen es menos clara.

Evaluar cómo las influencias climáticas inducidas por el hombre y la variabilidad natural afectan a los glaciares de Nueva Zelanda requiere el uso de modelos climáticos, observaciones de líneas de nieve y otros conjuntos de datos. Nuestro equipo de investigación, con el apoyo de colegas internacionales, está haciendo exactamente eso para ver cómo responderá el hielo de los Alpes del Sur a una variedad de escenarios futuros.

La conversaciónContinuar con el trabajo de fotografía de la línea de nieve nos permitirá identificar mejor los puntos de inflexión del cambio climático y las señales de advertencia para nuestros recursos hídricos, y por lo tanto, preparar mejor a Nueva Zelanda para un futuro incierto.

Sobre el Autor

Andrew Lorrey, Científico Principal y Líder del Programa de Observaciones y Procesos Climáticos, Instituto Nacional de Investigación del Agua y la Atmósfera; Andrew Mackintosh, Profesor y Director del Centro de Investigación Antártica, experto en glaciares y capas de hielo, Victoria University of Wellington, y Brian Anderson, investigador principal, Victoria University of Wellington

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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