Cómo se expone la vida silvestre a más contaminación de lo que se pensaba anteriormente

Cómo se expone la vida silvestre a más contaminación de lo que se pensaba anteriormente
El aire, el agua, la tierra y la vida silvestre están contaminados con miles de productos químicos que no podemos ver, oler o tocar, y que no pueden considerarse una amenaza para la vida silvestre. (Shutterstock)

A veces, la contaminación es claramente obvia: la mancha iridiscente de un derrame de petróleo, las algas viscosas que se lavan en la playa o el humo negro que eructa de una chimenea. Pero, la mayoría de las veces, la contaminación es más discreta.

Nuestro aire, agua, tierra y vida silvestre están contaminados con miles de productos químicos que no podemos ver, oler o tocar. Puede que no sea una sorpresa, entonces, que esta contaminación desapercibida no se considere la amenaza importante para la vida silvestre que debería ser.

Las planeta ha entrado en la sexta extinción masiva de plantas y animales, según los científicos, y Canadá no es inmune. Más de la mitad de Canadá las aves de pastizales y los insectívoros aéreos se han perdido en solo 50 años, y entre 1970 y 2014, más de las poblaciones de mamíferos 500 monitoreadas en Canadá se redujo en un promedio de 43 por ciento.

Pero las evaluaciones que evalúan especies para determinar aquellas que están en riesgo de extinción son subestimando la importancia de la contaminación. La buena noticia es que mis colegas y yo creemos que hemos encontrado una posible solución a este problema.

Tantos productos químicos, tanta contaminación

A nivel mundial, hoy existen decenas de miles de productos químicos en el comercio. los La industria química global superó los US $ 5 billones en 2017, y se prevé que 2030 se duplique. Estos productos químicos se utilizan en todas las facetas de nuestra vida cotidiana, desde productos farmacéuticos y fertilizantes hasta pesticidas y retardantes de llama.

Aquí en Canadá, sobre cinco millones de toneladas de contaminantes se producen cada año en más de las instalaciones industriales de 7,000. Más de 150 mil millones de litros de aguas residuales se descargan anualmente en aguas canadienses.

Close to Derrames de tubería 700 Durante la última década se ha producido la liberación de gas natural, petróleo crudo y otras sustancias en el aire, el suelo y el agua. Se sabe o se sospecha que existen más de 23,000 sitios contaminados federales, como minas abandonadas, aeropuertos y bases militares. contaminado con hidrocarburos de petróleo, metales pesados ​​y otros contaminantes.


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En pocas palabras: el proceso actual

La opinión de expertos es una parte esencial e invaluable de El proceso de evaluación para enumerar especies de vida silvestre en riesgo de extinción en Canadá.

Este proceso depende de los científicos para estimar la proporción de la población de una especie que podría verse afectada por una fuente de contaminación, esto se llama alcance. Un pequeño equipo de científicos con experiencia en la especie considera el alcance junto con la gravedad potencial del impacto para determinar la amenaza de la contaminación, junto con otras diez amenazas potenciales.

Cómo se expone la vida silvestre a más contaminación de lo que se pensaba anteriormente La orquídea fantasma es endémica del noroeste del Pacífico. Hay ocho poblaciones conocidas en Canadá. (Wikimedia / sramey), CC BY-SA

Sin embargo, la amplia experiencia del equipo que evalúa una especie en particular no necesariamente cubre todas las categorías de amenazasy, según nuestra experiencia, los ecotoxicólogos, los científicos que estudian el destino y los efectos de los contaminantes ambientales, a menudo están subrepresentados en estos comités.

Mis colegas y yo sospechábamos que los comités podrían estar subestimando la contaminación como una amenaza para las especies, por lo que nos propusimos averiguar si este era el caso, o no.

¿Qué hicimos y qué descubrimos?

Comenzamos mapeando todas las fuentes puntuales de contaminación en Canadá que pudimos encontrar en las bases de datos existentes y de acceso público. Esto incluyó aguas residuales domésticas y aguas residuales urbanas, efluentes industriales y militares, efluentes agrícolas y forestales, entre otros. Utilizamos las mismas categorías de contaminación que COSEWIC, pero compilamos una gran base de datos de información geoespacial sobre todas las fuentes de contaminación conocidas.

A continuación, obtuvimos información sobre la ubicación de casi especies de agua dulce y terrestre de 500, incluyendo todo, desde musgos y líquenes hasta aves y mamíferos, desde NatureServe, una organización sin fines de lucro que recopila datos sobre la presencia de especies en América del Norte.

Ponemos estas dos fuentes de información, es decir, fuentes de contaminación y presencia de especies, juntas en un mapa, para poder calcular el porcentaje del hábitat de la especie que estaba cubierto por la contaminación. Luego, comparamos nuestros cálculos con los determinados por la opinión de expertos en el proceso COSEWIC.

Encontramos dos cosas importantes.

Primero, descubrimos que, en promedio, más de la mitad del hábitat de cada especie está contaminado de alguna manera. Las especies que contaminaron en la mayoría de los lugares donde viven, si no en todos, incluyen la curruca protonotaria, el abejorro cuco gitano, el pez caballo rojo de cobre, un mejillón de agua dulce llamado nogal americano redondo y varias plantas perennes, incluido el columbo americano, el dragón verde y Orquídea fantasma.

Cómo se expone la vida silvestre a más contaminación de lo que se pensaba anteriormente La curruca protonotaria era una de las especies que tenía un hábitat altamente contaminado. (Judy Gallagher / flickr), CC BY

Segundo, encontramos una relación muy débil entre el alcance de la contaminación para una especie que calculamos y el alcance de la contaminación calificada por la opinión de expertos en el proceso COSEWIC.

En otras palabras, los científicos que calificaron las amenazas no fueron particularmente buenos para identificar las fuentes de contaminación que pueden tener efectos negativos en las especies en riesgo que están tratando de proteger. Los científicos a veces identificaron la exposición a la contaminación como insignificante incluso para especies cuyos rangos completos se superponen con las fuentes de contaminación. Esto fue especialmente cierto para las plantas vasculares y los mamíferos terrestres.

Todavía no hemos evaluado si el tipo de contaminación encontrada dentro del hábitat de la especie era una amenaza conocida para esa especie. Pero ese es el siguiente paso lógico para futuras investigaciones.

El camino hacia adelante

Nuestro trabajo representa un primer paso importante hacia una evaluación más objetiva y rigurosa del papel de la contaminación en la disminución de las especies en riesgo en Canadá, uno que esperamos sea adoptado.

En términos más generales, señala la necesidad de un enfoque más holístico para proteger las especies de vida silvestre y sus hábitats.

El gobierno de Trudeau se ha comprometido a evitar que las especies de vida silvestre se extingan al asegurar las acciones necesarias para su recuperación, bajo sus objetivos y metas de biodiversidad 2020 para Canadá. Sin embargo, la alta prevalencia de contaminación que encontramos en los hogares de muchas especies de vida silvestre en Canadá es un recordatorio de que el gobierno debe adoptar un enfoque mucho más proactivo para la regulación de los productos químicos en el medio ambiente si queremos proteger verdaderamente la biodiversidad de Canadá.

Sobre el Autor

Diane Orihel, Profesora Asistente, Escuela de Estudios Ambientales, Queen's University, Ontario

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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