Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma shutterstock.

El café sabía mal. Acrid y con un olor dulce y enfermizo. El tipo de café que resulta del llenado excesivo de la máquina de filtro y luego dejar la mezcla para estofarse en la placa caliente durante varias horas. El tipo de café que tomaba continuamente durante el día para mantener los engranajes que quedaban en mi cabeza.

Los olores están poderosamente conectados a los recuerdos. Y, entonces, es el olor de ese mal café que se ha entrelazado con el recuerdo de mi repentina comprensión de que nos enfrentamos a la ruina absoluta.

Fue la primavera de 2011, y había logrado acorralar a un miembro de alto rango de la Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC) durante una pausa para el café en un taller. El IPCC se estableció en 1988 como una respuesta a la creciente preocupación de que los cambios observados en el clima de la Tierra están siendo causados ​​en gran medida por los humanos.

El IPCC revisa las vastas cantidades de ciencia que se generan alrededor del cambio climático y produce informes de evaluación cada cuatro años. Dado el impacto que los hallazgos de la CIPF pueden tener en la política y la industria, se hace un gran cuidado para presentar y comunicar cuidadosamente sus hallazgos científicos. Así que no me esperaba mucho cuando le pregunté cuánto calentaba él creía que íbamos a lograr antes de que logremos hacer los recortes necesarios para las emisiones de gases de efecto invernadero.

"Oh, creo que nos dirigimos hacia 3 ° C al menos", dijo.

"Ah, sí, pero en dirección a", Respondí:" No llegaremos a 3 ° C, ¿verdad? "(Porque cualquier cosa que pienses sobre el Umbral 2 ° C que separa el cambio climático "seguro" del "peligroso", 3 ° C está muy por encima de lo que gran parte del mundo podría soportar.)

"No es así", respondió.


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Esa no fue su cobertura, sino su mejor evaluación de dónde, después de todas las disputas políticas, económicas y sociales que terminaremos.

"Pero ¿qué pasa con los muchos millones de personas directamente amenazadas", continué. "¿Aquellos que viven en países bajos, los agricultores afectados por cambios abruptos en el clima, los niños expuestos a nuevas enfermedades?"

Suspiró, se detuvo unos segundos y una sonrisa triste y resignada se deslizó por su rostro. Entonces él simplemente dijo: "Ellos morirán".

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí mismaLa devastación no contada nos espera si no se toman medidas radicales. Frans Delian / Shutterstock.com

Ese episodio marcó un claro límite entre dos etapas de mi carrera académica. En ese momento, era un nuevo profesor en el área de sistemas complejos y ciencia del sistema terrestre. Anteriormente, había trabajado como investigador científico en una astrobiología internacional proyecto con sede en alemania.

En muchos sentidos, ese había sido mi trabajo soñado. Cuando era niño, me había tumbado en la hierba en las noches claras de verano y miré hacia uno de los puntos en el cielo nocturno y me pregunté si alrededor de esa estrella un planeta orbitado con seres que podrían mirar desde la superficie de su mundo y de manera similar. pregúntese sobre las posibilidades de encontrar vida dentro del sistema solar sin complicaciones que llamamos hogar en el universo. Años más tarde, mi investigación implica pensar cómo la vida superficial puede afectar la atmósfera, los océanos y incluso rocas del planeta en el que vive.

Ese es ciertamente el caso de la vida en la Tierra. A escala global, el aire que todos respiramos contiene oxígeno en gran parte como resultado de la vida fotosintética, mientras que una parte importante de la identidad nacional del Reino Unido para algunos, los acantilados blancos de Dover, se compone de innumerables cantidades de pequeños organismos marinos Que vivió hace más de 70m años.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma La tiza se compone de antiguas conchas pulverizadas de pequeños organismos llamados cocolóforos. John Hemmings / Shutterstock.com

Así que no fue un gran paso pensar en cómo la vida ha alterado radicalmente la Tierra durante miles de millones de años a mi nueva investigación que considera cómo una especie en particular ha Hizo grandes cambios en los últimos siglos.. Cualesquiera otros atributos Homo sapiens Es posible que tengamos, y mucho de nuestros pulgares oponibles, caminar erguido y nuestro gran cerebro, nuestra capacidad para impactar el medio ambiente a lo largo y ancho es quizás sin precedentes en toda la historia de la vida. Si nada más, nosotros los humanos podemos hacer un desastre todopoderoso.

Cambiar dentro de una vida

Nací en los primeros 1970s. Esto significa que en mi vida el número de personas en la Tierra se ha duplicado, mientras que el tamaño de las poblaciones de animales salvajes ha aumentado. reducido en 60%. La humanidad ha lanzado una bola de demolición a través de la biosfera. Hemos picado más de la mitad de las selvas tropicales del mundo y para mediados de este siglo puede que no quede mucho más de un cuarto. Esto ha sido acompañado por un pérdida masiva de biodiversidad, tal que la biosfera pueda estar entrando en uno de los grandes eventos de extinción masiva En la historia de la vida en la tierra.

Lo que hace que esto sea aún más perturbador es que estos impactos aún no se han visto afectados por el cambio climático. El cambio climático es el fantasma de los impactos futuros. Tiene el potencial de aumentar lo que los humanos han hecho a niveles incluso más altos. Evaluaciones creíbles concluyen que uno de cada seis Las especies están en peligro de extinción si el cambio climático continúa.

La comunidad científica ha estado sonando la alarma sobre el cambio climático durante décadas. La respuesta política y económica ha sido, en el mejor de los casos, lenta. Sabemos que para evitar los peores impactos del cambio climático, necesitamos reducir rápidamente las emisiones ahora.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma Reducciones de emisiones requeridas para limitar el calentamiento a 2 ° C. Robbie andrew

El repentino aumento de la cobertura mediática del cambio climático como resultado de las acciones de Rebelión de la extinción y huelga escolar por pionero del clima. Greta Thunburg, demuestra que una sociedad más amplia está despertando a la necesidad de una acción urgente. ¿Por qué se ha tomado la ocupación de la Plaza del Parlamento en Londres o de niños de todo el mundo que salen de la escuela para que se escuche este mensaje?

Hay otra forma de ver cómo hemos estado respondiendo al cambio climático y otros desafíos ambientales. Es a la vez emocionante y aterrador. Emocionante porque ofrece una nueva perspectiva que podría atravesar la inacción. Aterrador como pudiera, si no tenemos cuidado, Conducir a la resignación y parálisis..

Porque una explicación para nuestro fracaso colectivo en el cambio climático es que tal acción colectiva es quizás imposible. No es que no queramos cambiar, sino que no podemos. Estamos atrapados en un sistema a escala planetaria que, si bien construido por humanos, está en gran medida fuera de nuestro control. Este sistema se llama la tecnosfera.

La tecnosfera

Acuñado por geocientífico estadounidense Peter Haff en 2014, la tecnosfera es el sistema que consiste en humanos individuales, sociedades humanas y demás. En términos de cosas, los humanos han producido un extraordinario 30 billones de toneladas métricas de cosas. Desde rascacielos hasta cds, fuentes hasta fondue. Una buena parte de esto es infraestructura, como carreteras y ferrocarriles, que une a la humanidad.

Junto con el transporte físico de los humanos y los bienes que consumen está la transferencia de información entre los humanos y sus máquinas. Primero a través de la palabra hablada, luego en pergamino y documentos en papel, luego ondas de radio convertidas en sonido e imágenes y, posteriormente, información digital enviada a través de Internet. Estas redes facilitan las comunidades humanas. Desde bandas itinerantes de cazadores-recolectores y pequeñas tribus agrícolas, hasta los habitantes de una megaciudad que se une con más de 10m habitantes, Homo sapiens Es una especie fundamentalmente social.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma El tecno-planeta. Joshua Davenport / Shutterstock.com

Igual de importante, pero mucho menos tangible, es la sociedad y la cultura. El reino de las ideas y creencias, de los hábitos y normas. Los seres humanos hacen muchas cosas diferentes porque de manera importante ven el mundo de diferentes maneras. A menudo se considera que estas diferencias son la causa raíz de nuestra incapacidad para tomar medidas globales efectivas. No hay un gobierno global, para empezar.

Pero tan diferentes como todos somos, la gran mayoría de la humanidad ahora se está comportando de maneras fundamentalmente similares. Sí, todavía hay algunos nómadas que vagan por las selvas tropicales, aún algunos gitanos marinos errantes. Pero más de la mitad La población mundial vive ahora en entornos urbanos y casi todos están, de alguna manera, conectados a actividades industrializadas. La mayor parte de la humanidad está estrechamente enredada en un sistema complejo globalizado e industrializado, el de la tecnosfera.

Es importante destacar que el tamaño, la escala y el poder de la tecnosfera han aumentado dramáticamente desde la Segunda Guerra Mundial. Este tremendo aumento en el número de seres humanos, su consumo de energía y materiales, la producción de alimentos y el impacto ambiental se ha denominado la gran aceleración.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma La gran aceleración de la tecnosfera. Félix Pharand-Deschenes Globaia

La tiranía del crecimiento.

Parece sensato suponer que la razón por la que se fabrican los productos y servicios es para poder comprarlos y venderlos y para que los fabricantes puedan obtener ganancias. Así que el impulso para la innovación, por ejemplo, para teléfonos más pequeños y más rápidos, se basa en poder ganar más dinero vendiendo más teléfonos. En línea con esto, el escritor ambientalista George Monbiot. argumentó que la causa raíz del cambio climático y otras calamidades ambientales es el capitalismo y, en consecuencia, cualquier intento de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero finalmente fracasará si permitimos que el capitalismo continúe.

Pero alejarse del trabajo de los fabricantes individuales, e incluso de la humanidad, nos permite adoptar una perspectiva fundamentalmente diferente, una que trasciende las críticas al capitalismo y otras formas de gobierno.

Los seres humanos consumen. En primer lugar, debemos comer y beber para mantener nuestro metabolismo, para mantenernos vivos. Más allá de eso, necesitamos refugio y protección de los elementos físicos.

También están las cosas que necesitamos para realizar nuestros diferentes trabajos y actividades y para viajar hacia y desde nuestros trabajos y actividades. Y más allá de eso está el consumo más discrecional: televisores, consolas de juegos, joyas, moda.

El propósito de los seres humanos en este contexto es consumir productos y servicios. Cuanto más consumamos, más materiales se extraerán de la Tierra y más recursos energéticos se consumirán, más fábricas e infraestructura se construirán. Y en última instancia, cuanto más crezca la tecnosfera.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma El crecimiento de la economía se basa en el crecimiento del consumo. Roman Mikhailiuk / Shutterstock.com

El surgimiento y el desarrollo del capitalismo obviamente conducen al crecimiento de la tecnosfera: la aplicación de los mercados y los sistemas legales permite un mayor consumo y, por lo tanto, un crecimiento. Pero otros sistemas políticos pueden servir al mismo propósito, con diversos grados de éxito. Recordemos la producción industrial y la contaminación ambiental de la antigua Unión Soviética. En el mundo moderno, todo lo que importa es el crecimiento.

La idea de que el crecimiento está en última instancia detrás de nuestra civilización insostenible no es un concepto nuevo. Thomas Malthus argumentó famoso había límites para el crecimiento de la población humana, mientras que el libro 1972 del Club de Roma, Los límites del crecimiento, presentó resultados de simulación que apuntaban a un colapso en la civilización global.

Hoy en día, las narrativas alternativas a la agenda de crecimiento están, tal vez, recibiendo tracción política con un Grupo parlamentario de todos los partidos convocando reuniones y actividades que consideren seriamente las políticas de crecimiento. Y frenar el crecimiento dentro de los límites ambientales es fundamental para la idea de una Nuevo trato verde, que ahora se está discutiendo seriamente en los Estados Unidos, el Reino Unido y otras naciones.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma Alexandria Ocasio-Cortez, campeona del US New Green Deal. Rachael Warriner / Shutterstock.com

Si el crecimiento es el problema, entonces tenemos que trabajar en eso, ¿verdad? Esto no será fácil, ya que el crecimiento se integra en todos los aspectos de política y economía. Pero al menos podemos imaginar cómo sería una economía en crecimiento.

Sin embargo, mi temor es que no podremos frenar el crecimiento de la tecnosfera incluso si lo intentamos, porque en realidad no tenemos el control.

Límites a la libertad

Puede parecer una tontería que los humanos no puedan realizar cambios importantes en el sistema que han construido. ¿Pero qué tan libres somos? En lugar de ser dueños de nuestro propio destino, podemos estar muy limitados en cómo podemos actuar.

Al igual que las células sanguíneas individuales que atraviesan los capilares, los humanos son parte de un sistema a escala global que cubre todas sus necesidades y, por lo tanto, los ha llevado a confiar en él por completo.

Tren de Tokio, viajeros que viajan al trabajo.

Si te subes a tu auto para llegar a un destino en particular, no puedes viajar en línea recta "a vuelo de pájaro". Utilizará carreteras que, en algunos casos, son más antiguas que su automóvil, usted o incluso tu nación. Una fracción significativa del esfuerzo y el esfuerzo humano se dedica a mantener este tejido de la tecnosfera: la reparación de carreteras, ferrocarriles y edificios, por ejemplo.

En ese sentido, cualquier cambio debe ser incremental porque debe usar lo que las generaciones actuales y anteriores han construido. La canalización de personas a través de las redes de carreteras parece una forma trivial de demostrar que lo que sucedió en el pasado puede limitar el presente, pero el camino de la humanidad a la descarbonización no será directo. Debe comenzar desde aquí y, al menos al principio, utilizar las rutas de desarrollo existentes.

Esto no tiene la intención de excusar a los políticos por su falta de ambición o falta de valentía. Pero indica que puede haber razones más profundas por las que las emisiones de carbono no están disminuyendo, incluso cuando parece que hay noticias cada vez mejores sobre alternativas a los combustibles fósiles.

Piénsalo: a escala global, hemos sido testigos de una tasa fenomenal de despliegue de energía solar, eólica, y otras fuentes de generación de energía renovable. Pero las emisiones globales de gases de efecto invernadero siguen aumentando. Esto se debe a que las energías renovables promueven el crecimiento: simplemente representan otro método de extracción de energía, en lugar de reemplazar uno existente.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma La producción de energía renovable no ha llevado a una reducción en el uso de combustibles fósiles. Thongsuk Atiwannakul / Shutterstock.com

La relación entre el tamaño de la economía global y las emisiones de carbono es tan sólida que el físico estadounidense Tim Garret ha propuesto una fórmula muy simple. que une los dos con una precisión sorprendente. Usando este método, un científico atmosférico puede predecir el tamaño de la economía global durante los últimos años de 60 con una precisión tremenda.

Pero la correlación no necesariamente significa causalidad. Que haya un vínculo estrecho entre el crecimiento económico y las emisiones de carbono no significa que deba continuar indefinidamente. los explicación tentadora simple para este enlace es que la tecnosfera se puede ver como un motor: uno que funciona para hacer autos, carreteras, ropa y cosas, incluso personas, utilizando la energía disponible.

La tecnosfera todavía tiene acceso a abundantes suministros de combustibles fósiles de alta densidad energética. Y así, el desacoplamiento absoluto de las emisiones de carbono globales del crecimiento económico no se producirá hasta que se agoten o la tecnosfera finalmente haga la transición a la generación de energía alternativa. Eso puede estar más allá de la zona de peligro para los humanos.

Una conclusión repugnante.

Acabamos de comprender que nuestros impactos en el sistema terrestre son tan grandes que posiblemente hemos iniciado una nueva época geológica: el antropoceno. Las rocas de la Tierra darán testimonio de los impactos de los humanos mucho después de que desaparezcamos. La tecnosfera puede ser vista como el motor del antropoceno. Pero eso no significa que lo estemos conduciendo. Es posible que hayamos creado este sistema, pero no está diseñado para nuestro beneficio comunitario. Esto es completamente contrario a cómo vemos nuestra relación con el sistema de la Tierra.

Tome el concepto de fronteras planetarias, que ha generado mucho interés científico, económico y político. Esta idea enmarca el desarrollo humano como un impacto en nueve límites planetarios, incluido el cambio climático, la pérdida de biodiversidad y la acidificación de los océanos. Si superamos estos límites, entonces el sistema de la Tierra cambiará de manera que hará que la civilización humana sea muy difícil, si no imposible, de mantener. El valor de, por ejemplo, la biosfera aquí es que nos proporciona bienes y servicios. Esto representa lo que podemos obtener literalmente del sistema.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma Los límites planetarios que pretenden ayudar a definir un espacio operativo seguro para la humanidad. Steffen, W., et al, 2015. Límites planetarios: guiando el desarrollo humano en un planeta cambiante. Ciencia, 347 (6223), p.1

Este enfoque muy centrado en el ser humano debería conducir a un desarrollo más sostenible. Debería limitar el crecimiento. Pero el sistema tecnológico mundial que hemos construido es inteligente para sortear tales restricciones. Utiliza el ingenio humano para construir nuevas tecnologías, como geoingeniería - Para reducir las temperaturas de la superficie. Eso no detendría el océano. acidificación y así conduciría al colapso potencial de los ecosistemas oceánicos. No importa. La restricción del clima se habría evitado y la tecnosfera podría ponerse a trabajar para superar los efectos secundarios de la pérdida de biodiversidad. Las poblaciones de peces colapsan? Cambio a peces de piscifactoría o algas de crecimiento intensivo.

Según lo definido hasta ahora, no aparece nada que detenga la tecnosfera. liquidando la mayor parte de la biosfera de la tierra Para satisfacer su crecimiento. Mientras se consuman bienes y servicios, la tecnosfera puede seguir creciendo.

Y así los que temen colapso de la civilización o aquellos que tienen que soportar fe en la innovación humana Ser capaz de resolver todos los desafíos de sostenibilidad puede ser erróneo.

Después de todo, una población mucho más pequeña y mucho más rica del orden de cientos de millones podría consumir más que la población actual de 7.6 billones o la población proyectada de nueve billones para mediados de este siglo. Si bien habría una interrupción generalizada, la tecnosfera podría resistir el cambio climático más allá de 3 ° C. No importa, no puede importarme, que hubieran muerto miles de millones de personas.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma Menos personas no necesariamente significarían una tecnosfera más pequeña. Gunnerchu / Shutterstock.com

Y en algún momento en el futuro, la tecnosfera podría funcionar incluso sin humanos. Nos preocupa que los robots se hagan cargo del trabajo humano. Tal vez deberíamos preocuparnos más por que asuman nuestro papel como consumidores principales.

Plan de escape

La situación, entonces, puede parecer algo desesperada. Ya sea que mi argumento sea o no una representación precisa de nuestra civilización, existe el riesgo de que produzca una profecía autocumplida. Porque si creemos que no podemos frenar el crecimiento de la tecnosfera, ¿para qué molestarse?

Esto va más allá de la pregunta de "¿qué diferencia podría hacer?" A "¿qué diferencia puede hacer alguien?" volando menos, reduciendo en comer carne y lácteos y ir en bicicleta al trabajo Todos estos son pasos encomiables, no constituyen vivir fuera de la tecnosfera.

No es solo lo que damos. consentimiento tácito a la tecnosfera usando sus caminos, computadoras o alimentos cultivados intensivamente. Es que al ser un miembro productivo de la sociedad, al ganar y gastar, sobre todo al consumir, fomentamos el crecimiento de la tecnosfera.

Quizás la salida del fatalismo y el desastre sea la aceptación de que los humanos pueden no estar realmente en control de nuestro planeta. Este sería el primer paso vital que podría llevar a una perspectiva más amplia que abarque más que los humanos.

Por ejemplo, la corriente principal actitud económica sobre los árbolesRanas, montañas y lagos es que estas cosas solo tienen valor si nos proporcionan algo. Esta mentalidad los configura como nada más que recursos para explotar y se hunde para el desperdicio.

¿Qué pasaría si los consideráramos como componentes o incluso a nuestros compañeros en el complejo sistema de la Tierra? Las preguntas sobre el desarrollo sostenible se convierten luego en preguntas sobre cómo el crecimiento en la tecnosfera puede adaptarse a sus preocupaciones, intereses y bienestar, así como a los nuestros.

Esto puede producir preguntas que parecen absurdas. ¿Cuáles son las preocupaciones o intereses de una montaña? De una pulga? Pero si continuamos enmarcando la situación en términos de "nosotros contra ellos", de bienestar humano superando a todo lo demás en el sistema de la Tierra, entonces podríamos estar eliminando efectivamente la mejor forma de protección contra una tecnósfera peligrosamente rampante.

Y así, la protección más eficaz contra la degradación del clima puede no ser las soluciones tecnológicas, sino una reimaginación más fundamental de lo que constituye una buena vida en este planeta en particular. Es posible que estemos limitados críticamente en nuestras habilidades para cambiar y reelaborar la tecnosfera, pero deberíamos tener la libertad de contemplar futuros alternativos. Hasta ahora, nuestra respuesta al desafío del cambio climático expone un fracaso fundamental de nuestra imaginación colectiva.

Cómo hemos creado una civilización que se empeña en destruirse a sí misma Debemos comenzar a vernos a nosotros mismos como una pequeña parte de un sistema natural planetario. Ethan Daniels / Shutterstock.com

Para comprender que estás en una prisión, primero debes poder ver los bares. El hecho de que esta prisión fue creada por humanos durante muchas generaciones no cambia la conclusión de que actualmente estamos estrechamente vinculados dentro de un sistema que podría, si no actuamos, llevar al empobrecimiento e incluso a la muerte de miles de millones de personas.

Hace ocho años, me desperté ante la posibilidad real de que la humanidad se enfrenta a un desastre. Todavía puedo oler ese mal café, todavía puedo recordar el recuerdo de escarbar para dar sentido a las palabras que escuchaba. Abrazar la realidad de la tecnosfera no significa renunciar, de volver dócilmente a nuestras células. Significa agarrar una nueva pieza vital del mapa y planear nuestro escape.

Sobre el Autor

James Dyke, profesor titular de sistemas globales, Universidad de Exeter

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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