Por qué los agricultores y los rancheros piensan que la regla del agua limpia de la EPA está demasiado lejos

Por qué los granjeros y los rancheros temen que la regla del agua limpia de la EPA vaya demasiado lejos
Los baches de las praderas en Dakota del Sur son áreas importantes de reproducción y alimentación para muchos tipos de aves. Bajo la Regla de Agua Limpia, los granjeros no pueden llenarlos o descargar contaminantes en ellos sin un permiso. Laura Hubers, USFWS / Flickr, CC BY

El La regla del agua limpia es una importante regulación publicada por la Agencia de Protección Ambiental y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército en 2015. El propósito de la regla es aclarar qué masas de agua y humedales están protegidos a nivel federal bajo la Ley de Agua Limpia.

Administrador de la EPA scott Pruitt lideró una demanda multi-estatal contra la regla como fiscal general de Oklahoma, y ​​ha llamado Es "el mayor golpe a los derechos de propiedad privada que ha visto la era moderna".

En el Instituto del Agua de Colorado en la Universidad Estatal de Colorado, trabajamos en asociación con la comunidad de granjas y ranchos para encontrar soluciones a los difíciles problemas del agua en el oeste. Los granjeros y rancheros a menudo expresan su frustración con la protección del trabajador, la seguridad alimentaria, el bienestar animal, la inmigración, las especies en peligro de extinción y las regulaciones ambientales. Entonces, comprendemos su preocupación de que esta regla pueda limitar aún más las actividades agrícolas en sus tierras.

En particular, temen que la Regla de Agua Limpia pueda expandir las regulaciones federales que afectan sus derechos de propiedad privada. Sin embargo, las agencias reguladoras y la comunidad regulada necesitan conocer los límites del alcance de la Ley de Agua Limpia para que puedan tomar las medidas apropiadas para proteger los recursos hídricos. Si se descarta la regla, aún necesitaremos saber qué masas de agua requieren protección según la ley.

¿Qué aguas?

La Ley de Agua Limpia de 1972 protege las "aguas de los Estados Unidos" de las descargas no autorizadas que pueden dañar la calidad del agua para los seres humanos y la vida acuática. Sin embargo, deja a la EPA y al Cuerpo de Ingenieros del Ejército definir qué aguas cubre la ley.

Las agencias y los tribunales acuerdan que este término incluye "aguas navegables", como ríos y lagos. También cubre los cursos de agua conectados a ellos, como pantanos y humedales. La pregunta central es cuán estrechamente conectado debe estar un cuerpo de agua con las aguas navegables para que caiga bajo la jurisdicción federal.

Conexiones entre aguas arriba y aguas abajo. USEPA
Conexiones entre aguas arriba y aguas abajo. USEPA

En 2001 y 2006, la Corte Suprema emitió fallos que redujeron la definición de aguas protegidas, pero utilizaron un lenguaje confuso. Estas opiniones crearon incertidumbre regulatoria para los agricultores, rancheros y desarrolladores.


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El Tribunal Supremo escribió en el caso 2006, Rapanos v. Estados Unidos, que si un cuerpo de agua tenía un "nexo significativo" con una vía fluvial federalmente protegida, por ejemplo, si un humedal estaba a cierta distancia de una corriente navegable pero producía un flujo relativamente permanente a la corriente, entonces estaba conectado y caía bajo jurisdicción federal . Pero no definió claramente la prueba de nexo significativo para otras situaciones.

La Regla de Agua Limpia busca aclarar qué tipos de aguas son 1) protegido categóricamente, 2) protegido caso por caso o 3) no cubierto. Estos son algunos de los categorías clave:

  • Los afluentes anteriormente fueron evaluados caso por caso. Ahora están cubiertos automáticamente si tienen características de flujo de agua: una cama, un banco y una marca de agua alta. Otros tipos, como las aguas abiertas sin camas y bancos, se evaluarán caso por caso.
  • Las "aguas adyacentes", como los humedales y estanques que se encuentran cerca de las aguas cubiertas, están protegidas si se encuentran dentro de los límites físicos y mensurables establecidos en la regla.
  • Las "aguas aisladas" no están conectadas a las aguas navegables, pero aún así pueden ser ecológicamente importantes. La regla identifica tipos específicos que están protegidos, como baches de la pradera y California piscinas vernales.

orm en invierno y primavera y admite muchos tipos de animales y plantas. Jeb Bjerke, CDFW

EPA estimado que la Norma final de Agua Limpia amplió los tipos de agua sujetos a la jurisdicción de la Ley de Agua Limpia en aproximadamente un 3 por ciento o acres 1,500 en todo el país. Los opositores claramente piensan que podría ser mucho más amplio, y hasta que vean la regla implementada en el paisaje, sus miedos pueden tener cierta base en los hechos.

Protección de zanjas de drenaje?

Los grupos de la industria y la agricultura creen que la nueva regla define tributarios de manera más amplia. Ven este cambio como un exceso innecesario que lo hace difícil saber qué está regulado en sus tierras.

Las granjas occidentales están llenas de canales que proporcionan agua de riego crítica durante la temporada de crecimiento. Estos canales y zanjas desvían el agua de las corrientes y devuelven el exceso a través de un bucle de retorno aguas abajo, que se alimenta por la gravedad. Debido a que son abiertos y sin revestimiento, también sirven como fuentes de agua para la vida silvestre, los ecosistemas y los acuíferos subterráneos. Y debido a que están conectados a otros cuerpos de agua, los agricultores temen que puedan estar sujetos a la regulación federal.

La única manera de regar en superficie en los valles occidentales sin afectar los sistemas locales de agua sería tender miles de kilómetros de tuberías presurizadas, como las que transportan agua en las ciudades. Este enfoque sería poco práctico en muchas situaciones e increíblemente costoso.

En términos más generales, los agricultores y ganaderos quieren poder tomar decisiones sobre la gestión de sus tierras y recursos hídricos sin ambigüedad ni costosos trámites burocráticos. A pesar de las garantías de la EPA, les preocupa que la Regla del Agua Limpia podría incluir zanjas agrícolas, canales y drenajes en la definición de "afluente".

Temen que EPA use un lenguaje vago en la regla para expandir su poder para regular estas características y cambian la forma en que se operan actualmente. También temen convertirse en objetivos de pleitos iniciados por el ciudadano, que están permitidos bajo la Ley de Agua Limpia. Además, son escépticos de que los resultados beneficien significativamente al medio ambiente.

La ex administradora de la EPA, Gina McCarthy, argumentó que la norma no supondría una carga excesiva para los agricultores. "Protegeremos el agua limpia sin obstaculizar la agricultura y la ganadería", McCarthy dicho la Unión Nacional de Agricultores en 2015. "Las prácticas agrícolas normales como arar, plantar y cosechar un campo siempre han estado exentas de la regulación de la Ley de Agua Limpia; esta regla no cambiará eso en absoluto ".

Todas las aguas finalmente se conectan

Los agricultores y ganaderos son independientes por naturaleza y creen que saben lo que es mejor para la administración de su propia tierra. Tienden a ser reacios a la regulación y creen que los enfoques voluntarios para la calidad del agua brindan la flexibilidad necesaria para dar cuenta de las variaciones específicas del sitio en todo el paisaje. Sin embargo, la ciencia muestra que los efectos relativamente menores en el borde de un campo pueden agregarse a lo largo de una cuenca en impactos acumulativos que son significativos y a veces serios.

Desde una perspectiva ecológica, los científicos han entendido desde hace tiempo que los cuerpos de agua superficiales y el agua subterránea tributaria dentro de una cuenca hidrográfica están conectados a lo largo del tiempo. Incluso si lleva años, el agua se moverá a través y a través del paisaje. Determinar qué afluentes tienen un "nexo significativo" con las aguas navegables tradicionales depende de cómo se defina "significativo".

Incluso pequeños humedales y estanques intermitentes proporcionan servicios ecosistémicos que benefician a la cuenca hidrográfica más grande. Los humedales y pequeños cuerpos de agua que están geográficamente aislados de la llanura de inundación aún pueden afectar las aguas navegables, ya sea que fluya el agua subterránea o la escorrentía superficial durante los eventos de precipitación intensa o prolongada.

En ese sentido, toda el agua corre cuesta abajo hasta el arroyo eventualmente. Como una docena de destacados científicos de humedales escribió el mes pasado en un amicus brief al Sexto Tribunal de Apelaciones del Circuito de los EE. UU., que es la revisión la Regla del Agua Limpia, "la mejor ciencia disponible demuestra abrumadoramente que las aguas [protegidas] categóricamente en la Regla de Agua Limpia tienen conexiones químicas, físicas y biológicas significativas a las aguas primarias".

Los científicos y los ecólogos están de acuerdo en que la interpretación del grado y la frecuencia de este tipo de conectividad requiere un análisis sitio por sitio. Ahora entendemos más claramente cómo funcionan los cuerpos de agua aislados en el paisaje como parte de un complejo más grande, y nuestro conocimiento puede ayudar a aclarar cómo están directamente conectados los cuerpos de agua. Pero decidir dónde dibujar la línea brillante de certeza regulatoria puede estar más allá del ámbito de la ciencia.

Si la administración de Trump retira o debilita la Regla de Agua Limpia, es probable que deje que los reguladores interpreten caso por caso si los afluentes y aguas adyacentes están cubiertos, como lo han estado haciendo desde 2006, y los propietarios de tierra y agua adivinando qué pueden hacer con sus recursos. Entonces, al final, derogar la regla no responderá a la pregunta subyacente: cuán lejos se extiende la protección federal aguas arriba.

Acerca de los Autores

Reagan Waskom, Director, Colorado Water Institute, Universidad del Estado de Colorado y a la David J. Cooper, Investigador principal y profesor académico, Universidad del Estado de Colorado

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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