Los animales marinos más grandes están a punto de desaparecer

Los animales marinos más grandes están a punto de desaparecer

Un nuevo estudio sugiere que un patrón de extinción sin precedentes en los océanos de la actualidad, que se dirige principalmente a los animales de gran tamaño sobre las criaturas más pequeñas, probablemente sea impulsado por la pesca humana.

"Descubrimos que la amenaza de extinción en los océanos modernos está fuertemente asociada con un tamaño corporal más grande", dice Jonathan Payne, un paleobiólogo de la Universidad de Stanford. "Esto probablemente se deba a que las personas se dirigen primero a las especies más grandes para el consumo".

"Cuanto más grande eres, es más probable que estés frente a la extinción".

Payne y sus colegas examinaron la asociación entre el nivel de amenaza de extinción y los rasgos ecológicos, como el tamaño corporal de dos grandes grupos de animales marinos: moluscos y vertebrados, durante los últimos 500 años y lo compararon con el pasado antiguo, que se remonta a 445 millones de años Hace y con un énfasis particular en el 66 millones de años más recientes. Sus hallazgos aparecerán en la revista Ciencia.

"Usamos el registro fósil para mostrar, de una manera concreta y convincente, que lo que está sucediendo en los océanos modernos es realmente diferente de lo que sucedió en el pasado", dice el coautor Noel Heim, un investigador postdoctoral en el laboratorio de Payne.

Específicamente, descubrieron que la era moderna es única en la medida en que las criaturas con un cuerpo de mayor tamaño son objeto de extinción preferencial. "Lo que nuestro análisis muestra es que por cada factor de aumento de 10 en la masa corporal, las probabilidades de estar amenazadas por la extinción aumentan en un factor de 13 más o menos", dice Payne. "Cuanto más grande eres, es más probable que estés frente a la extinción".

La extinción selectiva de animales de cuerpo grande podría tener graves consecuencias para la salud de los ecosistemas marinos, porque tienden a estar en la parte superior de las redes tróficas y sus movimientos a través de la columna de agua y el fondo marino ayudan a reciclar nutrientes a través de los océanos.


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Los hallazgos deberían incorporarse en las decisiones sobre cómo gestionamos los recursos oceánicos, como las pesquerías, dice Judy Skog, directora del programa en la División de Ciencias de la Tierra de la Fundación Nacional de Ciencias, que financió la investigación.

“Estos resultados muestran que los animales marinos más grandes están listos para desaparecer de los mares más rápido que los más pequeños. Los estudios del registro fósil indican que esta tendencia no existía en el pasado, es un nuevo desarrollo en el mundo de hoy ".

Los animales más grandes son asesinados primero

Si bien los investigadores no examinaron directamente por qué los grandes animales marinos modernos están en mayor riesgo de extinción, sus hallazgos son consistentes con un creciente cuerpo de literatura científica que señala a los humanos como los principales culpables.

"Es coherente con la tendencia de las pesquerías de explotar primero a especies más grandes y luego moverse hacia la red alimenticia y dirigirse a especies más pequeñas", dice el coautor Matthew Knope, un ex postdoc en el laboratorio de Payne que ahora es profesor asistente de biología en la Universidad de Hawaii en Hilo.

Es un patrón que los científicos han visto antes. En tierra, por ejemplo, hay evidencia de que los humanos antiguos fueron responsables de la matanza de mamuts y otras megafaunas en todo el mundo.

"Vemos esto una y otra vez", dice Heim. "Los humanos entran a un nuevo ecosistema, y ​​los animales más grandes son asesinados primero. Los sistemas marinos se han salvado hasta ahora, porque hasta hace relativamente poco, los humanos estaban restringidos a las áreas costeras y no tenían la tecnología para pescar en las profundidades oceánicas a escala industrial ".

Si hay un rayo de luz en los nuevos hallazgos preocupantes, es que todavía hay tiempo para que los humanos cambien su comportamiento, dice Payne.

"No podemos hacer mucho para revertir rápidamente las tendencias del calentamiento oceánico o la acidificación de los océanos, que son amenazas reales que deben abordarse. Pero podemos cambiar los tratados relacionados con la forma de cazar y pescar. Las poblaciones de peces también tienen el potencial de recuperarse mucho más rápido que la química del clima o del océano.

Podemos cambiar esta situación relativamente rápido con decisiones de gestión apropiadas a nivel nacional e internacional ".

Investigadores de la Universidad de Connecticut y la Universidad de California, Santa Barbara, son coautores del estudio.

Fuente: Universidad de Stanford

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